Batalla de Passchendaele

Batalla de Passchendaele

La tercera gran batalla de Ypres, también conocida como la Batalla de Passchendaele, tuvo lugar entre julio y noviembre de 1917. El general Sir Douglas Haig, el Comandante en Jefe británico en Francia, se sintió alentado por los avances logrados en la ofensiva en Messines. Haig estaba convencido de que el ejército alemán estaba ahora cerca del colapso y una vez más hizo planes para una gran ofensiva para obtener el avance necesario. La historia oficial de la batalla afirmaba que el plan de Haig "puede parecer súper optimista y de demasiado alcance, incluso fantástico". Muchos historiadores han sugerido que el problema principal era que Haig "había elegido un campo de operaciones donde el bombardeo preliminar convirtió la llanura de Flandes en un barro infranqueable". (1)

El ataque de apertura en Passchendaele fue llevado a cabo por el general Hubert Gough y el quinto ejército británico con el general Herbert Plumer y el segundo ejército uniéndose a la derecha y el general Francois Anthoine y el primer ejército francés a la izquierda. Después de un bombardeo preliminar de 10 días, con 3.000 cañones disparando 4,25 millones de proyectiles, la ofensiva británica comenzó en Ypres a las 3.50 am del 31 de julio.

Los ataques aliados en la línea del frente alemana continuaron a pesar de las fuertes lluvias que convirtieron las tierras bajas de Ypres en un pantano. La situación empeoró por el hecho de que el intenso bombardeo británico había destruido el sistema de drenaje de la zona. Este lodo pesado creó terribles problemas para la infantería y el uso de tanques se volvió imposible.

Percival Phillips de El Daily Express comentó: "El tiempo cambió para peor anoche, aunque afortunadamente demasiado tarde para dificultar la ejecución de nuestros planes. La lluvia fue fuerte y constante durante toda la noche. Seguía cayendo de manera constante cuando el día amaneció frío y triste, con un Una espesa capa de niebla que cerraba por completo el campo de batalla. Durante la mañana disminuyó hasta convertirse en una llovizna lúgubre, pero para entonces los caminos, los campos y las aceras estaban cubiertos de barro semilíquido, y el suelo desgarrado más allá de Ypres se había convertido en algunos lugares en un horrible atolladero ". (2)

Como William Beach Thomas, un periodista que trabajaba para el Correo diario, señaló: "Inundaciones de lluvia y un manto de niebla han empapado y cubierto toda la llanura de Flandes. Los pozos de obuses más nuevos, ya medio llenos de agua, están ahora inundados hasta el borde. La lluvia ha ensuciado tanto este terreno bajo, sin piedras, estropeado de todo drenaje natural por el fuego de los proyectiles, que experimentamos el doble valor del trabajo inicial, porque hoy en día mover material pesado era extremadamente difícil y los hombres apenas podían caminar con el equipo completo, y mucho menos cavar. estaba empapado y estaba de pie o durmiendo en un pantano. Fue un trabajo de energía mantener un rifle en un estado apto para su uso ". (3)

El 31 de julio de 1917, el teniente Robert Sherriff y sus hombres del regimiento de East Surrey fueron llamados a atacar las posiciones alemanas. "Las condiciones de vida en nuestro campamento eran increíblemente sórdidas. La cocina se inundó y la mayor parte de la comida era incomible. No había nada más que galletas empapadas y estofado frío. Los cocineros intentaron proporcionar tocino para el desayuno, pero los hombres se quejaron de que olía a muertos ... Al amanecer de la mañana del ataque, el batallón se reunió en el barro fuera de las cabañas. Alineé mi pelotón y pasé por la inspección necesaria. Algunos de los hombres parecían terriblemente enfermos: grises, gastados caras en la madrugada, sin afeitar y sucias porque no había agua limpia. Vi el característico encogimiento de hombros que tan bien conocía. No se habían quitado la ropa durante semanas, y sus camisas estaban llenas de piojos ". (4)

En los primeros días de la lucha, los aliados sufrieron alrededor de 35.000 muertos y heridos. Haig describió la situación como "muy satisfactoria" y "las pérdidas leves". David Lloyd George estaba furioso y se reunió con Sir William Robertson, el Jefe de Estado Mayor, y se quejó de "la inútil masacre ... amontonó las espantosas hecatombetas de la matanza". Lloyd George le dijo repetidamente a Robertson que la ofensiva debía "abandonarse tan pronto como se hiciera evidente que sus objetivos eran inalcanzables". (5)

El Cuarto Ejército alemán detuvo el principal avance británico y restringió a los británicos a pequeñas ganancias a la izquierda de la línea. Finalmente, el general Haig suspendió los ataques y no reanudó la ofensiva hasta el 26 de septiembre. Estos ataques permitieron a las fuerzas británicas tomar posesión de la cresta al este de Ypres. A pesar del regreso de las fuertes lluvias, Haig ordenó nuevos ataques hacia Passchendaele Ridge. Los ataques del 9 y 12 de octubre no tuvieron éxito. Además del barro pesado, los soldados británicos que avanzaban tuvieron que soportar ataques con gas mostaza. Este gas provocó problemas particulares, porque su olor no era muy fuerte. (6)

En octubre tuvieron lugar tres ataques más y el 6 de noviembre la infantería británica y canadiense finalmente tomó la aldea de Passchendaele. Sir Douglas Haig fue severamente criticado por continuar con los ataques mucho después de que la operación había perdido todo valor estratégico real. Desde el comienzo de la ofensiva, las tropas británicas habían avanzado cinco millas a un costo de al menos 250.000 bajas, aunque algunas autoridades dicen 300.000. "Ciertamente, 100.000 de ellos ocurrieron después de la insistencia de Haig de continuar la lucha hasta octubre. Las pérdidas alemanas en todo el Frente Occidental durante el mismo período fueron de alrededor de 175.000". (7)

Inundaciones de lluvia y un manto de niebla han empapado y cubierto toda la llanura de Flandes. Fue un trabajo de energía mantener un rifle en un estado apto para su uso.

El tiempo cambió para peor anoche, aunque afortunadamente demasiado tarde para dificultar la ejecución de nuestros planes. Durante la mañana disminuyó hasta convertirse en una llovizna lúgubre, pero para entonces los caminos, los campos y las aceras estaban cubiertos de lodo semilíquido, y el suelo desgarrado más allá de Ypres se había convertido en algunos lugares en un lodazal horrible.

Fue bastante malo en opinión de los soldados cansados ​​que regresaron con heridas, pero ciertamente fue peor para el enemigo que sostenía fragmentos de líneas rotas aún fuertemente martilladas por la artillería e indudablemente descorazonado por las penurias de una noche húmeda al aire libre después un día de derrota.

Hablé hoy con varios hombres heridos que participan en los combates en Langemark y más allá, y son unánimes al declarar que la infantería enemiga hizo un espectáculo muy pobre donde sea que se los privó de sus ametralladoras de apoyo y se vieron obligados a elegir entre enfrentarse a una bayoneta. cargar y luchar. El barro era el mayor agravio de nuestros hombres. Se aferraba a sus piernas a cada paso. Con frecuencia tenían que hacer una pausa para sacar a sus camaradas del traicionero fango: figuras incrustadas en la cintura, algunos de ellos tratando de disparar sus rifles a una ametralladora que escupía y, sin embargo, a pesar de estas dificultades casi increíbles, se salvaron y lucharon contra los hunos. a través de las inundaciones hasta Langemarck.

Todos nuestros hombres que lucharon camino a Passchendaele estuvieron de acuerdo en que esas batallas en Flandes fueron las más espantosas, las más sangrientas y las más infernales. La condición del suelo, fuera de Ypres y más allá de la Puerta de Menin, fue en parte la causa de la miseria y la suciedad. Cayeron fuertes lluvias y formaron un gran pantano en el que cada cráter de proyectiles era un estanque profundo. Había miles de cráteres de proyectiles. Nuestras armas los habían fabricado, y los disparos alemanes, que cortaron a nuestras tropas, hicieron miles más, uniéndolos entre sí de modo que parecían lagos en algunos lugares, llenos de agua viscosa y cadáveres. Nuestra infantería tuvo que avanzar pesadamente cargada con su equipo, y con armas y granadas de mano y herramientas de atrincheramiento, como animales de carga, a lo largo de resbaladizas tablas de madera sobre las que era difícil mantenerse firme, especialmente de noche cuando los batallones se movían al amparo de oscuridad.

Al amanecer de la mañana del ataque, el batallón se reunió en el barro fuera de las chozas. No se habían quitado la ropa durante semanas y sus camisas estaban llenas de piojos.

Nuestro avance hacia el área de batalla fue lento y difícil. Tuvimos que avanzar en fila india a lo largo de las pistas de madera que estaban sueltas y viscosas. Si se resbalaba, se ponía de rodillas en el barro.

Durante la caminata se calló el gran bombardeo de los cañones británicos. Durante días nos había sacudido los nervios y destruido nuestro sueño. El repentino silencio fue asombroso. Una especie de vacío estancado nos rodeaba. Tus oídos aún cantaban por el incesante alboroto, pero ahora tu boca se secó. Una obertura orquestal se desvanece en un teatro cuando se levanta el telón, por lo que el gran bombardeo se desvaneció en el silencio cuando la infantería entró en el ataque. Ahora sabíamos que la primera oleada había abandonado las trincheras británicas de primera línea, que pronto la seguiríamos ...

Sabía que todos teníamos una esperanza desesperada en mente: que tendríamos la suerte de ser heridos, no de manera fatal, pero lo suficientemente grave como para sacarnos de esta odiosa prueba y llevarnos a casa. Pero cuando miramos a través de ese espantoso lodazal frente a nosotros, era mejor olvidar incluso la idea de una herida. Si estaba muy golpeado, no podía moverse, ¿qué esperanza había de que lo sacaran de allí? Los camilleros eran hombres valientes, pero eran muy pocos ...

Llegó la orden de avanzar. No hubo un salto dramático fuera de las trincheras. Los sacos de arena del parapeto estaban tan viscosos por la lluvia y podridos por el tiempo que se deshacían cuando intentabas agarrarlos. Tuviste que arrastrarte a través de un lodo. Algunos de los hombres mayores, menos atléticos que los demás, tuvieron que ser extraídos con fuerza.

A partir de entonces, todo se convirtió en una pesadilla interminable. No había tocones de árboles ni edificios en ruinas más adelante para ayudarlo a mantener la dirección. El bombardeo lo había destruido todo. Por lo que podía ver, era como un océano de papilla espesa y marrón. Los enredos de alambre se habían hundido en el barro, y con frecuencia, cuando te metías hasta las rodillas, tus piernas salían con hebras de alambre de púas adheridas a ellas y tus manos se rasgaban y sangraban por la lucha para arrancarlas. .

Toda esta área había sido luchada desesperadamente en las batallas anteriores de Ypres. Muchos de los muertos habían sido enterrados donde cayeron y las conchas estaban desenterrando y arrojando los cuerpos en descomposición. Los verías volar por el aire y desintegrarse ...

En la vieja trinchera alemana nos encontramos con una larga fila de hombres, algunos tumbados en el escalón del fuego, otros desparramados en el suelo, algunos de pie, apoyados contra la pared de la trinchera. Eran soldados británicos, todos muertos o moribundos. Su oficial médico había instalado una estación de primeros auxilios aquí, y estos hombres heridos se habían arrastrado hasta la trinchera en busca de su ayuda. Pero el médico y sus enfermeros habían sido asesinados por un obús que había destrozado su puesto, y los heridos solo podían sentarse o tumbarse allí y morir. No había ninguna esperanza concebible de llevárselos.

Por fin llegamos a algunos de los supervivientes de la primera oleada. Habían llegado a lo que una vez había sido la línea de apoyo alemana, todavía por debajo de su objetivo. Un oficial dijo: "Tengo unos quince hombres aquí. Empecé con cien. No sé dónde están los alemanes". Señaló vagamente al otro lado de la tierra que se extendía por delante.

