Enfermedad

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Lista de las 10 enfermedades más mortales de la historia

Afortunadamente, una de las enfermedades más mortales de la historia fue erradicada en 1980 como resultado de la campaña mundial de vacunación. Es imposible decir cuántas personas murieron de viruela, pero solo durante el siglo XX, se estima que la enfermedad se cobró entre 300 y 500 millones de vidas. Pero a pesar del hecho de que no se informaron nuevos casos desde 1980, existe la preocupación de que pueda usarse para la guerra biológica ya que el virus de la viruela todavía se mantiene en laboratorios en los Estados Unidos y Rusia.


¿La plaga acecha en una ciudad cercana?

La epidemia de peste del siglo XIV no fue el único brote de peste significativo registrado en la historia de la humanidad. La primera pandemia denunciada estalló en Egipto en 541 y fue designada "La plaga de Justiniano". La última gran plaga comenzó en la provincia china de Yunnan, devastada por la guerra, y llegó a Hong Kong en 1894.

Incluso hoy en día, la peste no se ha erradicado, aunque gracias a la disponibilidad de vacunas y antibióticos, pocas personas mueren a causa de ella. Todavía existen focos de peste en África, América del Norte y del Sur y Asia.

Entre 2010 y 2015 se notificaron 3248 casos de peste en todo el mundo, incluidas 584 muertes. La mayoría de los casos han ocurrido en Madagascar, la República Democrática del Congo y Perú.

Desde el 1 de agosto hasta el 22 de noviembre de 2017, el Ministerio de Salud de Madagascar notificó a la Organización Mundial de la Salud 2348 casos confirmados, probables y sospechosos de peste, incluidas 202 muertes (tasa de letalidad del 8,6%).

Solo en los Estados Unidos, se produjeron 1040 casos confirmados o probables de peste entre 1900 y 2016, 80% de los cuales se clasificaron como la forma bubónica. En los últimos años, la incidencia ha oscilado entre uno y diecisiete casos (un promedio de siete por año) por año, y la mayoría ocurre en las zonas rurales del oeste.


Breve cronología de la enfermedad celíaca

En 2008, una excavación arqueológica en Cosa, Italia, reveló a una mujer de 18 a 20 años del siglo I d.C., con signos de retraso del crecimiento y desnutrición. El esqueleto mostró la presencia del gen celíaco HLA-DQ2.5 y el daño que se observa típicamente en la enfermedad celíaca.

El médico y escritor médico griego Areteo de Capadocia describe clínicamente el primer relato más antiguo de la enfermedad celíaca, a la que se refiere como "El afecto celíaco". Él nombra la enfermedad "koiliakos" después de la palabra griega "koelia" (abdomen) y la describe así: "Si el estómago es irrelevante de la comida y si pasa sin digerir y cruda, y nada asciende al cuerpo, llamamos tales personas celíacas ”.

  • 1600: Algunos creen que el filósofo Blaise Pascal padecía la enfermedad celíaca.

Algunos creen que el filósofo Blaise Pascal pudo haber padecido y tal vez muerto de la enfermedad celíaca. Se dice que sufrió dolores abdominales durante toda su infancia que continuaron y progresaron hasta la edad adulta. Se dice que también experimentó otros síntomas de la enfermedad celíaca, como problemas neurológicos, migrañas y depresión.

  • 1800: Matthew Baillie describe un trastorno diarreico que mejora con una dieta a base de arroz.

El médico y patólogo británico Matthew Baillie describe una afección gastrointestinal crónica que respondió a una dieta rica en arroz. Señaló en una publicación que quienes padecían el trastorno padecían diarrea crónica y desnutrición. Escribió que había observado que "algunos pacientes parecen obtener una ventaja considerable de vivir casi exclusivamente de arroz". Esta dieta rica en arroz probablemente sería muy baja en gluten, o incluso libre de gluten, dependiendo de qué otros ingredientes se comieran, lo que ayudaría a quienes padecen la enfermedad celíaca.

  • 1887: El Dr. Samuel Gee escribe la primera descripción médica moderna de la enfermedad celíaca y plantea la hipótesis de que se puede tratar a través de la dieta.

El médico inglés Samuel Gee dice que las personas con "afección celíaca" se pueden curar con la dieta. Gee presentó por primera vez la definición moderna de enfermedad celíaca en una conferencia en el Hospital for Sick Children de Londres. Teorizó que la enfermedad debía tratarse a través de la comida, y dijo que creía que si una persona se curaba, sería a través de su dieta. Gee probó varios tipos de dietas con sus pacientes, incluida una dieta de mejillones holandeses. Sin embargo, durante su vida nunca pudo determinar qué alimento desencadenó la enfermedad.

El pediatra estadounidense Sidney Haas anuncia una "dieta del plátano" que trata la enfermedad celíaca después de tratar a los niños con una dieta rica en plátanos y que prohíbe los almidones. Antes de la "dieta del plátano" del Dr. Haas, más del 30% de los niños con enfermedad celíaca moría. Dado que la dieta era libre de gluten (aunque no intencionalmente) y alta en calorías, ayudó a los niños con la enfermedad a curar sus vellosidades y salvar sus vidas. Padres de todo Estados Unidos llevaron a sus hijos con enfermedad celíaca al Dr. Haas para que los trataran. La dieta del banano se siguió utilizando para tratar a algunos niños hasta principios de la década de 1950. Sin embargo, tenía sus desventajas, ya que muchos creían que una vez que los niños se curaban, estaban "curados" y podían volver a una dieta normal que contenía gluten, lo que dañaba las vellosidades y una serie de otros efectos secundarios graves.