"Están en algún lugar. Tienen ametralladoras, y puedes ver esas masas de alambre de púas intacto. Es inútil continuar. Lo mejor que puedes hacer es traer a tus hombres y mantener la línea con nosotros". "

Estábamos completamente aislados. La única comunicación con la retaguardia era garabatear mensajes en cuadernos y dárselos a los camilleros para que los recogieran. Pero los camilleros no tendrían la menor idea de dónde estaba el puesto de mando más cercano, incluso si sobrevivieran.

Encontramos un antiguo refugio alemán y trajimos a todos nuestros heridos que pudimos encontrar. Llevábamos apósitos de bolsillo de primeros auxilios, pero las pequeñas compresas y los vendajes eran inútiles en las grandes heridas abiertas. Hiciste lo que pudiste, pero fue principalmente una cuestión de verlos desangrarse lentamente hasta morir ...

Para mí llegó a su fin en algún momento de esa tarde. Durante una hora o más esperamos en esa vieja trinchera alemana. A veces, una ráfaga de balas de ametralladora silba por encima de la cabeza, como si los alemanes estuvieran diciendo: "Vamos, si te atreves".

El comandante de nuestra compañía había construido su cuartel general bajo unas pocas láminas de hierro ondulado ondulado.

"Quiero que explores a lo largo de la trinchera", me dijo (Warre-Dymond), y veas si puedes encontrar la Compañía B (de hecho, era la Compañía D). Comenzaron en nuestro flanco derecho, pero yo no ". No he visto nada de ellos desde entonces. Si puedes encontrarlos, podemos vincularnos y poner algo de orden en las cosas ".

Así que partí con mi corredor. Fue como explorar las montañas de la luna. Seguimos la vieja trinchera lo mejor que pudimos ...

Oímos el leve silbido de su aproximación, que se convirtió en un chillido. Aterrizó sobre un pastillero de hormigón que estábamos pasando, apenas a cinco metros de distancia. Unos metros más adelante, habría sido nuestro fin. El estruendo fue ensordecedor. Mi corredor dejó escapar un grito de dolor. Por lo que sé, no grité porque estaba medio aturdido. Recuerdo que me llevé la mano al lado derecho de la cara y no sentí nada; para mi horror pensé que todo el lado había sido volado.

En mi decimonoveno cumpleaños, el 17 de junio de 1917, estábamos en las trincheras de Passchendaele. No entramos en acción, pero vi que todo sucedía. Haig lanzó una andanada de tres días sobre los alemanes y pensó: "Bueno, no puede quedar mucho de ellos". Creo que fueron los Yorkshires y los Lancashires los que pasaron. Los miré mientras salían de sus refugios y las ametralladoras alemanas simplemente los derribaban. Dudo que alguno de ellos haya llegado a la línea del frente.

Un par de semanas después nos mudamos a Pilckem Ridge. Todavía puedo ver el desconcierto y el miedo en los rostros de los hombres cuando pasamos la cima. Nos arrastramos porque si te levantabas te matarían. Por todo el campo de batalla yacían heridos, ingleses y alemanes, todos clamando por ayuda. Pero no éramos como el buen samaritano de la Biblia, éramos los ladrones que pasaban y los dejaban. No podías parar para ayudarlos. Me encontré con un hombre de Cornualles que fue desgarrado desde el hombro hasta la cintura con metralla, con el estómago en el suelo a su lado. Una herida de bala está limpia, la metralla te hace pedazos. Cuando llegué a él, dijo: 'Dispárame'. Antes de que pudiera sacar mi revólver, murió. Estuve con él durante los últimos sesenta segundos de su vida. Jadeó una palabra: "Madre". Esa palabra me ha pasado por la cabeza durante ochenta y ocho años. Nunca lo olvidaré. Creo que es la palabra más sagrada del idioma inglés. No fue un grito de angustia o dolor, fue uno de sorpresa y alegría. Más tarde supe que su madre ya estaba muerta, por lo que sintió que se uniría a ella.

Llegamos hasta la segunda línea y cuatro alemanes se pusieron de pie. No se levantaron para huir, se levantaron para pelear. Uno de ellos vino corriendo hacia mí. No podía tener munición o me habría disparado, pero vino hacia mí con su bayoneta apuntando a mi pecho. Disparé y lo golpeé en el hombro. Dejó caer su rifle, pero siguió tropezando. Solo puedo suponer que quería patear nuestra Lewis Gun al barro, lo que la habría hecho inútil. Me quedaban tres cartuchos en mi revólver y podría haberlo matado con el primero. ¿Qué tengo que hacer? Tuve segundos para tomar una decisión. Le di su vida. Yo no lo maté. Le disparé por encima del tobillo y por encima de la rodilla y lo derribé. Sabía que lo recogerían, lo llevarían de regreso a un campo de prisioneros de guerra y, al final de la guerra, se reuniría con su familia. Seis semanas después, un compatriota suyo mató a mis tres compañeros. Si eso hubiera sucedido antes de conocer a ese alemán, lo habría matado. Pero nunca disparamos para matar. Mi número uno, Bob, solía mantener el arma baja y les hería en las piernas, los derribaba. Nunca disparé para matarlos. Hasta donde yo sé, nunca mató a un alemán. Yo tampoco lo hice nunca. Mantenlo siempre bajo.

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(1) A. J. P. Taylor, Historia inglesa: 1914-1945 (1965) página 125

(2) Percival Phillips, El Daily Express (2 de agosto de 1917)

(3) William Beach Thomas, Correo diario (2 de agosto de 1917)

(4) Robert Sheriff, Sin dama líder (1968)

(5) David Lloyd George, Memorias de guerra: Volumen II (1936) página 1272

(6) Peter Liddle, Passchendaele en perspectiva: la tercera batalla de Ypres (1998) página 195

(7) John Laffin, Carniceros y chapuceros británicos de la Primera Guerra Mundial (1988) página 116


Passchendaele: la batalla más controvertida de la Primera Guerra Mundial de Gran Bretaña

La famosa expresión de Alfred Korzybski se ha utilizado aquí antes al hablar de la Primera Guerra Mundial, y con razón. Tiene la intención de resaltar el hecho de que a menudo existe una gran diferencia entre la realidad y la creencia.

En el caso de la Primera Guerra Mundial, el dicho es doblemente apropiado, porque muy a menudo un mapa representaba realmente la forma en que un comandante pensaba sobre el terreno en el que estaban luchando sus hombres mientras tanto, la queja de los hombres sobre el terreno era que la realidad de La batalla fue muy diferente (léase: menos color de rosa) de lo que creían sus comandantes superiores.

Al menos, eso es lo que se resume en un episodio que relata el historiador Capitán B H Liddell Hart en su libro de 1930 "The Real War 1914-1918".

La escena: Bélgica en noviembre de 1917, al final de la Tercera Batalla de Ypres, más tarde apodada "Passchendaele" en honor a una aldea que llegó a ser el objetivo final de la campaña.

Era la percepción que todos tenían de cómo era el Frente Occidental: una llanura desolada, nublada e inundada, mutilada por la artillería y azotada por meses de lluvias torrenciales.

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Examinando lo que era efectivamente, en ese punto, un pantano alfombrado por tanta artillería que el campo de batalla lunar había dado paso a charcos inundados formados por agujeros de obús unidos, el teniente general Sir Launcelot Kiggell estaba horrorizado.

El Jefe de Estado Mayor del Mariscal de Campo de la BEF (Fuerza Expedicionaria Británica), Sir Douglas Haig, Kiggell aparentemente estaba viendo ahora, por primera vez, las condiciones en las que Tommies había estado luchando durante unos tres meses:

"Dios mío, ¿de verdad enviamos hombres a luchar en eso?"

Se le informó que, de hecho, las cosas estaban aún peor más arriba.

Si Kiggell se hubiera preguntado cuánto peor, podría haber leído la poesía incisiva del soldado de la Primera Guerra Mundial Siegfried Sassoon, cuya "Tabla conmemorativa" resume la experiencia de muchos que no regresaron de la batalla:

“Squire regañó e intimidó hasta que fui a pelear,
(Bajo el esquema de Lord Derby. *) Morí en el infierno
(Lo llamaron Passchendaele.) Mi herida era leve
Y estaba cojeando hacia atrás, y luego un caparazón
Estalló resbaladizo sobre las tablas de pato así que caí
En el barro sin fondo y perdí la luz ".

(* El Derby Scheme fue un método para alentar a los hombres a unirse a las fuerzas armadas y luego rastrearlos cuando lo hicieran para determinar si finalmente se requeriría el servicio militar obligatorio para cumplir con los objetivos de reclutamiento del gobierno. Finalmente fue, y al final, la Batalla de Passchendaele vería a veteranos luchar junto a voluntarios y reclutas dentro del ejército británico).

Mientras que Passchendaele llegó a simbolizar la inutilidad de algunos de los combates durante la Primera Guerra Mundial, ahogarse en el barro llegó a simbolizar Passchendaele.

Pero por toda la pasión en AprobarChendale, la veracidad del momento del 'buen Dios' de Kiggell ha sido cuestionada, sobre todo por Nick Lloyd, historiador militar e imperial del King's College de Londres y autor de 'Passchendaele: A New History'.

Su libro, publicado con motivo del centenario de la batalla (que duró desde el 31 de julio hasta el 10 de noviembre de 1917) proporciona un relato detallado paso a paso al mismo tiempo que explora las controversias que rodean la campaña.

En el camino, desafía nuestras percepciones perdurables de la batalla y saca conclusiones inesperadas de la información detallada que proporciona.

¿POR QUÉ ALLÍ? ¿PORQUÉ ENTONCES?

A primera vista, atacar en Flandes era una locura.

Bélgica y Holanda no son conocidos como "los Países Bajos" por nada.

Ya por debajo del nivel del mar en algunos lugares, sus sistemas de drenaje habían sido interferidos por la guerra.

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El terreno había sido triturado por continuos bombardeos, saturado por el deshielo de un invierno particularmente helado de 1916/1917, y luego empapado por lo que sería un verano y un otoño increíblemente húmedos.

Cualquiera podía ver que Flandes era el peor lugar para pelear, especialmente en 1917.

Pero dos consideraciones convergieron a principios de año que hicieron que Sir Douglas Haig eligiera luchar allí.

Una era la preocupación del ex almirante de la flota y actual primer lord del mar, John Jellicoe, de que el hundimiento regular de los buques mercantes por parte de submarinos podría obligar a Gran Bretaña a salir de la guerra en 1918.

El otro era la creencia de Haig de que se debía iniciar una pelea con los alemanes para aliviar la presión sobre los franceses.

Tras la desastrosa ofensiva de Nivelle en la primavera de 1917, el ejército francés había sufrido motines generalizados.

Nivelle había sido rápidamente destituida y reemplazada por el "Salvador de Verdún", el general Pétain.

Los británicos se colocaron en la sección más al norte del frente occidental, con Flandes ocupando una gran parte de su línea.

Haig creía que un gran avance aquí podría forzar una retirada alemana más amplia y permitir que la BEF tomara los puertos de submarinos en la costa belga.

Como beneficio adicional, las reservas alemanas tendrían que ser lanzadas a esta batalla, negándoles la oportunidad de ser utilizadas contra el debilitado ejército francés.

Sin embargo, hubo escépticos en Downing Street.

El principal de ellos fue el primer ministro, David Lloyd George. Había sido elegido con la promesa de lograr una victoria decisiva, pero era una por la que quería luchar con cautela. (También estaba a favor de perseguir esa victoria fuera del frente occidental).

Más tarde relató lo escéptico que había sido cuando el C-en-C presentó su plan de ataque para la inminente Batalla del Tercer Ypres:

“Cuando Sir Douglas Haig explicó sus proyectos a los civiles (en el Gabinete de Downing Street) extendió sobre la mesa un mapa grande e hizo un uso dramático de ambas manos para demostrar cómo se proponía barrer al enemigo. Primero la mano derecha, rozó la superficie irresistiblemente, luego vino la izquierda, el dedo exterior finalmente tocó la frontera alemana con un clavo. No es de extrañar que algunos de los nuestros estuvieran tan cautivados por el esplendor del paisaje abierto a nuestra visión, que sus facultades críticas se vieron abrumadas ”.

Las facultades críticas de Lloyd George claramente no se vieron abrumadas. Había sido escéptico de Haig durante algún tiempo, particularmente después de la Batalla del Somme en 1916.

Esto fue a pesar de que el primer ministro había cumplido su condena en las trincheras metafóricas y había hecho más que nadie para ayudar a los generales del Frente Occidental desde el lado político de la valla.

Después de que la guerra había entrado en pleno apogeo en 1915, la escasez de proyectiles había obstaculizado el progreso en el campo de batalla, algo con lo que los generales como Haig habían tenido que lidiar.

Avivando las llamas del escándalo y presionando por una reforma que se necesitaba con urgencia, estaba el Daily Mail. Un titular resonaba:

“LA TRAGEDIA DE LAS CONCHAS. EL GRAVE ERROR DEL SEÑOR COCINA ".

Acusar a una semi-deidad como Horatio Herbert Kitchener, 1 Earl Kitchener, el 'Héroe de Jartum', ex mariscal de campo y luego secretario de Estado para la Guerra de ser cómplice tomó agallas y mostró cómo debía influir el Correo. Lord Northcliffe, el propietario, era el periodista más influyente del país. (Sin embargo, después de atacar a Kitchener, la circulación diaria del periódico cayó de casi un millón y medio a 238.000).

Por su parte, Lloyd George, canciller de Hacienda en ese momento, se había sumado, criticando lo que él veía como la peligrosa complacencia de su nación:

“Luchamos contra la comunidad mejor organizada del mundo (Alemania), la mejor organizada ya sea para la guerra o la paz, y hemos estado empleando demasiado los métodos fortuitos de ir como quieras que, créanme, no nos hubiera permitido mantener nuestro lugar como nación, ni siquiera en paz, por mucho más tiempo. La nación ahora necesita toda la maquinaria que sea capaz de ser utilizada para producir municiones o equipo, toda la habilidad que esté disponible para ese propósito, toda la industria, toda la mano de obra y toda la fuerza, poder y recursos de todos para el mayor."

Como lo expresó la serie de 1964 de la BBC "La Gran Guerra", "La guerra había superado los campos de batalla, se había convertido en la prueba de la tecnología de una nación", y Lloyd George, un político dinamo, era el hombre encargado de maximizar la eficiencia de Gran Bretaña. Fue nombrado Ministro de Municiones.

Desde el principio, se vio obligado a construir el departamento desde unos orígenes muy humildes, como señaló en ese momento, conversando en su tono de Welsh Valley con su asistente:

“Había una mesa. Olvidé si había una o dos sillas, pero por orden de la Junta de Obras, no había alfombra. Creo que tuve más dificultades para conseguir una alfombra que para conseguir 50 millones de libras esterlinas (4.700 millones de libras en dinero de hoy) para municiones. Le dije a mi asistente: 'Mira esa mesa. Mira esas dos sillas ”. "Sí", dijo, "¿qué les pasa?", Dije: "Esos son el ministerio de municiones".

Para cuando se produjo la batalla del Somme, Sir John French había sido culpado por problemas anteriores en el campo de batalla y reemplazado por Sir Douglas Haig como jefe de la BEF.

Cuando Haig lanzó su batalla a balón parado el 1 de julio de 1916, había muchos proyectiles, y los esfuerzos de Lloyd George habían dado sus frutos.

Muchos, desafortunadamente, eran fallidos, algo que tomaría un tiempo más para solucionar, pero lo que es más importante, su efectividad también se vio obstaculizada por la forma en que se desplegaron.

El impresionante número de proyectiles disparados en el bombardeo preliminar (más de un millón) enmascara el hecho de que su impacto fue severamente diluido.

Esto implicó una gran cantidad de apoyo de artillería, incluidas pantallas protectoras de artillería que caerían frente a las tropas antes de que tomaran posiciones enemigas.

En algunos casos en el Somme, esto significó levantar un bombardeo de artillería antes de que las tropas atacantes salieran de sus trincheras y se apresuraran a cruzar tierra de nadie para matar o capturar a los atónitos defensores alemanes, o eso se imaginó.

En otros casos, se empleó un "bombardeo progresivo" mucho más sofisticado, mediante el cual el apoyo de artillería y los movimientos de tropas se calibrarían cuidadosamente para que los soldados pudieran avanzar justo detrás de una cortina protectora de fuego de artillería.

Esto mantendría la cabeza del enemigo hacia abajo hasta que, en un momento preestablecido, se levantara en pequeñas etapas, lo que permitiría a los soldados atacantes apresurar a los defensores alemanes antes de que pudieran salir a la superficie de sus refugios y trincheras.

Al final, fue este protocolo el que se convirtió en el estándar, pero incluso antes de que lo fuera, los planes de Rawlinson podrían haber funcionado mejor si los objetivos de Haig para la batalla no hubieran sido tan ambiciosos.

Estaba impaciente por tomar más territorio y se planteó objetivos para el primer día (1 de julio) que, al final, tardaría hasta mediados de noviembre en alcanzarse.

En consecuencia, muchos cañones tuvieron que asignarse a objetivos más distantes, mientras que Rawlinson originalmente tenía la intención de usar todas sus piezas de artillería para bombardear objetivos más cercanos. El resultado fue que los soldados atacantes recibieron mucho menos apoyo de artillería del que hubieran recibido de otro modo.

A mediados de 1917, sin embargo, dos acciones recientes habían demostrado la sabiduría de combinar el enfoque más limitado de Rawlinson de morder y sostenerse con un apoyo abrumador para atacar a la infantería.

Una fue la batalla de Vimy Ridge, una pequeña parte británica de la ofensiva de primavera más grande de Nivelle.

Esto había visto a los alemanes aturdidos por enormes minas subterráneas que volaron muchas de sus posiciones antes del ataque.

El otro fue un ataque preliminar destinado a preparar el flanco derecho del campo de batalla para la próxima ofensiva de Haig en Ypres.

Tuvo lugar en Messines Ridge, y su arquitecto, el comandante del Segundo Ejército, el general Herbert Plumer, tenía un compromiso igualmente fuerte con el enfoque de morder y sostenerse como Rawlinson.

Al igual que en Vimy Ridge, una línea de enormes minas devastaría las líneas alemanas al comienzo de la batalla, pero su éxito no dependía solo de este espectáculo.

Plumer empleó tanques, dio a sus hombres un entrenamiento en profundidad (incluso a rangos inferiores, para que pudieran continuar operando de manera efectiva si sus oficiales y suboficiales eran asesinados), usó un bombardeo progresivo (con artillería más liviana utilizada en trincheras y artillería más pesada en el enemigo). emplazamientos de armas en la parte trasera) y, lo más importante, solo requería que sus hombres avanzaran una corta distancia.

Esta última parte fue clave y fue un componente vital de las operaciones de mordida y retención. Al avanzar solo de manera incremental, la infantería tendría asegurado el apoyo de artillería adecuado.

A pesar de todos los grandes gestos de Haig sobre su mapa, fue un enfoque paso a paso al estilo Plumer que el Primer Ministro consintió cuando aprobó la próxima Tercera Batalla de Ypres.

Desafortunadamente, Haig lo desobedecería.

LEONES LIDERADOS POR BURROS

La discusión sobre el puesto de general de la Primera Guerra Mundial ha durado un siglo y ha pasado por varias etapas.

La línea oficial después de la guerra fue que los generales habían cumplido con su deber y lo habían hecho bien.

Esto fue desafiado más tarde, a finales de los años 20 y principios de los 30, por personas como Liddell Hart, Robert Graves y Siegfried Sassoon (quien, sin duda, había comenzado sus protestas contra la guerra durante la misma).

Esta escuela de pensamiento se resume en la noción de que los buenos soldados británicos eran "leones" dirigidos por malos comandantes, "burros".

Aunque el péndulo ha oscilado en sentido contrario en décadas más recientes, con historiadores 'revisionistas' como Gary Sheffield argumentando que los generales británicos como Haig eran, de hecho, competentes y que superaron grandes probabilidades de ganar la guerra, los 'leones dirigidos por burros 'noción se ha mantenido.

Los escritores de "Blackadder Goes Forth" sacaron provecho de este estereotipo y lo aprovecharon al máximo bajo la apariencia del ridículamente idiota general Melchett, interpretado por Stephen Fry, que se sienta a kilómetros de distancia en su castillo.

En un caso, le pregunta a su ayudante, el capitán Darling, dónde está su mapa. Cuando Darling se lo entrega, Melchett lo mira horrorizado:

"Dios, es un desierto estéril y sin rasgos distintivos, ¿no es así?"

Darling le informa que, de hecho, está mirando el papel en blanco del reverso.

Además de la idiotez, Melchett también resume el valor temerario que espera ver en sus hombres:

"Siempre he tenido mis dudas acerca de ustedes, compañeros del tipo trinchera. Siempre sospeché que podría haber demasiado de esquivar la batalla, usar pañales, preferiría tomar una taza de té que cargar completamente desnudo en Jerry en ti ".

La realidad era que muchos generales no vivían en castillos, muchos no eran idiotas y muchos eran valientes.

Un buen número de generales británicos murieron durante la guerra.

El problema, al menos como lo explica Nick Lloyd, es que los buenos generales no estaban a cargo.

Plumer, el tecnócrata metódico, concienzudo y brillante que había diseñado la victoria en Messines, no fue el encargado de dirigir la Tercera Ypres.

En cambio, Haig se dirigió al comandante del Quinto Ejército, general sir Hubert de la Poer Gough.

Esto se debe a que tenía una sólida reputación como "propulsor", un término bastante desafortunado para los generales de la Primera Guerra Mundial que se consideraban suficientemente agresivos.

Pero mientras que el enfoque de Plumer se puede describir como morder y sostener, el de Gough podría resumirse como morder más de lo que podía masticar.

Nick Lloyd describe sus preparativos para la batalla de la siguiente manera:

“El peso de la potencia de fuego en el que Gough confiaba para desbloquear las defensas alemanas tenía un inconveniente: estaba, literalmente, destruyendo el paisaje. El delicado sistema de drenaje de Flandes, que mantenía el agua a raya, ya había sido gravemente dañado por tres años de intensos combates. Pero ahora, con lo que Gough le estaba lanzando, estaba comenzando a fallar. Cualquier otra cosa que los británicos necesitaran, necesitaban urgentemente un período de tiempo seco para salir del Saliente. Desafortunadamente, el destino conspiró contra ellos ".

Y ese fue el otro gran problema. El clima, por lo general el eterno aliado de los británicos, también se volvió en su contra.

Los defensores alemanes sabían muy bien que las condiciones secas eran favorables para los atacantes, mientras que con tiempo húmedo esto se invirtió. Y justo cuando se inició la batalla el 31 de julio de 1917, los británicos consiguieron un clima húmedo.

Durante el primer día y las fases iniciales de la batalla, los tanques se hundieron en el barro y las tropas, ralentizadas por el horrendo pantano succionador que ahora estaban tratando de cruzar, perdieron su andanada.

Calibrada para un ritmo que funcionaba mucho mejor cuando las cosas estaban secas, la artillería desapareció en la distancia y dejó a la infantería atacante atrapada en el barro y expuesta.

Cuando los alemanes emergieron de sus agujeros de bala y puntos fuertes, tuvieron mucho tiempo para prepararse para enfrentarse a sus oponentes, al igual que en el Somme.

De hecho, Gough parecía estar jugando directamente en manos alemanas.