  • 1940 : El Dr. Willem Dicke teoriza que el trigo desencadena la enfermedad celíaca y desarrolla una dieta libre de trigo para tratar a los pacientes con enfermedad celíaca.

El pediatra holandés Willem Karel Dicke plantea la hipótesis de que la proteína de trigo puede ser la culpable de desencadenar la enfermedad celíaca. Hizo la conexión durante la Segunda Guerra Mundial, cuando durante la hambruna holandesa, el pan dejó de estar disponible en los Países Bajos. El Dr. Dicke notó que a lo largo de este tiempo, la tasa de mortalidad por enfermedad celíaca se redujo a cero en su hospital. Continuó desarrollando una dieta libre de trigo.

El equipo médico inglés compartió los resultados de estudios que muestran cómo los pacientes con enfermedad celíaca mejoraron cuando se eliminó la harina de trigo y centeno de sus dietas. El gluten, la proteína que se encuentra en el trigo, la cebada y el centeno, se identificó más tarde como el desencadenante exacto de la enfermedad celíaca.

La gastroenteróloga e investigadora médica germano-británica Margot Shiner descubre una nueva técnica para biopsiar intestinos. Este instrumento de biopsia yeyunal ayudó en el diagnóstico de la enfermedad celíaca, entre otros trastornos gastrointestinales. A ella se le atribuye el lanzamiento de la especialidad de gastroenterología pediátrica moderna.

  • 1970-1990 : La enfermedad celíaca se reconoce como una enfermedad autoinmune y se identifican los genes.

En la década de 1970, el gen HLA-DQ2 se asocia con la enfermedad celíaca y la dermatitis herpetiforme. Luego, en la década de 1980, la conexión entre la enfermedad celíaca y las enfermedades autoinmunes, como la diabetes tipo 1, se acepta dentro de la comunidad médica. A principios de la década de 1990, la enfermedad celíaca se acepta como una enfermedad autoinmune con un gen específico (ya sea HLA-DQ2 o HLA-DQ8). Mientras que en 1997, se descubre el papel del antígeno transglutaminasa tisular (TtG) en la enfermedad celíaca.

Originalmente llamada Fundación Nacional para la Concienciación sobre la Enfermedad Celíaca, Beyond Celiac se estableció como el primer grupo de defensa de pacientes con enfermedad celíaca dedicado a impulsar el diagnóstico y permitir el acceso a alimentos sin gluten. Más tarde, Beyond Celiac gira hacia la investigación de tratamientos y una cura después de que los estudios muestran que una dieta sin gluten no es suficiente para muchas personas con enfermedad celíaca.

  • 2006: Los primeros fármacos potenciales para la enfermedad celíaca comienzan el proceso de ensayo clínico.

El acetato de larazotida (anteriormente conocido como AT-1001), un péptido de ocho aminoácidos, fue uno de los primeros tratamientos médicos potenciales para la enfermedad celíaca que comenzaron a probarse en ensayos clínicos. Desde entonces, muchos se han unido a la carrera por los tratamientos para la enfermedad celíaca y los estudios continúan mostrando la carga de la dieta sin gluten junto con el hecho de que muchas personas con enfermedad celíaca no se están curando a pesar de seguir estrictamente la dieta.


Importación de enfermedades

La práctica de la cuarentena comenzó durante el siglo XIV, en un esfuerzo por proteger las ciudades costeras de las epidemias de peste. Las cautelosas autoridades portuarias exigieron que los barcos que llegaban a Venecia desde puertos infectados permanecieran anclados durante 40 días antes de desembarcar, el origen de la palabra cuarentena del italiano “quaranta giorni”, o 40 días.

Uno de los primeros casos de confiar en la geografía y el análisis estadístico fue a mediados del siglo XIX en Londres, durante un brote de cólera. En 1854, el Dr. John Snow llegó a la conclusión de que el cólera se estaba propagando a través del agua contaminada y decidió mostrar los datos de mortalidad del vecindario directamente en un mapa. Este método reveló un grupo de casos alrededor de una bomba específica de la que las personas extraían el agua.

Si bien las interacciones creadas a través del comercio y la vida urbana desempeñan un papel fundamental, también es la naturaleza virulenta de determinadas enfermedades lo que indica la trayectoria de una pandemia.


Historia de la enfermedad de Huntington

George Huntington (9 de abril de 1850 - 3 de marzo de 1916) fue un médico estadounidense de Long Island, Nueva York que contribuyó con la descripción clínica de la enfermedad que lleva su nombre: la enfermedad de Huntington. El Dr. Huntington escribió su artículo "Sobre Corea" cuando tenía 22 años, un año después de recibir su título de médico en la Universidad de Columbia en Nueva York. "On Chorea" se publicó por primera vez en el Medical and Surgical Reporter de Filadelfia el 13 de abril de 1872.

En los más de 100 años desde la muerte de George Huntington en 1916, el trastorno que describió como una 'curiosidad médica' se ha convertido en un foco de intenso interés médico y científico, en parte debido a la contribución de las familias en la generación de conocimiento sobre esta enfermedad familiar. . Como han señalado muchos escritores, la propia familia de George Huntington jugó un papel crucial en la definición de esta enfermedad. Lo que se ha apreciado menos es que las familias afectadas que describió también desempeñaron un papel, en formas que el propio George Huntington reconoció. No tenía exactamente 22 años, se acababa de graduar del Colegio de Médicos y Cirujanos de la Universidad de Columbia en la ciudad de Nueva York, y con poca experiencia clínica, sin práctica médica establecida y sin pacientes propios con el trastorno, escribió un relato en 1872 que William Osler considerado uno de los retratos más concisos y precisos de una enfermedad jamás escrito. No fue el relato médico más antiguo de corea hereditaria, pero ciertamente fue el más completo. Y por razones sociales y culturales, así como médicas y científicas, jugó un papel mucho más importante en la definición de la entidad clínica discreta que pronto se conoció como "corea de Huntington" y, a finales de la década de 1960, como "enfermedad de Huntington".