Tras las pérdidas que habían sufrido el año anterior, los alemanes habían optado por acortar su línea retirándose estratégicamente.

El saliente (abultamiento), su posición más occidental, se transformó en una línea recta conocida como "La línea Hindenburg".

Esto liberó una serie de divisiones de infantería y cañones con los que los alemanes podrían crear una reserva estratégica, lista y capaz de tapar cualquier brecha que pudiera ser perforada en su línea por los ataques aliados durante 1917.

También desarrollaron una nueva doctrina defensiva que se empleó particularmente en Ypres.

Se llamaba "defensa en profundidad" y consistía en una zona de aproximadamente 2,000 a 3,000 yardas de profundidad, cuyo frente estaría relativamente ligeramente defendido.

Esto funcionó bien en Ypres, ya que, aparte de las crestas más atrás del lado alemán, era difícil construir cualquier tipo de línea de trinchera sustancial.

En cambio, los agujeros de los proyectiles se conectaron en líneas dispersas, mientras que los blocaos de hormigón, o fortines, se esparcieron por toda esta zona y formaron puntos fuertes a lo largo de ella. (Por su parte, mientras estaban en el saliente de Ypres, los británicos fueron consignados en gran medida a construir parapetos sobre el suelo con sacos de arena en lugar de trincheras tradicionales).

La doctrina pedía que se colocaran tropas aisladas en estas áreas avanzadas que, después de sobrevivir al bombardeo inicial de los británicos, ametrallarían y dispararían a los atacantes desde posiciones que se refuerzan mutuamente en varios puntos del campo de batalla.

Mientras tanto, las "divisiones Eingreif" especiales se precipitarían desde atrás y contraatacarían asaltando a la infantería británica.

La idea era que esta fuerza principal atrapara a los británicos justo cuando estaban cansados ​​y su impulso se desaceleró para que pudieran ser golpeados con toda su potencia y derribados de las posiciones que habían tomado.

Por desagradable que haya sido para los soldados alemanes justo en la frontera de su zona defensiva, y por difícil que haya sido hacer que las tropas de Eingrief atraviesen el bombardeo británico más distante, la defensa en profundidad derrotó en gran medida a Gough.

Se necesitaría un cambio de mando para finalmente romper este ciclo.

UN LEÓN A CARGO

Cyril Falls, de la 36 División, contrastó su experiencia bajo Gough con la que tuvo su unidad bajo Plumer en Messines:

“El Sistema de enlace fue practicado por el Segundo Ejército como ningún otro. El coche del general Harington (era el Jefe de Estado Mayor de Plumer) se detuvo en cada puerta, y los alegres y jóvenes oficiales del Estado Mayor, que conocían todas las trincheras de comunicación en el frente del Ejército, que bebían con los comandantes de la compañía en sus refugios de primera línea antes de regresar a el té con un general de brigada, o con el general [Oliver] Nugent [36ª División del Ulster de la COG] en su cuartel general, formó un vínculo muy real entre el Alto Mando y las tropas ... Las dificultades en Ypres eran infinitamente mayores que en Messines, que todo el mundo reconocía. Pero (había una diferencia real en) el (nivel de) precisión, cuidado y previsión (entre el Segundo y el Quinto Ejércitos). El soldado raso sintió la diferencia ".

Tras el fracaso del enfoque "propulsor" de Gough durante agosto y principios de septiembre, Haig se vio obligado a volver a Plumer.

Cuando lo hizo, todo el carácter de la batalla cambió.

Para empezar, Plumer abogó por atacar y, afortunadamente, obtuvo mejores condiciones. La combinación de esto y sus meticulosos preparativos le dio a todo el asunto una especie de calidez de confianza, similar a Messines Ridge.

Las tropas australianas que entraron en batalla bajo su mando lo hicieron con indiferencia, manteniéndose al día con el bombardeo con tanta facilidad que caminaban junto a pipas y cigarrillos.

Y ese es un punto clave señalado por Lloyd en su libro. Mientras que Passchendaele se trataba de barro y sangre, no se trataba solo de eso.

Hubo un período intermedio en el que las condiciones y la estrategia general mejoraron:

“Aparte de en un puñado de ubicaciones, alrededor de Schuler Farm y Tower Hamlets, tanto el Segundo como el Quinto Ejércitos habían podido asegurar sus objetivos (incluidos Inverness Copse, Glencorse Wood y grandes secciones de la Línea Wilhelm) y, lo que es más importante, aferrarse a ellos, causando un daño enorme a las divisiones de Eingreif mientras lo hacían. Ciertamente no había sido una batalla fácil, pero estaban, inexorable y obstinadamente, avanzando poco a poco por el terreno elevado.De hecho, el general Plumer aparentemente había hecho lo imposible: revirtió el dilema táctico al que se había enfrentado a finales de agosto. Esta vez, cuanto más avanzaba el Eingreif, más desorganizados se volvían y más dura era la resistencia a la que se enfrentaban. Plumer había invertido totalmente su famosa defensa en profundidad ".

Con suficiente apoyo y tiempo para establecerse, los británicos pudieron oponer suficiente resistencia para aferrarse a lo que habían tomado. Parecía que Plumer tenía la fórmula mágica.

Lloyd señala, sin embargo, que esta noción ha sido cuestionada.

Si el terreno capturado se usa como una métrica del éxito, como lo consideran los historiadores Robin Prior y Trevor Wilson, entonces Plumer tuvo menos éxito que Gough.

Durante el ataque de Plumer, los británicos sufrieron 21.000 bajas (o poco más de 20.000 en otras fuentes, ver más abajo), presumiblemente causadas en gran parte por defenderse de los 11 contraataques alemanes que sufrieron, 10 de los cuales rechazaron.

Para ello, ganaron cinco millas cuadradas. Esto ascendió a 3.800 víctimas por milla cuadrada.

(Vale la pena detenerse momentáneamente para considerar cuán ridículamente sangrienta fue la Primera Guerra Mundial).

Mientras tanto, el enfoque de Gough vio bajas de "solo" 1.500 por milla cuadrada capturada porque su plan era más ambicioso territorialmente.

Pero esto pierde el punto. Plumer tenía como objetivo limitar sus ganancias territoriales mientras intentaba hacer el máximo daño al enemigo. Si miras las cosas desde esa perspectiva, entonces surge una imagen diferente.

Sin embargo, deben tenerse en cuenta dos cosas.

En primer lugar, en este punto, Plumer solo había lanzado una de las tres batallas más exitosas que llevaría a cabo durante la campaña de Passchendaele (la Batalla de Menin Road Ridge, las otras dos serían la Batalla de Polygon Wood y la Batalla de Broodseinde, ver más abajo ).

En segundo lugar, las cifras de bajas alemanas durante las últimas batallas de Plumer se combinan en períodos más amplios (en la historia oficial alemana 'Der Weltkreig 1914 bis 1918: Militarischen Operationen zu Lande'), por lo que es difícil separarlos.

Por lo tanto, para hacer una comparación justa, vale la pena comparar solo una de las varias batallas que libraron ambos generales dentro de la campaña de Passchendaele.

Solo para el primer enfrentamiento de Gough, la batalla de Pilckem Ridge, las bajas británicas y francesas totales fueron 33.120 (de las 13 divisiones que participaron), las bajas alemanas fueron 35.626 (5.626 como prisioneros) de las siete divisiones.

En comparación, para la Batalla de Menin Road Ridge (del 20 al 26 de septiembre), en el primer asalto de Plumer, se dice que los británicos en realidad sufrieron 20,255 bajas a manos de Everard Wyrall (de 11 divisiones) mientras causaron 28,243 alemanes, de cinco divisiones. . (Naturalmente, uno debe recordar que las cifras, particularmente las alemanas, han sido discutidas, como las de J H McRandle y J Quirk en 'The Blood Test Revisited: Una nueva mirada a los recuentos de bajas alemanas en la Primera Guerra Mundial').

Entonces, si el tamaño de las fuerzas involucradas se toma en cuenta como una métrica alternativa al territorio ganado, los ataques de Gough provocaron 2.548 bajas por división para las fuerzas BEF y 5.089 por división para las fuerzas alemanas.

El ataque de Plumer generó 5.649 bajas alemanas por división, mientras que él mismo mantuvo 1.841 por división. Esa es una diferencia considerable.

Como señala Lloyd, los alemanes, francamente, estaban muy asustados del modesto y metódico Plumer.

Parecía tener su número, simplemente no sabían cómo vencerlo, y continuó martillandolos hasta octubre.

EL LEÓN QUE NO RUGIÓ

Si el Tercer Ypres hubiera terminado cuando Plumer quería, podría haber sido apodado "La batalla de Broodseinde" en lugar de Passchendaele.

Esta había sido la última victoria de Plumer mientras se adentraba cada vez más en las líneas alemanas.

Pero sabía que, particularmente en este terreno, las condiciones climáticas tenían que ser lo suficientemente buenas para facilitar la preparación adecuada de la artillería y el movimiento de tropas en la batalla.

Lo que sucedió después es que Haig esencialmente le negó esto.

Irónicamente, optimista debido al éxito de los ataques más cautelosos de Plumer, usó esto como una razón para presionar por ganancias más ambiciosas y continuas.

La tragedia de Passchendaele, aparte del hecho de que la aldea y la cresta sobre la que se sentaba resultaron ser estratégicamente bastante inútiles una vez que los canadienses finalmente la tomaron el 6 de noviembre (y la aseguraron el 10 de noviembre), fue que Plumer no pudo hacer que Haig se detenga.

Lloyd señala que, más allá de que él y Gough (que ahora era tan cauteloso como su colega) le dijeron una vez a Haig que la ofensiva debería detenerse, además de pensar que el `` avance '' que Haig les pidió que explotaran nunca ocurriría, Plumer tuvo un habilidad para seguir demasiado las órdenes.

Parecía resignarse a perseguir una meta imposible simplemente porque su C-en-C le había ordenado que lo hiciera, y no protestó más de lo que había hecho inicialmente.

Es más, el único hombre que podía detener a Haig, el primer ministro David Lloyd George, estaba paralizado por consideraciones políticas.

El CIGS (Jefe del Estado Mayor Imperial, un poco como el actual presidente del Estado Mayor Conjunto de Estados Unidos) era William Robertson, y él apoyaba a Haig.

Él también quería un enfoque de morder y sostenerse, pero había defendido a Haig de los esfuerzos del primer ministro para alejar la guerra del estancamiento en el frente occidental y llevarla a escenarios más `` decisivos '', como Italia (que, como resultaría, sería aún peor para los aliados en 1917).

Despedir a Robertson para hacerse con el control de Haig habría provocado una reacción violenta de los conservadores en el gabinete de coalición. Además, Lloyd George fue impotente para actuar sobre la base de la información que recibió sobre la batalla porque, cuando llegó a través de los canales militares, estaba varias semanas desactualizada e inútil como base para tomar cualquier tipo de decisión política o estratégica.

Es más, la única vez que estuvo en Francia, inspeccionando lo que estaba sucediendo directamente, fue durante los embriagadores días de finales de septiembre, mientras la ofensiva de Plumer estaba en plena marcha.

No pudo haber detenido la ofensiva entonces, no cuando iba tan bien.

BURROS LIDERADOS POR LEONES

Así que el ataque continuó porque Haig quería, a pesar de que el clima empeoró mucho.

Tanto es así, de hecho, que los camiones ya no podían subir los suministros.

En cambio, las bestias de carga como mulas tenían que ser ensilladas con ocho proyectiles, cuatro a cada lado, y conducidas por el barro para abastecer los cañones de artillería que bombardeaban el frente.

Los soldados hablaron de cuánta admiración tenían por estos animales, soportando no solo las horrendas condiciones, sino también los bombardeos alemanes, permaneciendo quietos y en perfecta calma hasta que cesaron los bombardeos.