A pesar del considerable reconocimiento durante su vida, George Huntington siguió siendo un médico de familia de un pequeño pueblo, pero no un provinciano o aislado. Sabía que su artículo había llamado la atención de la profesión médica en el país y en el extranjero y que esto había ayudado a revelar la enfermedad en muchas partes del mundo. Estuvo en contacto con algunos médicos eminentes de su época, incluido Osler, y fue un orador invitado sobre la corea de Huntington en sociedades médicas como la influyente Sociedad Neurológica de Nueva York. En un momento en que la medicina se estaba volviendo cada vez más "científica", él también puso sus esperanzas en la investigación, aunque decidió no dedicarse a la investigación él mismo. Aludiendo a la patología desconocida de la corea, que lo había intrigado desde el principio, confiaba en 'que la ciencia, que ha logrado tales maravillas a través de la devoción incansable de sus seguidores, puede aún' ​​volcarla y volcarla y volcarla ', hasta está abierto a la luz del día ”.


Mecanismos de enfermedad

El documento se centra en estudios de caso de cuatro enfermedades transmitidas por vectores (peste, paludismo, fiebre amarilla y tripanosomiasis) desde hace 2,6 millones de años hasta la actualidad. Estos estudios de caso revelaron cinco mecanismos por los cuales estas enfermedades dan forma a la sociedad humana. A continuación se muestran ejemplos de cada uno:

Matar o debilitar a un gran número de personas

La plaga, causada por bacterias. Yersinia pestis, se transmite por pulgas transportadas por roedores. La peste negra, la pandemia de peste más famosa, acabó con el 30% de la población europea en la Edad Media y cambió drásticamente su economía. La caída de la mano de obra ayudó a derrocar el sistema feudal, permitiendo que los siervos sobrevivientes disfrutaran de mayores salarios y poder.

Afectando de manera diferencial a las poblaciones

La fiebre amarilla, una enfermedad transmitida por vectores transmitida por mosquitos, está estrechamente relacionada con la esclavitud de los negros. En la isla de Barbados, la colonia británica más próspera, los colonos ingleses llegaron a depender de la mano de obra esclava. En 1647, estalló una epidemia de fiebre amarilla cuando los barcos esclavistas introdujeron mosquitos y el virus de la fiebre amarilla. Debido a que los africanos tenían el doble de probabilidades de sobrevivir a la fiebre amarilla debido a la inmunidad obtenida por la exposición viral mientras vivían en África, la explotación de su trabajo forzoso fue especialmente rentable. Como resultado, la explotación de personas esclavizadas se convirtió en el principal sistema laboral de Barbados y se expandió a otras colonias británicas.

Armamento de la enfermedad para promover jerarquías de poder

En la antigua Roma, los trabajadores agrícolas pobres trabajaban en campos bajos y vivían en viviendas insalubres. Esto aumentó enormemente su riesgo de ser picado por mosquitos infectados con malaria en comparación con los romanos más ricos. La malaria también puede haber reforzado las desigualdades de género en la antigua Roma, ya que algunas mujeres embarazadas pueden haber sido confinadas en interiores para evitar los riesgos asociados con la infección por malaria, incluidos los abortos espontáneos y las anomalías fetales.

Cataliza el cambio en la sociedad

En 1793, un brote de fiebre amarilla azotó Filadelfia y mató a la mitad de todos los afectados. Aunque el gobierno de Filadelfia aún no entendía cómo se transmitía la fiebre amarilla, finalmente se dio cuenta de que limpiar el agua sucia reducía la propagación. La enfermedad llevó a la ciudad a proporcionar agua potable y a construir sistemas de alcantarillado para sus residentes, y en el proceso sentó las bases del moderno sistema de salud pública.

Cambiar las relaciones humanas con la tierra y el medio ambiente

La tripanosomiasis, transmitida por la mosca tsetsé, es un parásito que infecta a la vida silvestre, el ganado y los seres humanos en África. En la historia precolonial de África, la enfermedad limitó el uso de animales domésticos en las áreas afectadas, impidiendo la agricultura intensiva y la agricultura a gran escala e impidiendo la capacidad de crecer económicamente y urbanizarse.

“Nos sorprendió la medida en que los impactos de las enfermedades transmitidas por vectores se han dividido históricamente a través de líneas raciales y sociales”, dijo Athni.

El racismo estructural, incluidos los vecindarios en los que la gente puede vivir y su acceso a la riqueza intergeneracional, está relacionado con las disparidades en las tasas de diabetes, hipertensión y otras enfermedades crónicas asociadas con el estrés, explicó Mordecai. Estas disparidades también son evidentes en la pandemia de COVID-19, donde los resultados de la enfermedad son más graves para las personas que padecen estas afecciones. Esta carga desproporcionada amplifica aún más la vulnerabilidad de las comunidades ya desfavorecidas.

"Cuando se superpone una pandemia emergente con disparidades de salud existentes, afecta de manera desproporcionada a las comunidades negras e hispanas", dijo Mordecai.

Las disparidades raciales también ponen a las comunidades históricamente marginadas en mayor riesgo de estar expuestas al virus. Estas comunidades, por ejemplo, tienen más probabilidades de ser trabajadores esenciales, sin el lujo de refugiarse de manera segura en el lugar o recibir la entrega de comestibles.