Más allá de continuar con el terrible clima, el otro error de Haig durante este período fue la prisa, presionando para tres ataques en rápida sucesión con solo unos pocos días entre ellos para prepararse para ellos.

Plumer estaba acostumbrado a un horario de cinco días, y el empeoramiento constante de las condiciones probablemente debería haber significado que se dedicara aún más tiempo que esto.

Pero Haig insistió en apurar las cosas, con resultados previsiblemente malos. Como nos dice Lloyd:

“Para el cuarto paso de Plumer, el II Cuerpo ANZAC haría el asalto principal, no con unidades australianas o neozelandesas, sino con dos divisiones británicas, la 49 y la 66, que se habían reunido alrededor de Frezenberg en la noche del 8 de octubre. Estaba lloviendo a cántaros. Tenían que recorrer dos millas y media para llegar a la línea del frente. Esto no debería haber tomado más de cinco horas, pero algunos batallones atacantes tardaron casi el doble, antes de colapsar, agotados y empapados, en sus posiciones de salto, poco antes de que comenzara el ataque ".

Los problemas, al parecer, se estaban acumulando unos sobre otros:

“La urgente necesidad de hacer avanzar tantas armas como fuera posible significó que las rutas de la infantería fueron descuidadas en los días previos al asalto, dejando que los batallones atacantes dependieran de tablones de madera mal mantenidos que agotaron rápidamente a los hombres. Además, debido a que se había dado prioridad a la construcción de carreteras de vía única que pudieran transportar artillería, no había suficientes vías de doble vía para transportar hombres y materiales arriba y abajo de la línea, lo que producía retrasos adicionales y lo que parecía una congestión de tráfico interminable. "

Centrándose solo en la División 49, los registros de esta unidad dan una clara indicación de cuán severamente se vio obstaculizado su ataque por el clima y los malos preparativos.

Para empezar, no se dieron cuenta cuando se levantó el aluvión frente a ellos porque era mucho más débil de lo que debería haber sido. Y, en cualquier caso, no pudieron seguirle el ritmo en el lodo pegajoso.

Se les pidió que cruzaran el Ravebeek, una característica que había sido un arroyo modesto antes de la batalla, pero que ahora se había convertido en un río de unos 50 metros de ancho en algunos lugares, y estaba hasta la cintura en el medio.

Ellos, por supuesto, tuvieron que cruzar esto mientras los soldados alemanes que habían sobrevivido al ineficaz bombardeo les disparaban.

Una unidad en el centro de esta vorágine fue el 1/7 Regimiento de West Yorkshire, los Leeds Rifles (una formación territorial).

Según 'West Riding Territorials in the Great War' de Laurie Magnus, todos los oficiales y suboficiales superiores (es decir, sargentos y suboficiales) de tres de sus cuatro compañías murieron o resultaron heridos.

No es de extrañar que el ataque se detuviera: es un milagro que los primeros objetivos de la división se hayan alcanzado (los segundos objetivos obviamente no lo fueron).

Un conductor de la 49 División, Stanley Roberts, habló sobre cómo la batalla estaba alterando sus percepciones. Ahora veía la batalla de manera diferente, como:

“. ya no es la supervivencia darwiniana de los más aptos, sino la supervivencia de aquellos que se mantienen a salvo lejos de este terrible holocausto, ya sea en la ocupación civil o en alojamientos cómodos, ya sea en la Base o en Inglaterra. El hombre más fuerte y sano no puede rechazar la muerte cuando un proyectil lo golpea y le destroza el cuerpo hasta convertirlo en coágulos de sangre. Mi fe en la guerra es vacilante ... "

Este es un conmovedor recordatorio de que la "agresión alemana" no existió de forma aislada.

En un grado u otro, las potencias europeas en general pensaban en la guerra como algo normal e incluso deseable.

En el sentido social darwiniano, algunos lo consideraron como una limpieza para la sociedad, ya que se deshacía de aquellos con genes más débiles (aunque el término "gen" no se acuñaría hasta más tarde).

Quizás la fe de Roberts en la guerra hubiera flaqueado antes si hubiera reflexionado sobre el hecho de que el "más apto" también podría incluir a los hombres "más inteligentes" y más valientes.

Personas que, en otras palabras, habrían sido trasladadas a posiciones de liderazgo de primera línea de una forma u otra una vez que los horrores de la guerra se hubieran hecho evidentes y las rápidas victorias que se prometieron nunca se materializaron.

Naturalmente, estar en tales posiciones habría hecho que estos hombres fueran más propensos a haber sido asesinados.

Lejos de matar a los débiles y preservar a los fuertes, la guerra, y en particular la Primera Guerra Mundial, puede haber matado desproporcionadamente a los mejores. (Donde la suerte no estuvo involucrada, por supuesto, que fue mucho).

¿POR QUÉ PASSCHENDAELE?

Después de varios asaltos más costosos en los que innumerables números desaparecieron en el barro en medio de las horribles condiciones que empeoraban cada vez más, Haig finalmente se dirigió al comandante del Cuerpo Canadiense.

Bien organizado y decidido, el general Sir Arthur Currie se parecía mucho a Plumer.

Era metódico e inteligente y trabajaba como un loco para asegurarse de que sus tropas tuvieran todo el apoyo que pudiera reunir.

Lo que no podía entender era por qué Haig tenía que tomar Passchendaele Ridge.

Simplemente le dijeron una y otra vez que era difícil de explicar y que Haig lo haría algún día. Nunca lo hizo, y Lloyd conjetura:

“La verdad era que sin (la cresta) tenía poco que mostrar para una ofensiva que había sido concebida con exceso de optimismo y que no había logrado sus grandiosos objetivos (de tomar los puertos de submarinos en la costa belga)… Haig tendría que volver con las manos desnudas al Gabinete de Guerra (en Downing Street) y suplicar su perdón. Por lo tanto, la captura de Passchendaele no se trataba de romper la línea o fijar al enemigo en su lugar, o incluso de conseguir una mejor línea para el invierno, se trataba de salvar el pellejo de Haig ".

Si esto es cierto, es una condena verdaderamente horrenda a Haig. El solo hecho de estar en Ypres era peligroso, y mucho menos seguir luchando allí.

De acuerdo con 'Passchendaele y las batallas de Ypres 1914-18' de Martin Marix Evan, durante la batalla de Poelcapelle a principios de octubre, el sargento T Berry de la 1.a Brigada de Fusileros fue alertado sobre la difícil situación de un hombre herido que parecía haber buscado refugio en un agujero de la cáscara. Pronto se arrepintió:

“Escuchamos gritos que venían de otro cráter un poco más lejos… era un gran agujero y había un tipo del 8º Suffolks en él hasta los hombros. Así que le dije: 'Coge tus rifles, un hombre en el medio para estirarlos, hacer una cadena y dejar que él la agarre'. Pero no sirvió de nada. Estaba demasiado lejos ... Cuanto más tiramos y más luchaba, más parecía descender. Bajó gradualmente. Seguía rogándonos que le disparáramos. Pero no pudimos dispararle. ¿Quién podría dispararle? Nos quedamos con él, viéndolo hundirse en el barro. Y él murió."

Las cosas no fueron mucho mejor para los alemanes.

Lloyd comparte descripciones de cómo los apiñaban en sus fortines de hormigón, preocupados de que los proyectiles británicos pudieran desaparecer en el barro blando solo para explotar bajo sus pies. (Después de todo, sus fortines fueron atacados específicamente por las armas).

Peor aún era ser sacudido por la artillería dentro de estos pastilleros, como si estuvieran en barcos en un océano violento. Los hombres temían que estos refugios pudieran ser golpeados de lado y las puertas bloqueadas, atrapándolos dentro. (Y, presumiblemente, les preocupaba el hecho de que luego pudieran hundirse y ahogarse en el barro).

Pero a pesar de las dificultades y las horribles condiciones, Currie acordó enviar a sus canadienses a Passchendaele:

“Todas las filas hicieron el asalto con gran carrera. Bajo el fuerte fuego de las ametralladoras, avanzaron hacia el pueblo de Passchendale, despejaron los sótanos y golpearon con bayoneta a los alemanes que se negaban a rendirse ".

Por su parte, el intenso fuego de artillería impidió que las divisiones del Eingreif pudieran entrar para ayudar a sus camaradas y, en cualquier caso, como todos los cables telefónicos habían sido destruidos por el incesante bombardeo, era imposible que los de la retaguardia lo hicieran. establecer si la aldea estaba aún en manos alemanas.

Tuvieron que enviar patrullas aisladas para esquivar y atravesar los bombardeos, y cuando lo hicieron, descubrieron que los canadienses, de hecho, se lo habían llevado.

Pero valio la pena? Lloyd hace esta pregunta una y otra vez:

“A lo largo de las décadas, los historiadores no han dejado de señalar los errores de Haig en el Tercer Ypres: su inexplicable optimismo al creer que podría despejar la costa belga la demora fatal después de Messines, su decisión de nombrar a un comandante inadecuado en Gough, su fracaso en derrotar a la "

Señala que, al justificar el asalto a Passchendaele, Haig había invocado, tanto antes como después, la difícil situación del ejército francés. Sin embargo, el desastroso ataque de Nivelle había extendido tanto a sus tropas que provocó un motín.

Su reemplazo, Pétain, le dijo a Haig que no cometiera el mismo error. Casi hizo eso, estirando su ejército hasta el límite absoluto durante el Tercer Ypres. (Los británicos, de hecho, sufrieron un pequeño motín propio en Etaples en septiembre de 1917).

Recordando a los sobrevivientes heridos de Passchendaele

Sin embargo, si la ofensiva se iba a librar, Lloyd señala que debería haberse hecho de la forma en que Plumer había abogado:

“Si el comandante del Segundo Ejército hubiera estado a cargo desde el principio, la ofensiva había comenzado un mes antes y hubiera sido el principio rector en el que se basaban las operaciones británicas, ¿quién sabe qué se podría haber logrado? Es posible que se pudiera haber obtenido una gran victoria a finales del verano y otoño de 1917. Si bien esto podría no haber implicado la liberación completa de la costa belga, no es inconcebible que la continua presión británica, mayores pérdidas alemanas y el efecto de los golpes regulares de martillo podrían haber convencido al Alto Mando alemán de que era mejor reducir sus pérdidas ... y plantear la posibilidad de un compromiso de paz ".

Para completar el libro, Lloyd vuelve a la historia del jefe de personal de Haig:

“La verdadera historia de Kiggell y el barro, que abrió esta historia, es, en algunos aspectos, incluso peor de lo que la leyenda quiere hacernos creer. Haig y GHQ eran muy conscientes de las malas condiciones, pero siguieron adelante de todos modos. Tanto el diario de Haig como su despacho sobre 'La campaña de 1917' están plagados de referencias al mal tiempo y las difíciles condiciones del terreno ".

Sin embargo, hay que cuestionar al escritor aquí. Haig pudo haber sido consciente de que las cosas iban mal, pero no está claro que él supiera lo malo que era realmente 'malo'.

Es posible que nunca sepamos qué sucedió realmente o qué fue exactamente lo que salió mal en el GHQ, pero lo que parece claro del relato de Lloyd es que si la BEF hubiera tenido a Plumer, o alguien como él, al mando durante 1917, muchas más hubieran salido bien. .

Para obtener más información, lea "Passchendaele: Una nueva historia" de Nick Lloyd. 'World War I' de Ken Hills ofrece una historia pictórica adecuada para los niños de cualquier personal de servicio, mientras que 'Great Battles of World War I' de Anthony Livesey y 'Passchendaele And the Battles of Ypres 1914-18' de Osprey de Martin Marix Evans, 'FE 2b / d vs Albatros Scouts' de James F Miller y 'The Vickers-Maxim Machine Gun' de Martin Pegler proporcionan historias visuales del período y armas para adultos. Visite el sitio web de Osprey Publishing para obtener más información sobre la historia militar.