"Es fácil pensar que las comunidades de color no se están distanciando socialmente lo suficiente o no practican una higiene adecuada", dijo Roberts, coautor del artículo. "Pero ese pensamiento descuida por completo las condiciones sociales que han hecho que esas comunidades sean más vulnerables para empezar".

La relación entre COVID-19 y la desigualdad estructural, desafortunadamente, no se limita solo a los tiempos modernos o los EE. UU. Este también es un patrón que se ha repetido a lo largo de la historia y en todo el mundo. Los brotes de leishmaniasis, una enfermedad transmitida por vectores transmitida por flebotominos, han afectado a cientos de miles de sirios dentro de los campos de refugiados, como resultado del hacinamiento en áreas con malas condiciones sanitarias. Y cuando aparecieron los primeros casos del brote de ébola en 2014 en África, los científicos de Estados Unidos tardaron en encontrar formas de combatirlo hasta que apareció más cerca de casa.

Los autores esperan que este artículo motive a los científicos a ser más proactivos en la protección de las enfermedades a las personas de comunidades históricamente desfavorecidas.

“El papel hace un trabajo espectacular al documentar el problema”, dijo Roberts. “Ahora será importante mantener un enfoque interdisciplinario que pueda desmantelarlo”.


Se revela la historia antigua de la enfermedad de Lyme en América del Norte con genomas bacterianos

Un equipo de investigadores dirigido por la Escuela de Salud Pública de Yale descubrió que la bacteria de la enfermedad de Lyme es antigua en América del Norte, circulando silenciosamente en los bosques durante al menos 60.000 años, mucho antes de que la enfermedad se describiera por primera vez en Lyme, Connecticut, en 1976 y mucho antes de la llegada de los humanos.

Por primera vez, los genomas completos de la bacteria de la enfermedad de Lyme, Borrelia burgdorferi, fueron secuenciados a partir de garrapatas de venado para reconstruir la historia de este patógeno invasor.

El hallazgo muestra que la epidemia de la enfermedad de Lyme en curso no fue provocada por una introducción reciente de la bacteria o un cambio evolutivo, como una mutación que hizo que la bacteria fuera más fácilmente transmisible. Está vinculado a la transformación ecológica de gran parte de América del Norte. Específicamente, la fragmentación de los bosques y la explosión de la población de ciervos en el último siglo han creado condiciones óptimas para la propagación de garrapatas y han desencadenado esta epidemia en curso.

Katharine Walter realizó la investigación mientras era estudiante de doctorado en la Escuela de Salud Pública de Yale y es autora principal del estudio publicado en Ecología y evolución de la naturaleza.

"La bacteria de la enfermedad de Lyme ha sido endémica durante mucho tiempo", dijo. "Pero la deforestación y la subsiguiente suburbanización de gran parte de Nueva Inglaterra y el Medio Oeste crearon las condiciones para que prosperasen las garrapatas del venado y la bacteria de la enfermedad de Lyme".

La enfermedad de Lyme es la enfermedad transmitida por vectores más común en América del Norte. Desde que se describió por primera vez en la década de 1970, la enfermedad se ha extendido rápidamente por Nueva Inglaterra y el Medio Oeste. Los casos notificados de la enfermedad de Lyme se han más que triplicado desde 1995 y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades estiman ahora que más de 300.000 estadounidenses se enferman cada año.

El equipo recurrió a la genómica para revelar los orígenes de la bacteria. Por comparación B. burgdorferi Genomas recolectados de diferentes áreas y durante un período de 30 años, el equipo construyó un árbol evolutivo y reconstruyó la historia de la propagación del patógeno.

Los investigadores recolectaron garrapatas de venado, vectores de B. burgdorferi, de toda Nueva Inglaterra. Centraron los esfuerzos de muestreo en áreas que se predice que serán fuentes de la epidemia: Cape Cod y áreas alrededor de Long Island Sound. Se recolectaron más de 7,000 garrapatas de estas áreas durante el verano de 2013. Para ampliar el alcance espacial del estudio, colaboradores en el sur, el medio oeste y en todo Canadá contribuyeron con garrapatas al equipo.

Usando un método que el equipo desarrolló previamente para secuenciar preferentemente el ADN bacteriano (y evitar secuenciar solo el ADN de la garrapata), los investigadores secuenciaron 148 B. burgdorferi genomas. Estudios anteriores de la historia evolutiva de B. burgdorferi se han basado en marcadores de ADN cortos en lugar de genomas completos. La lectura del millón de letras del genoma bacteriano completo permitió al equipo reconstruir una historia más detallada. El equipo dibujó un árbol evolutivo actualizado que mostró que la bacteria probablemente se originó en el noreste de los Estados Unidos y se extendió al sur y al oeste a través de América del Norte hasta California.

Las aves probablemente transportaron el patógeno a largas distancias a nuevas regiones y los pequeños mamíferos continuaron su propagación. Impreso en los genomas bacterianos también fue una firma del dramático crecimiento de la población. A medida que evolucionó, pareció haber proliferado.

El árbol también era mucho más antiguo de lo que el equipo esperaba, al menos 60.000 años. Esto significa que la bacteria existía en América del Norte mucho antes de que la medicina describiera la enfermedad y mucho antes de que los humanos llegaran por primera vez a América del Norte desde el otro lado del Estrecho de Bering (hace unos 24.000 años).

Estos hallazgos aclaran que la bacteria no es un invasor reciente. Diversos linajes de B. burgdorferi han existido durante mucho tiempo en América del Norte y la actual epidemia de la enfermedad de Lyme es el resultado de cambios ecológicos que han permitido que los ciervos, las garrapatas y, finalmente, las bacterias invadan.