La batalla de Passchendaele

El 6 de noviembre de 1917, después de tres meses de feroces combates, las fuerzas británicas y canadienses finalmente tomaron el control de la pequeña aldea de Passchendaele en la región de Flandes Occidental de Bélgica, poniendo fin a una de las batallas más sangrientas de la Primera Guerra Mundial con aproximadamente un tercio de un millón de soldados británicos y aliados muertos o heridos, la Batalla de Passchendaele (oficialmente la tercera batalla de Ypres), simboliza el verdadero horror de la guerra de trincheras industrializada.

El general Sir Douglas Haig, el comandante en jefe británico en Francia, había sido convencido de lanzar sus fuerzas a las bases de submarinos alemanes a lo largo de la costa belga en un intento de reducir las pérdidas masivas de transporte que entonces sufría la Royal Navy. El general Haig también creía que el ejército alemán estaba a punto de derrumbarse y que una gran ofensiva… "sólo un empujón más", podría acelerar el fin de la guerra.

Así, la ofensiva en Passchendaele se lanzó el 18 de julio de 1917 con un bombardeo de las líneas alemanas con 3.000 cañones. En los 10 días siguientes, se estima que se dispararon más de 4¼ millones de proyectiles. Muchos de ellos habrían sido ocupados por las valientes muchachas de Barnbow.

El asalto de infantería real siguió a las 03.50 el 31 de julio, pero lejos de colapsar, el Cuarto Ejército alemán luchó bien y restringió el avance británico principal a ganancias relativamente pequeñas.

Poco después del asalto inicial, las lluvias más intensas en más de 30 años comenzaron a caer sobre Flandes, empapando a los soldados y los campos bajos sobre los que se desarrollaba la batalla. Los proyectiles de artillería que habían bombardeado las líneas alemanas solo unos días antes no solo habían destrozado la tierra, sino que también habían destruido los sistemas de drenaje que mantenían seco el pantano recuperado. Con los golpes continuos, la tierra empapada por la lluvia se convirtió rápidamente en un espeso pantano de barro.

Incluso los tanques de nuevo desarrollo hicieron pocos avances sin poder moverse, rápidamente se atascaron rápidamente en el lodo líquido. Con cada nueva fase de la ofensiva, la lluvia seguía cayendo, llenando de agua los agujeros de los obuses. El barro pegajoso cubría los uniformes de los soldados y atascaba sus rifles, pero esa era la menor de sus preocupaciones, ya que en algunos lugares el barro se había vuelto tan profundo que tanto hombres como caballos se ahogaban, perdidos para siempre en el apestoso lodazal.

Las únicas estructuras sólidas en este mar de desolación eran los fortines de hormigón del enemigo. Desde aquí, los ametralladores alemanes podían apuñalar a cualquier infantería aliada a la que se le hubiera ordenado avanzar.

Con la aparente desesperanza de la situación, el general Haig suspendió temporalmente el ataque.

Una nueva ofensiva británica se lanzó el 20 de septiembre bajo el mando de Herbert Plumer que finalmente resultó en algunos pequeños avances, incluida la captura de una cordillera cercana al este de Ypres. El general Haig ordenó nuevos ataques a principios de octubre que resultaron menos exitosos. Las tropas aliadas se encontraron con una dura oposición de las reservas alemanas que se vertieron en el área, y muchos soldados británicos y del Imperio sufrieron graves quemaduras químicas cuando los alemanes emplearon gas mostaza para ayudar a defender su posición.

No dispuesto a aceptar el fracaso, el general Haig ordenó tres asaltos más en la cordillera de Passchendaele a fines de octubre. Las tasas de bajas fueron altas durante estas etapas finales, y las divisiones canadienses en particular sufrieron enormes pérdidas. Cuando las fuerzas británicas y canadienses finalmente llegaron a Passchendaele el 6 de noviembre de 1917, apenas quedaba rastro de las estructuras originales de la aldea. Sin embargo, la captura de la aldea le dio al general Haig la excusa para poner fin a la ofensiva, alegando éxito.

En los tres meses y medio de la ofensiva, las fuerzas británicas y del Imperio habían avanzado apenas cinco millas, sufriendo horrendas bajas. Quizás su único consuelo fue que los alemanes habían sufrido casi igual de mal con alrededor de 250.000 muertos o heridos. A raíz de la batalla, el general Haig fue severamente criticado por continuar la ofensiva mucho después de que la operación había perdido cualquier valor estratégico real.

Quizás más que cualquier otro, Passchedaele ha llegado a simbolizar los horrores y los grandes costos humanos asociados con las principales batallas de la Primera Guerra Mundial. Las pérdidas del Imperio Británico incluyeron aproximadamente 36,000 australianos, 3,500 neozelandeses y 16,000 canadienses, los últimos de los cuales se perdieron en los últimos días / semanas del sangriento asalto final. Unos 90.000 cuerpos nunca fueron identificados y 42.000 nunca se recuperaron.

Estas batallas y los soldados del Imperio Británico que perecieron en ellas se conmemoran hoy en el Menin Gate Memorial en Ypres, el Tyne Cot Cemetery y el Memorial to the Missing.


Recordado: la batalla de Passchendaele

Hoy, 31 de julio, se cumplen cien años desde el inicio de la Batalla de Passchendaele.

Hoy & # 8211 31 de julio & # 8211 se cumplen cien años desde el inicio de la Batalla de Passchendaele (Tercera Batalla de Ypres, 31 de julio-10 de noviembre de 1917), la mayor ofensiva británica contra las fuerzas alemanas en la región de Flandes en Bélgica.

El objetivo final era liberar los puertos ocupados del Canal al norte de Ypres, neutralizar la amenaza de los submarinos a la navegación del Mar del Norte y tomar la presión de sus aliados franceses en apuros. Estamos conmemorando el centenario enumerando y mejorando 13 monumentos conmemorativos, la mayoría con fuertes conexiones del regimiento con la batalla.

Passchendaele ha llegado a simbolizar el horror de la Primera Guerra Mundial. Cientos de miles de soldados aliados y alemanes & # 8211 bajo ametralladoras pesadas y fuego de artillería los aliados apoyados por tanques & # 8211 atacaron y contraatacaron en un paisaje apocalíptico desprovisto de edificios, árboles o vegetación.

La explosión de más de un millón de proyectiles, acompañada de lluvias torrenciales, convirtió el campo de batalla en un lodazal de cráteres y lodo rezumante, lo suficientemente profundo como para tragarse hombres y caballos. Después de tres meses de lucha, Gran Bretaña y sus aliados avanzaron solo 8 km. El terrible precio, según estimaciones del Ejército, fue de 300.000 muertos, heridos o desaparecidos, y Alemania sufrió 260.000 bajas.

Primavera de 1917

En la primavera de 1917, la única zona de Bélgica que quedaba en manos de los aliados era una protuberancia de tierra alrededor de Ypres conocida como el Saliente de Ypres. El comandante del ejército británico, el general Sir Douglas Haig, quería romper las líneas alemanas allí y lanzar un asalto desde lo alto para liberar los puertos ocupados en la costa del Canal de la Mancha que servían como bases de submarinos.

Alemania había declarado una guerra submarina sin restricciones en febrero de 1917 y la pérdida resultante de barcos mercantes desarmados que transportaban alimentos, carbón y otros suministros esenciales estaba poniendo de rodillas a Gran Bretaña.

A pesar de los recelos del primer ministro, David Lloyd George, Haig creía (erróneamente) que el ejército alemán estaba cerca del colapso y el asalto siguió adelante. A principios de septiembre, después de enormes pérdidas, Haig fue sometido a presiones políticas para detener la ofensiva. El se negó. Las fuerzas de Australia, Nueva Zelanda y Canadá se unieron a la batalla. Un asalto final el 6 de noviembre aseguró el terreno elevado sobre Ypres, lo que permitió a Haig suspender la ofensiva y reclamar el éxito. Pero en 1918 el territorio ganado allí se perdió, reconquistado en una ofensiva alemana.

Más tarde, Haig fue severamente criticado por continuar el asalto por tan poco valor estratégico aparente. Sus acciones, que resultaron en un gran número de vidas humanas en ambos lados, han sido objeto de controversia hasta el día de hoy. Pero la batalla contribuyó a la victoria final de los Aliados y representa uno de los compromisos clave de la Primera Guerra Mundial.


Contenido

Desarrollos tácticos Editar

En julio de 1917, el mariscal de campo Douglas Haig comenzó la campaña de la Tercera Batalla de Ypres para avanzar desde el Saliente de Ypres. En la Batalla de Messines, el lado lejano (este) de Messines Ridge había sido capturado hasta la Línea Oosttaverne y se obtuvo un éxito sustancial en la subsiguiente Batalla de Pilckem Ridge. [2] En la Batalla de Langemarck, el XIV Cuerpo y el Primer Ejército francés en el flanco norte sólo avanzó 1400 m alrededor de la aldea de Langemarck en la batalla de Langemarck. El fracaso del Quinto Ejército para avanzar sobre la meseta de Gheluvelt en agosto llevó a Haig a enviar refuerzos de artillería al sureste, a lo largo de las tierras más altas de la meseta de Gheluvelt, Broodseinde Ridge y la mitad sur de Passchendaele Ridge. [3] La meseta de Gheluvelt fue tomada por el Segundo Ejército (general Herbert Plumer), que continuó la evolución de las tácticas de morder y sostenerse que se habían utilizado en julio y agosto. [4]

El Segundo Ejército planeaba atacar con una sucesión de cuerpos de infantería en frentes más estrechos, hasta el primer objetivo a unos 800 yd (730 m) hacia adelante, el segundo objetivo estaba a 500 yd (460 m) más allá y el objetivo final era 300 yd (270 m). ) más allá. [4] Las pausas en los objetivos se harían más largas y los ataques estarían protegidos por un aluvión progresivo más grande, más profundo y de varias capas. Los bombardeos permanentes más allá de los objetivos debían dispararse durante las pausas para obstruir los contraataques alemanes, para confrontarlos con áreas defensivas basadas en los objetivos británicos. La infantería británica estaría en comunicación con su artillería y tendría mucho más apoyo local del Royal Flying Corps (RFC). [5] Más allá del "creeper", cuatro grupos dobles de contrabatería de artillería pesada, con 222 cañones y obuses, cubrieron un frente de 7.000 yd (4,0 mi 6,4 km), listos para atacar cañones alemanes con gas y proyectiles de alto explosivo. [6] En la batalla de Menin Road Ridge (20 de septiembre), la batalla de Polygon Wood (26 de septiembre) y la batalla de Broodseinde (4 de octubre), estos métodos produjeron un avance de 4.000 yd (2,3 mi 3,7 km) en dos semanas, infligido muchas bajas alemanas. Los alemanes cambiaron de táctica varias veces contra los refinados métodos británicos, pero todos fracasaron. [7]

En el terreno más bajo al oeste de Passchendaele Ridge, tres meses de bombardeos habían bloqueado los cursos de agua que normalmente proporcionaban drenaje. En la noche del 4 de octubre, comenzó a llover de forma intermitente durante los siguientes tres días. Gran parte del campo de batalla volvió a convertirse en un lodazal, lo que dificultaba enormemente el movimiento. [8] Si la defensa alemana se hubiera derrumbado durante la Batalla de Poelcappelle el 9 de octubre, las brigadas de reserva del II Cuerpo Anzac debían haber pasado más tarde ese día, para avanzar al otro lado de la aldea de Passchendaele y el espolón de Goudberg al norte. [9] El 7 de octubre, el ataque de la tarde había sido cancelado por Haig debido a la lluvia y los detalles finales del plan para el nuevo ataque del 12 de octubre se decidieron la noche del 9 de octubre. [10] Plumer había recibido información engañosa sobre el progreso del ataque ese día y creía que se había logrado "una línea de salto suficientemente buena", pasando la información errónea a Haig. [11] [a] Se tomó la decisión de continuar la ofensiva para ganar terreno más alto durante el invierno, ayudar a los franceses con su ataque el 23 de octubre (la batalla de La Malmaison) y mantener las tropas alemanas en Flandes para la batalla. de Cambrai con vencimiento en noviembre. [8]