La explosión de ciervos en el siglo XX en paisajes suburbanos, libres de depredadores de lobos y con estrictas restricciones de caza, permitió que las garrapatas de los ciervos invadieran rápidamente gran parte de Nueva Inglaterra y el Medio Oeste. El cambio climático también ha contribuido. Los inviernos más cálidos aceleran los ciclos de vida de las garrapatas y les permiten sobrevivir aproximadamente 28 millas más al norte cada año.

Las garrapatas se expandieron a paisajes suburbanos, llenos de animales como ratones de patas blancas y petirrojos, excelentes huéspedes para B. burgdorferi. La expansión de las garrapatas a hábitats con huéspedes ideales permitió que la bacteria se propagara.

Adalgisa Caccone, profesora de Ecología y Biología Evolutiva de Yale y científica investigadora principal de la Escuela de Salud Pública, y Maria Diuk-Wasser, del Departamento de Ecología, Biología Evolutiva y Ambiental de la Universidad de Columbia, son autores principales. Giovanna Carpi, de la Escuela de Medicina Johns Hopkins, también contribuyó a la investigación.


7. Fiebre del dengue

El dengue es una enfermedad tropical causada por el virus del dengue, que es transmitido por mosquitos, especialmente la especie Aedes aegypti. Provoca síntomas como fiebre alta, dolor de cabeza, vómitos, dolores musculares y articulares, y una erupción cutánea, pero en algunos casos provoca fiebre intensa, hemorragia hemorrágica y la muerte.

Afortunadamente, ahora existe una vacuna para el dengue, ¡así como también se están desarrollando medicamentos antivirales para tratarlo!

Si bien puede haber casos de dengue desde el siglo V d.C., el primer informe de una epidemia data de 1779, cuando se extendió por el sudeste de Asia, África y América del Norte. Desde entonces, hasta finales del siglo XX, los casos fueron raros. Pero se han vuelto más frecuentes debido a la alteración ecológica.

Estos son algunos de los principales informes de dengue a lo largo de la historia: [8]

Número de casos confirmados

1778 Brote de fiebre del dengue en España

2000 Epidemia de dengue en Centroamérica

Brote de dengue 2004-06 en Singapur, India, Indonesia, Pakistán y Filipinas

2007 Epidemia de dengue en Puerto Rico, República Dominicana, México

Epidemia de dengue en Brasil 2008

Epidemia mundial de dengue de 2010

Brote de dengue de 2011 en Pakistán

Brote de dengue de 2017 en Sri Lanka

Epidemia de dengue 2019-20


Historia

La peste es una enfermedad antigua que se describió durante la época clásica como ocurrida en el norte de África y el Medio Oriente. A veces se presume que es la enfermedad detrás de varias epidemias históricas, como la pestilencia descrita como golpeando a los filisteos en el libro bíblico de 1 Samuel. La evidencia inequívoca de su existencia temprana proviene del descubrimiento de rastros genómicos de Y. pestis en los dientes de los agricultores neolíticos en Suecia datan de hace aproximadamente 4.900 años y de análisis de ADN antiguo en los dientes de los humanos de la Edad del Bronce, que indican que Y. pestis estuvo presente en Asia y Europa entre el 3000 y el 800 a. C. Sin embargo, es imposible verificar la verdadera naturaleza de estos primeros brotes.

La primera gran pandemia de peste que se informó de manera confiable ocurrió durante el reinado del emperador bizantino Justiniano I en el siglo VI d. C. Según el historiador Procopio y otros, el brote comenzó en Egipto y se trasladó a lo largo de rutas comerciales marítimas, golpeando Constantinopla en 542. Allí mató a decenas de miles de residentes, cayendo tan rápido que las autoridades tuvieron problemas para deshacerse de ellos. A juzgar por las descripciones de los síntomas y el modo de transmisión de la enfermedad, es probable que estuvieran presentes todas las formas de peste. Durante el siguiente medio siglo, la pandemia se extendió hacia el oeste hasta las ciudades portuarias del Mediterráneo y hacia el este hasta Persia. Escritores cristianos como Juan de Éfeso atribuyeron la plaga a la ira de Dios contra un mundo pecaminoso, pero los investigadores modernos concluyen que fue propagada por ratas domésticas, que viajaban en embarcaciones marítimas y proliferaban en las ciudades abarrotadas y antihigiénicas de la época.

La siguiente gran pandemia de peste fue la temida Peste Negra de Europa en el siglo XIV. El número de muertes fue enorme, llegando a dos tercios o tres cuartos de la población en varias partes de Europa. Se ha calculado que de un cuarto a un tercio de la población total de Europa, o 25 millones de personas, murieron de peste durante la Peste Negra.

Durante los siguientes tres siglos, los brotes de peste ocurrieron con frecuencia en todo el continente y las Islas Británicas. La Gran Plaga de Londres de 1664-1666 provocó entre 75.000 y 100.000 muertes en una población estimada en 460.000. La peste azotó Colonia y el Rin desde 1666 hasta 1670 y en los Países Bajos desde 1667 hasta 1669, pero después parece haber remitido en Europa occidental. Entre 1675 y 1684 apareció un nuevo brote en el norte de África, Turquía, Polonia, Hungría, Austria y Alemania, que avanzó hacia el norte. Malta perdió 11.000 personas en 1675, Viena al menos 76.000 en 1679 y Praga 83.000 en 1681. Muchas ciudades del norte de Alemania también sufrieron durante este tiempo, pero en 1683 la peste desapareció de Alemania. Francia vio la última plaga en 1668, hasta que reapareció en 1720 en la ciudad portuaria de Marsella, donde mató a 40.000 personas.

Después de esos últimos brotes, la peste parece haber desaparecido de Europa, con la excepción de una zona en la frontera del Cáucaso. Se han ofrecido varias explicaciones: avances en saneamiento, hospitalización y limpieza, un cambio en la vivienda doméstica que excluyó a las ratas de las viviendas humanas, el abandono de las antiguas rutas comerciales y una fase de inactividad natural en el aumento y declive normal de las enfermedades epidémicas. Aunque algunos de esos factores pueden haber estado en juego, muchas de esas explicaciones se basaban en la idea de que la peste se había establecido firmemente en las poblaciones de ratas negras en Europa. Pero mientras que la bacteria de la plaga había desaparecido de gran parte del continente, las ratas permanecieron. La investigación moderna ha sugerido que la peste llegó a Europa a través de rutas comerciales marítimas desde Asia Central, es decir, aquellas que formaban parte de la Ruta de la Seda. La enfermedad puede haber llegado en oleadas, habiendo sido reimportada varias veces, como resultado de las fluctuaciones climáticas que afectaron a las poblaciones de roedores en Asia.

En el momento de los brotes de peste en Europa, la enfermedad no se conocía bien desde el punto de vista médico, ya que se desconocía el concepto mismo de organismo infeccioso. Todavía en 1768 la primera edición de la Encyclopædia Britannica repitió la noción científica comúnmente aceptada de que la peste era una "fiebre pestilente" que surge de un "miasma venenoso", o vapor, que había sido traído "de los países del este" y "tragado con el aire".

El veneno pestilente perturba todas las funciones del cuerpo porque, a menos que sea expulsado a las partes externas, ciertamente es fatal.

Se pensaba que la expulsión del veneno se lograba mejor mediante la ruptura natural de los bubones o, si era necesario, punzándolos y drenándolos. Otros medios recomendados fueron sangrado, sudoración, inducción de vómitos y aflojamiento de los intestinos.

Durante el siglo XVIII y principios del XIX, la peste siguió prevaleciendo en Turquía, África del Norte, Egipto, Siria y Grecia. Una vez fue una máxima que la peste nunca apareció al este del río Indo, pero durante el siglo XIX afectó a más de un distrito de la India: en 1815 Gujarat, en 1815 Sind, en 1823 las estribaciones del Himalaya y en 1836 Rajasthan. Estos brotes simplemente prepararon el escenario para la tercera gran pandemia de plaga, que se cree que ganó impulso en la provincia de Yunnan, suroeste de China, en la década de 1850 y finalmente llegó a Guangzhou (Cantón) y Hong Kong en 1894. Estas ciudades portuarias se convirtieron en distribución de plagas centros, y entre 1894 y 1922 la enfermedad se propagó por todo el mundo, más ampliamente que en cualquier pandemia anterior, lo que resultó en más de 10 millones de muertes. Entre los muchos puntos infectados estaban Bombay en 1896, Calcuta en 1898, Ciudad del Cabo y San Francisco en 1900, Bangkok en 1904, Guayaquil (Ecuador) en 1908, Colombo (Sri Lanka) en 1914 y Pensacola (Florida) en 1922. Casi todos los puertos europeos fueron atacados, pero, de todas las áreas afectadas, la India fue la que más sufrió.

La tercera pandemia de peste fue la última, pues coincidió (y en algunos casos motivó) una serie de logros en el conocimiento científico de la enfermedad. A finales del siglo XIX, el trabajo de los grandes científicos europeos Louis Pasteur, Joseph Lister y Robert Koch había puesto sobre una sólida base empírica la teoría de los gérmenes de la enfermedad. En 1894, durante la epidemia en Hong Kong, el organismo causante de la peste fue aislado de forma independiente por dos bacteriólogos, el francés Alexandre Yersin, que trabajaba para el Instituto Pasteur, y el japonés Kitasato Shibasaburo, antiguo asociado de Koch. Ambos hombres encontraron bacterias en muestras de líquido tomadas de víctimas de la peste, luego las inyectaron en animales y observaron que los animales morían rápidamente de peste. Yersin nombró al nuevo bacilo Pasteurella pestis, después de su mentor, pero en 1970 la bacteria pasó a llamarse Yersinia pestis, en honor al propio Yersin.

Quedaba por determinar cómo el bacilo infectaba a los humanos. Durante mucho tiempo se había observado en muchas áreas epidémicas que las muertes inusuales entre ratas precedieron a los brotes de peste entre los humanos, y este vínculo se observó particularmente en los brotes en India y China. La relación fue tan sorprendente que en 1897, el médico japonés Ogata Masanori describió un brote en Formosa como "la rata" y mostró que las pulgas de las ratas portaban el bacilo de la peste. Al año siguiente, Paul-Louis Simond, un investigador francés enviado por el Instituto Pasteur a la India, anunció los resultados de experimentos que demostraban que las pulgas de rata orientales (Xenopsylla cheopis) transportaron el bacilo de la peste entre ratas. Luego se demostró definitivamente que las pulgas de las ratas infestarían a los humanos y transmitirían la peste a través de sus picaduras. Con eso, se instituyeron medidas masivas a prueba de ratas en todo el mundo en embarcaciones marítimas e instalaciones portuarias, y se usaron insecticidas en áreas donde había estallado la peste. A partir de la década de 1930, las sulfonamidas y luego los antibióticos como la estreptomicina dieron a los médicos un medio muy eficaz para atacar directamente al bacilo de la peste.