Preparativos ofensivos británicos Editar

Animado por las inusualmente altas pérdidas alemanas durante la Batalla de Broodseinde y los informes de la baja moral alemana, Haig buscó rápidamente renovar la ofensiva aliada y asegurar Passchendaele Ridge. [13] La Batalla de Poelcappelle comenzó el 9 de octubre y resultó costosa para ambos bandos; la mayor parte del terreno capturado frente a Passchendaele se perdió más tarde ese día debido a los contraataques alemanes. [14] Las noticias de este éxito defensivo alemán tardaron en llegar a los comandantes británicos superiores, porque el colapso habitual de las comunicaciones durante un ataque se vio exacerbado por la lluvia y el barro. A última hora del 9 de octubre, Plumer informó erróneamente a Haig de que el II Cuerpo Anzac había alcanzado el primer objetivo, lo que constituía una buena posición de salto para el ataque previsto para el 12 de octubre. [15] [b] Muchos cañones británicos se habían hundido en el barro, se atascaron mientras avanzaban o se quedaron sin municiones. El fuego de artillería alemana se había vuelto mucho más pesado ya que el fuego de contrabatería de artillería pesada británica casi cesó del 9 al 12 de octubre, ya que se hicieron intentos de hacer avanzar los cañones, aunque los bombardeos británicos todavía causaban considerables dificultades a los defensores. [17] [18]

La 3ª División de Australia y la División de Nueva Zelanda relevaron a la 66ª División (2ª East Lancashire) y la 49ª División (West Riding) la noche del 10/11 de octubre. Las patrullas descubrieron que la 49.a División (West Riding) había llegado al espolón de Wallemolen al este del arroyo Ravebeek, pero el avance más allá se había detenido por nuevos enredos de alambre de púas alrededor del Flandern I Stellung. Se descubrió que la 66ª División (2ª East Lancashire), en el flanco derecho, estaba de nuevo cerca de su línea de salida el 9 de octubre. [19] La División de Nueva Zelanda hizo preparativos apresurados para restablecer las comunicaciones y reconocer el terreno, porque la información del cuartel general de la 49.a División (West Riding) era insuficiente, algunos heridos aún estaban varados en tierra de nadie cuando comenzó el ataque el 12 de octubre. [20] Muchos cañones de campaña necesarios para el ataque quedaron atascados en el barro y otros cañones de campaña fueron colocados en plataformas improvisadas, cuando sus nuevos sitios habían resultado imposibles de alcanzar, desde donde dispararon lenta e inexactamente o se hundieron en el barro. [21] Un bombardeo alemán tuvo lugar en la mañana del 11 de octubre y más tarde ese mismo día los británicos bombardearon las defensas alemanas en la espuela de Wallemolen, con poco efecto. Se hicieron algunos avances en la construcción de carreteras de tablones desde el ataque del 9 de octubre y algunos cañones más habían alcanzado sus nuevas posiciones el 12 de octubre. [14] El Comandante de Artillería Real (CRA) de la División de Nueva Zelanda informó que no se podía garantizar el apoyo de artillería adecuado para su división. [22]

Plumer descubrió que la línea cerca de Passchendaele apenas había cambiado y que la razón principal del fallo del 9 de octubre fue un alambre de púas sin cortar de 27 m (30 yardas) de profundidad, frente a los pastilleros en la aldea de Bellevue en el espolón de Wallemolen. [23] El comandante de la división de Nueva Zelanda, el general de división Andrew Russell, escribió más tarde que la información precisa había llegado 24 horas demasiado tarde para solicitar una postergación o para alterar radicalmente el plan de bombardeo y las órdenes de la unidad. [24] [c] La verdadera posición de la línea del frente significaba que el avance de 1.500 yd (1.400 m) hasta el objetivo final tendría que cubrir 2.000-2.500 yd (1.1-1.4 mi 1.8-2.3 km). [26] La línea de bombardeo de apertura planeada para la 3.ª División Australiana se movió hacia atrás 350 yd (320 m) pero esto todavía requería que la infantería avanzara 500 yd (460 m) para alcanzarla. [27] Las pistas de Duckboard se habían extendido hasta la línea sostenida el 9 de octubre, lo que permitió a la infantería avanzar la noche del 11 de octubre a tiempo para el ataque, a pesar de la lluvia y un bombardeo de gas alemán en la espuela de Gravenstafel. Los fuertes vientos y las fuertes lluvias comenzaron alrededor de la hora cero (5:25 a.m.) y duraron todo el día. [28]

Plan de ataque Editar

El II Cuerpo Anzac y el Cuartel General del Segundo Ejército estaban mal informados sobre el alcance del avance logrado el 9 de octubre. Los objetivos fijados para el 12 de octubre requerían un avance de 2.000 a 2.500 yd (1.1 a 1.4 mi 1.8 a 2.3 km) hasta el objetivo final, en lugar de los 1.000 a 1.500 yd previstos (910 a 1.370 m). [29] El I Cuerpo Anzac con las 4ª y 5ª divisiones australianas, en lugar de las agotadas 1ª y 2ª divisiones australianas, debía proporcionar una guardia de flanco al sur. [30] El I Cuerpo Anzac debía avanzar a través del Keiberg Spur y atrincherarse en el flanco del asalto principal, sólo en la primera y segunda línea de objetivo, 1.200 yd (1.100 m) y 880 yd (800 m) hacia adelante. [31]

El ataque principal iba a ser llevado a cabo por el Segundo Ejército, con la 3.ª División de Australia y la División de Nueva Zelanda del II Cuerpo de Anzac, en un frente de 3.000 yd (1,7 mi 2,7 km). La 3.a División Australiana atacaría la cordillera de Passchendaele y la aldea y la División de Nueva Zelanda tomaría el Bellevue Spur. [32] El primer objetivo (Línea Roja) era prácticamente el mismo que el segundo objetivo del ataque del 9 de octubre, 1200 yd (1100 m) adelante, más allá de los fortines de Bellevue. El segundo objetivo (Línea Azul) estaba a 800 m (880 yardas) más allá, en el cruce de Wallemolen Spur y era la línea de salto para el ataque a la aldea de Passchendaele. El objetivo final (Línea Verde) estaba a 370 m (400 yardas) más allá del pueblo. [33]

Aunque escaseaban las tropas frescas, el Quinto Ejército debía establecer el flanco norte del ataque principal. En el área del XVIII Cuerpo, la 26.a Brigada de la 9.a División debía avanzar 2.000 yd (1.800 m) hasta la cresta al norte del reentrante de Goudberg y la 55.a Brigada de la 18.ª División (Este) debía atacar desde una distancia similar. al norte del arroyo Lekkerboterbeek. En el área del XIV Cuerpo, la 12a Brigada de la 4a División, la 51a Brigada de la 17a División y la 3a Brigada de la Guardia de la División de la Guardia, debían avanzar más allá de Poelcappelle y acercarse al Bosque Houthoulst, en el límite con la Primera División francesa. Ejército. [34]

En el sector de la División de Nueva Zelanda, las dos brigadas atacantes tenían cada una una compañía de ametralladoras y otras tres compañías de ametralladoras iban a disparar una andanada de ametralladoras. La división contaba con el apoyo nominal de ciento cuarenta y cuatro cañones de campaña de 18 libras y cuarenta y ocho obuses de 4.5 pulgadas. Se esperaba que la artillería avanzara después de que se lograra el objetivo final, bombardear el terreno controlado por los alemanes desde las posiciones 1.000– 2,000 yd (910–1,830 m) más allá de la aldea de Passchendaele. [35] En el flanco sur, el I Cuerpo Anzac debía capturar terreno al sur de la vía férrea Ypres-Roulers, el X Cuerpo y el IX Cuerpo atacando por la derecha. [21]

Preparativos defensivos alemanes Editar

Desde mediados de 1917, el área al este de Ypres fue defendida por seis posiciones defensivas alemanas, la posición del frente, Albrecht Stellung (segunda posición), Wilhelm Stellung (tercera posición), Flandern I Stellung (cuarta posición), Flandern II Stellung (quinta posición) y Flandern III Stellung (en construcción). Entre las posiciones alemanas se encuentran las aldeas belgas de Zonnebeke y Passchendaele. [36] Después de su éxito defensivo el 9 de octubre, los alemanes trajeron nuevas divisiones a la línea, pero el ritmo de las operaciones británicas causó una ansiedad considerable entre los comandantes alemanes. [37] La ​​18.ª División se hizo cargo de la zona de Poelcappelle en un frente de 1.000 m (1.100 yardas), la división tenía 17 ametralladoras pesadas y un gran número de ametralladoras MG 08/15 distribuidas entre sus compañías de infantería. [38]

Los cambios defensivos de Ludendorff se habían implementado en algunas partes del frente, a pesar de una cierta reticencia por parte de algunos de los comandantes locales. Puestos de avanzada más allá de la zona defensiva avanzada alemana (Vorfeld) iban a mantener la línea del frente con la fuerza suficiente para evitar que los británicos avanzaran. Las guarniciones debían retirarse a la línea principal en la parte trasera del Vorfeld cuando es atacado, avisa a la artillería con cohetes y luces Very para fuego de barrera. La artillería alemana colocaría el bombardeo frente a la línea principal de resistencia, antes de que la infantería británica lo alcanzara y, si fuera posible, las tropas en la posición del frente intentarían derrotar el ataque sin llamar a los de apoyo. Eingreif División, para limitar bajas. [39]

En su diario, Rupprecht escribió que tenía dudas sobre los cambios de táctica requeridos por Ludendorff, especialmente sus instrucciones para más fuego de contrabatería, ya que en batallas anteriores la artillería alemana se había enfrentado a la infantería británica. Un ataque francés anticipado al Chemin des Dames significó que el 4º Ejército podía esperar menos refuerzos, por lo que una retirada de combate era la única respuesta posible a los ataques británicos. Rupprecht escribió que el poder de combate de las tropas alemanas en Flandes estaba disminuyendo y que todos los intentos de contrarrestar la artillería británica habían fracasado, requiriendo una mayor retirada, lo suficientemente atrás como para obligar a los británicos a realizar un laborioso redespliegue de artillería. [40] Tras haber sido aplazado desde el 2 de octubre debido a retrasos en el transporte de municiones, Unternehmen Mondnacht (Operación Moonlight) tuvo lugar a la medianoche del 11/12 de octubre. Una franja de terreno desde Messines hasta Dixmude fue bombardeada con gas, que los fuertes vientos dispersaron con poco efecto sobre las tropas aliadas. [14]

Segundo ejército editar

Los dos Cuerpos Anzac del Segundo Ejército llevaron a cabo el ataque principal. La lluvia cayó toda la noche del 11 al 12 de octubre, con un solo intervalo seco durante el día.Los alemanes frente a los neozelandeses habían estado alerta toda la noche, enviando muchas bengalas y bombardearon la línea del frente de Nueva Zelanda a las 5:00 a.m., que alcanzaron al personal de mortero de trinchera de Nueva Zelanda y destruyeron sus municiones. [41] [d] La 12ª Brigada de la 4ª División Australiana, avanzó a tiempo a las 5:25 a.m. pero no vio a la infantería de la 3ª División Australiana más allá del ferrocarril. La brigada capturó el Keiberg cortando y consolidó, junto con el resto del primer objetivo, aunque con muchas bajas. [43] La 9ª Brigada de la 3ª División Australiana logró alcanzar el primer objetivo y el batallón que debía avanzar al segundo objetivo siguió recto. Tan pronto como esas tropas comenzaron a descender de una ligera elevación, fueron atacadas por el campo alemán y la artillería pesada. La brigada siguió avanzando hacia el segundo objetivo, aunque parte del avance quedó empantanado por debajo del primer objetivo. La 10ª Brigada (3ª División Australiana) sufrió muchas bajas por las ametralladoras en los fortines, pero encontró algo de cobertura en un pliegue cerca del primer objetivo, a pesar del aumento del fuego de ametralladoras de los fortines de Bellevue. [44]