La eficacia de estas medidas se refleja en la disminución del número de muertes por peste en las décadas siguientes. De un máximo de más de un millón en 1907, las muertes se redujeron a aproximadamente 170.000 por año en 1919-28, 92.000 en 1929-38, 22.000 en 1939-48 y 4.600 en 1949-53. La peste ya no es una enfermedad epidémica de las ciudades portuarias. It is now mainly of campestral or sylvatic (that is, open-field or woodland) origin, striking individuals and occasionally breaking out in villages and rural areas where Yersinia is kept in a constant natural reservoir by various types of rodents, including ground squirrels, voles, and field mice.

In the 21st century plague was relatively rare. From 2010 to 2015 just 3,248 cases of plague, with 584 deaths, were documented worldwide. The main regions of plague included western North America the Andes region and Brazil in South America a broad band across Southwest, Central, and Southeast Asia and eastern Africa. By 2020 most cases occurred in Madagascar, Peru, and the Democratic Republic of the Congo.

With the rise of global terrorism, plague has come to be seen as a potential weapon of biological warfare. During World War II Japan is said to have spread Yersinia-infected fleas in selected areas of China, and during the Cold War the United States and the Soviet Union developed means for spreading Yersinia directly as an aerosol—a particularly efficient way to infect people with lethal pneumonic plague. Such an attack might cause a high casualty rate in only limited areas, but it might also create panic in the general population. In response, some governments have developed plans and stockpiled medications for dealing with emergency outbreaks of plague.

The Editors of Encyclopaedia Britannica This article was most recently revised and updated by Kara Rogers, Senior Editor.


Historical Perspectives History of CDC

CDC, an institution synonymous around the world with public health, will be 50 years old on July 1. The Communicable Disease Center was organized in Atlanta, Georgia, on July 1, 1946 its founder, Dr. Joseph W. Mountin, was a visionary public health leader who had high hopes for this small and comparatively insignificant branch of the Public Health Service (PHS). It occupied only one floor of the Volunteer Building on Peachtree Street and had fewer than 400 employees, most of whom were engineers and entomologists. Until the previous day, they had worked for Malaria Control in War Areas, the predecessor of CDC (Figure_1), which had successfully kept the southeastern states malaria-free during World War II and, for approximately 1 year, from murine typhus fever. The new institution would expand its interests to include all communicable diseases and would be the servant of the states, providing practical help whenever called.

Distinguished scientists soon filled CDC's laboratories, and many states and foreign countries sent their public health staffs to Atlanta for training. Any tropical disease with an insect vector and all those of zoological origin came within its purview. Dr. Mountin was not satisfied with this progress, and he impatiently pushed the staff to do more. He reminded them that except for tuberculosis and venereal disease, which had separate units in Washington, D.C., CDC was responsible for any communicable disease. To survive, it had to become a center for epidemiology.

Medical epidemiologists were scarce, and it was not until 1949 that Dr. Alexander Langmuir arrived to head the epidemiology branch. He saw CDC as "the promised land," full of possibilities. Within months, he launched the first-ever disease surveillance program, which confirmed his suspicion that malaria, on which CDC spent the largest portion of its budget, had long since disappeared. Subsequently, disease surveillance became the cornerstone on which CDC's mission of service to the states was built and, in time, changed the practice of public health.

The outbreak of the Korean War in 1950 was the impetus for creating CDC's Epidemic Intelligence Service (EIS). The threat of biological warfare loomed, and Dr. Langmuir, the most knowledgeable person in PHS about this arcane subject, saw an opportunity to train epidemiologists who would guard against ordinary threats to public health while watching out for alien germs. The first class of EIS officers arrived in Atlanta for training in 1951 and pledged to go wherever they were called for the next 2 years. These "disease detectives" quickly gained fame for "shoe-leather epidemiology" through which they ferreted out the cause of disease outbreaks.

The survival of CDC as an institution was not at all certain in the 1950s. In 1947, Emory University gave land on Clifton Road for a headquarters, but construction did not begin for more than a decade. PHS was so intent on research and the rapid growth of the National Institutes of Health that it showed little interest in what happened in Atlanta. Congress, despite the long delay in appropriating money for new buildings, was much more receptive to CDC's pleas for support than either PHS or the Bureau of the Budget.

Two major health crises in the mid-1950s established CDC's credibility and ensured its survival. In 1955, when poliomyelitis appeared in children who had received the recently approved Salk vaccine, the national inoculation program was stopped. The cases were traced to contaminated vaccine from a laboratory in California the problem was corrected, and the inoculation program, at least for first and second graders, was resumed. The resistance of these 6- and 7-year-olds to polio, compared with that of older children, proved the effectiveness of the vaccine. Two years later, surveillance was used again to trace the course of a massive influenza epidemic. From the data gathered in 1957 and subsequent years, the national guidelines for influenza vaccine were developed.

CDC grew by acquisition. The venereal disease program came to Atlanta in 1957 and with it the first Public Health Advisors, nonscience college graduates destined to play an important role in making CDC's disease-control programs work. The tuberculosis program moved in 1960, immunization practices and the MMWR in 1961. The Foreign Quarantine Service, one of the oldest and most prestigious units of PHS, came in 1967 many of its positions were soon switched to other uses as better ways of doing the work of quarantine, primarily through overseas surveillance, were developed. The long-established nutrition program also moved to CDC, as well as the National Institute for Occupational Safety and Health, and work of already established units increased. Immunization tackled measles and rubella control epidemiology added family planning and surveillance of chronic diseases. When CDC joined the international malaria-eradication program and accepted responsibility for protecting the earth from moon germs and vice versa, CDC's mission stretched overseas and into space.

CDC played a key role in one of the greatest triumphs of public health: the eradication of smallpox. In 1962 it established a smallpox surveillance unit, and a year later tested a newly developed jet gun and vaccine in the Pacific island nation of Tonga. After refining vaccination techniques in Brazil, CDC began work in Central and West Africa in 1966. When millions of people there had been vaccinated, CDC used surveillance to speed the work along. The World Health Organization used this "eradication escalation" technique elsewhere with such success that global eradication of smallpox was achieved by 1977. The United States spent only $32 million on the project, about the cost of keeping smallpox at bay for 2-1/2 months.

CDC also achieved notable success at home tracking new and mysterious disease outbreaks. In the mid-1970s and early 1980s, it found the cause of Legionnaires disease and toxic-shock syndrome. A fatal disease, subsequently named acquired immunodeficiency syndrome (AIDS), was first mentioned in the June 5, 1981, issue of MMWR. Since then, MMWR has published numerous follow-up articles about AIDS, and one of the largest portions of CDC's budget and staff is assigned to address this disease.

Although CDC succeeded more often than it failed, it did not escape criticism. For example, television and press reports about the Tuskegee study on long-term effects of untreated syphilis in black men created a storm of protest in 1972. This study had been initiated by PHS and other organizations in 1932 and was transferred to CDC in 1957. Although the effectiveness of penicillin as a therapy for syphilis had been established during the late 1940s, participants in this study remained untreated until the study was brought to public attention. CDC also was criticized because of the 1976 effort to vaccinate the U.S. population against swine flu, the infamous killer of 1918-19. When some vaccinees developed Guillain-Barre syndrome, the campaign was stopped immediately the epidemic never occurred.

As the scope of CDC's activities expanded far beyond communicable diseases, its name had to be changed. In 1970 it became the Center for Disease Control, and in 1981, after extensive reorganization, Center became Centers. The words "and Prevention" were added in 1992, but, by law, the well-known three-letter acronym was retained. In health emergencies CDC means an answer to SOS calls from anywhere in the world, such as the recent one from Zaire where Ebola fever raged.

Fifty years ago CDC's agenda was noncontroversial (hardly anyone objected to the pursuit of germs), and Atlanta was a backwater. In 1996, CDC's programs are often tied to economic, political, and social issues, and Atlanta is as near Washington as the tap of a keyboard (Figure_2). Adapted for MMWR by Elizabeth W. Etheridge, Ph.D., from her book, Sentinel for Health: A History of the Centers for Disease Control. Berkeley, California: University of California Press, 1992.

Editorial Note

Editorial Note: When CDC's name changed in 1970, from the Communicable Disease Center to the Center for Disease Control, CDC scientists were poised to accept new challenges. The most notable of the agency's many achievements in the following 10 years was its role in global smallpox eradication, a program that finally succeeded because of the application of scientific principles of surveillance to a complex problem. In the realm of infectious diseases, CDC maintained its preeminence, identifying the Ebola virus and the sexual transmission of hepatitis B, and isolating the hepatitis C virus and the bacterium causing Legionnaires disease. The Study of the Effectiveness of Nosocomial Infection Control (SENIC) was the most expensive study the agency had ever undertaken and proved for the first time the effectiveness of recommended infection-control practices. Other studies included identification of the association of Reye syndrome with aspirin use, the relation between liver cancer and occupational exposure to vinyl chloride, and the harmful effects of the popular liquid protein diet.

The 1980s institutionalized what is considered to be a critically important scientific activity at CDC -- the collaboration of laboratorians and epidemiologists. The decade began with the national epidemic of toxic-shock syndrome, documentation of the association with a particular brand of tampons, and the subsequent withdrawal of that brand from the market. CDC collaboration with the National Center for Health Statistics (NCHS) resulted in the removal of lead from gasoline, which in turn has markedly decreased this exposure in all segments of the population. The major public health event of the 1980s was the emergence of AIDS. CDC helped lead the response to this epidemic, including characterization of the syndrome and defining risk factors for disease.

CDC became involved in two very large epidemiologic studies during the 1980s. First, the Cancer and Steroid Hormone Study conducted in collaboration with the National Cancer Institute assessed the risks for breast, cervical, and ovarian cancers associated with both oral contraceptives and estrogen replacement therapy. Second, at the request of Congress, CDC undertook a series of studies of the health effects of service in Vietnam on veterans and their offspring, which led to a landmark contribution of the laboratory -- the development of a serum test for dioxin able to measure the toxicant in parts per quadrillion. This decade also introduced scientifically based rapid assessment methods to disaster assistance and sentinel health event surveillance to occupational public health. Epi Info, a software system for the practice of applied epidemiology, was introduced and now has been translated into 12 languages for tens of thousands of users globally. Finally, during the 1980s, NCHS was moved to CDC, further enhancing CDC's information capabilities to meet national needs.

The 1990s have been characterized by continuing applications of CDC's classic field-oriented epidemiology, as well as by the development of new methodologies. For example, the disciplines of health economics and decision sciences were merged to create a new area of emphasis -- prevention effectiveness -- as an approach for making more rational choices for public health interventions. In 1993, the investigation of hantavirus pulmonary syndrome required a melding between field epidemiology and the need for sensitivity to and involvement of American Indians and their culture. Similarly, the response to global problems with Ebola virus and plague underscore the importance of adapting these new methodologies. Other major CDC contributions to the world's health include global polio eradication efforts and efforts to prevent neural tube defects. Finally, in October 1992, Congress changed CDC's official name to the Centers for Disease Control and Prevention, to recognize CDC's leadership role in prevention. Today, CDC is both the nation's prevention agency and a global leader in public health. As the world enters the new millennium, CDC will remain the agency ready to address the challenges to its vision of healthy people in a healthy world through prevention.

Editorial Note by: Office of the Director, Epidemiology Program Office, CDC.


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