El avance de Nueva Zelanda fue obstruido por un alambre de púas sin cortar en el espolón de Wallemolen, la barrera que se arrastraba era muy delgada, ya que algunos cañones estaban atascados y otros habían sido derribados por la artillería alemana. El aluvión progresivo disminuyó a medida que avanzaba y los proyectiles de obús, que se hundían en el suelo húmedo alrededor de los pastilleros de Bellevue, explotaron inofensivamente. [44] La artillería alemana disparó hasta la retaguardia del área divisional de Nueva Zelanda y los bombardeos de ametralladoras de los fortines alemanes arrasaron el avance. [44] La división capturó el cementerio de Wallemolen y llegó a Wolf Copse, a la derecha del avance se detuvo en la subida a horcajadas sobre el arroyo Ravebeek. Al norte de la carretera Gravenstafel-Metcheele, la división ganó algo de terreno, pero fue detenida por cinturones de alambre de púas de 25 a 50 yardas (23 a 46 m) de profundidad y fue barrida por fuego de ametralladora. [44] [41] La infantería trató de abrirse camino a través del alambre de los alemanes Flandern I Stellung en el espolón de Wallemolen y un pequeño número de tropas atravesaron ambos cinturones, pero murieron después de ser detenidos por más cables alrededor de los pastilleros alemanes. Más al sur, la División de Nueva Zelanda capturó dos pastilleros, con la ayuda de las tropas de la 3.ª División Australiana en el área. Comenzó un avance por la ladera norte del arroyo Ravebeek, pero se rompió rápidamente alrededor de Laamkeek. A las 8:00 a.m., se ordenó a la infantería superviviente de Nueva Zelanda que se atrincherara. [41]

El avance de los australianos hacia el segundo objetivo comenzó a las 8:25 a.m. pero la Décima Brigada había sufrido demasiadas bajas para avanzar y atrincherarse para esperar refuerzos. [45] Un grupo de la Décima Brigada siguió su camino y llegó al pastillero cerca de Crest Farm, cuyos ocupantes se rindieron rápidamente. Luego, el grupo avanzó hacia la aldea de Passchendaele antes de que las tropas alemanas se reunieran y volvieran a ocupar el pastillero. [45] Pequeños grupos de la 12ª Brigada cruzaron el espolón de Keiberg pero sufrieron muchas bajas y la brigada rechazó dos contraataques alemanes entre las 3:00 p.m. y 4.00 p.m. [43] Se intentó utilizar el batallón de reserva de la Novena Brigada para flanquear los fortines de Bellevue, combinado con un nuevo ataque de la División de Nueva Zelanda alrededor de las 3:00 p.m. [46]

El ataque fue finalmente cancelado, ya que la 9ª División (escocesa) al norte y la 3ª División australiana al sur se vieron obligadas a retroceder por el fuego de las ametralladoras Bellevue. El bombardeo de artillería continuó, cayendo sobre algunas posiciones de Nueva Zelanda pero también dispersando a dos partidos alemanes que se concentraban para un contraataque. [46] A las 3:30 p.m. la Décima Brigada se había filtrado de regreso a su línea de salida, debido al fuego del Bellevue Spur. [43] La Novena Brigada quedó expuesta por este retiro y retrocedió desde el segundo objetivo frente al fuego de artillería, ametralladoras y francotiradores, con muchas bajas. [43] Cuando el avance de Anzac irrumpió en el frente entre Passchendaele y Keiberg Spur, el I Batallón, Regimiento de Infantería de Reserva 55 de la 220 División se incorporó a la 195 División y el II Batallón, Regimiento de Reserva de Infantería 55 a la 233 División. Con las divisiones en la línea del frente, los refuerzos alemanes volvieron a ocupar las áreas desocupadas por los australianos y neozelandeses, capturando a 56 australianos ilesos y muchos heridos. [47] Por la noche, la mayor parte de la División de Nueva Zelanda se retiró a una línea en las laderas inferiores del espolón de Wallemolen. [46]

Quinto Ejército Editar

La protección del flanco norte del ataque principal del Segundo Ejército fue proporcionada por el Quinto Ejército, con una brigada de cada una de las divisiones 9 (escocesa) y 18 (oriental) del XVIII Cuerpo. Las brigadas atacaron desde el norte de Goudberg hasta el norte del arroyo Lekkerboterbeek, adyacente al límite norte del Segundo Ejército. La 26.a brigada de la 9.a división (escocesa) debía avanzar 2.000 yd (1.800 m) en un frente de 1.500 yd (1.400 m), con su flanco izquierdo en el Lekkerboterbeek, en un área salpicada de edificios agrícolas fortificados. La 55ª Brigada de la 18ª División (Este) atacó al norte de Lekkerboterbeek, sobre un terreno empapado por la lluvia durante todo el día el 11 de octubre. Un avión alemán de vuelo bajo había reconocido el área cerca de la 55ª Brigada, por lo que se modificó la posición de la línea de salto, para evitar un posible contraataque alemán cuando la brigada se formó para el avance. [48]

XVIII Cuerpo Editar

La novena división (escocesa) se vio obstaculizada por el efecto de la lluvia y el barro en las rutas de suministro, lo que dejó varados los cañones y provocó escasez de municiones, especialmente en proyectiles de humo. A la medianoche del 11 de octubre, cayó una lluvia torrencial y un bombardeo alemán de gas y de alto explosivo cayó sobre las áreas de formación de las divisiones. El frente amplio dejó numerosos huecos en la línea, ya que la 26.a Brigada avanzó detrás de un bombardeo que se movía a 100 yardas (91 m) en ocho minutos, asistido por un bombardeo de ametralladoras de 16 ametralladoras Vickers. El aluvión progresivo comenzó a las 5:35 a.m. y se describió como "delgado y andrajoso". Las tropas que avanzaban perdieron la dirección y la comunicación se interrumpió, ya que las palomas mensajeras se vieron obstaculizadas por el fuerte viento y los adiestradores de perros mensajeros se convirtieron en víctimas. La infantería continuó su avance y a la derecha de la Adler Farm capturada y alcanzó la línea verde en Source Trench. [49]

En el centro, los atacantes tuvieron que atrincherarse después de un avance de 100 yardas (91 m). Pequeños grupos llegaron a Source Trench y algunos pueden haber avanzado hasta Vat Cottages. A la izquierda de la brigada, el terreno era aún peor, la infantería no pudo seguir el ritmo del bombardeo y perdió la dirección, pero logró capturar un pastillero y avanzar. Algunas de las tropas en el flanco izquierdo cruzaron inadvertidamente el Lekkerboterbeek, avanzaron 80 yardas (73 m) y luego formaron un flanco con tropas de la 18.ª División (Este). Excepto en el flanco derecho, el ataque fue detenido por los alemanes a solo 100 yardas (91 m) de la línea de salida, a pesar de que la 27ª Brigada fue enviada para reforzar el ataque, en el que parte de la infantería británica se ahogó en los proyectiles. La nueva línea del frente iba desde el cruce con la División de Nueva Zelanda en el cementerio cerca de Wallemolen, hasta Oxford Houses y luego de regreso a la antigua línea del frente. [49]

El bombardeo comenzó a las 5:20 a. M. Y la 55ª Brigada de la 18ª División (Este), la infantería avanzó en "formación de serpientes". La artillería de campaña de las divisiones sufrió la misma suerte que las de las divisiones del sur, muchos cañones se hundieron en el suelo blando. Un contraataque alemán comenzó un minuto después del avance y, cuando las tropas británicas se cubrieron, los ametralladores alemanes dispararon contra los bordes del cráter de los agujeros de los obuses, a través de los cuales penetraron balas y alcanzaron a los soldados que se refugiaban en el interior. El efecto del bombardeo alemán fue peor en el flanco derecho y, sumado al fuego de ametralladoras alemanas desde los puntos fuertes de la Cervecería y la Casa Helles, la situación en la Granja Requette no se conocía ya que todos los corredores enviados desde el área murieron. El barro obstruyó las armas de todo tipo y, a las 11:00 a.m., una batería británica de morteros de trinchera y algunas ametralladoras de apoyo tuvieron que cesar el fuego, debido a la munición húmeda y sucia. Al mediodía, los contraataques alemanes hacia el extremo oeste de Poelcappelle comenzaron y duraron toda la tarde, los alemanes intentaron explotar una brecha entre las divisiones 4 y 18 británicas. Los supervivientes del ataque británico mantuvieron posiciones defensivas en los casquillos. [48]

XIV Cuerpo Editar

El flanco norte del Quinto Ejército, en el límite con el Primer Ejército francés, estaba en manos del XIV Cuerpo, que también atacó con una brigada de cada división para cerrar el Bosque Houthoulst. [50] Después del anochecer del 11 de octubre, se colocó cinta más allá de la línea del frente en el área del cuerpo, para que las tropas se formaran, más allá de un posible contraataque alemán. Para evitar ser detectados, los exploradores patrullaban más adelante para emboscar a las patrullas alemanas. [51] La 3.a Brigada de Guardias de la División de Guardias avanzó la noche del 11 de octubre, a través de fuertes lluvias y un bombardeo de gas alemán (Operación Mondnacht), lo que provocó muchas bajas en esta parte del frente. [52] El bombardeo de artillería comenzó según lo programado a las 5:25 a.m. y el contraataque alemán tardó en comenzar, cayendo principalmente detrás de las olas de ataque. Las divisiones del XIV Cuerpo tenían bombardeos de artillería y ametralladoras mucho mejores que las divisiones más al sur y el bombardeo progresivo se movía a una velocidad muy lenta de 91 m (100 yardas) en diez minutos, en dos límites de 270 m (300 yardas). [50]

El cuartel general de la 12ª Brigada (4ª División) junto al área del XVIII Cuerpo, debía atacar con una fuerza compuesta de dos batallones de la 10ª Brigada y dos de la 12ª Brigada. Dos batallones iban a liderar, con un batallón cada uno en apoyo y reserva, siguiendo un primer objetivo a unos 180 m (200 yardas) hacia adelante, luego girando a la derecha hasta el objetivo final otros 270 m (300 yardas) hacia adelante en Water House. . El suelo había sido empapado nuevamente por la lluvia durante la noche y el avance del batallón de la derecha fue detenido en Requette Farm por la decidida resistencia alemana y el fuego masivo de ametralladoras, durante las cuales se perdió el contacto con el batallón vecino de la 18.a División (Este). . El avance del batallón de la izquierda se enfrentó a menos oposición y, a las 6:20 a.m., había cruzado la carretera Poelcappelle-le Cinq Chemins, había capturado granjas de Memling y Senegal y luego se había puesto en contacto con la 17ª División (Norte). Después de la captura de Requette Farm por parte del batallón de la derecha, se recibió más fuego de ametralladoras alemanas de la Cervecería y Helles House, lo que detuvo el ataque en el flanco derecho. Requette Farm se perdió en un contraataque alemán alrededor del mediodía y los intentos de los refuerzos para recuperar la granja fueron abandonados cuando cayó la noche. [53] La brigada extendió un flanco defensivo a la derecha para mantener contacto con la 18ª División (Este). La nueva línea del frente se curvaba hacia atrás a través de Besace Farm al oeste de Helles House, al suroeste de Requette Farm, al norte de Poelcappelle. [54]

La 51.a Brigada de la 17.a División (Norte) debía avanzar 1.600 yd (1.500 m) a horcajadas sobre el ferrocarril Ypres-Staden, para encontrarse con el flanco izquierdo de la 4.a División al norte de Poelcappelle y el flanco derecho de la División de Guardias, 400 yd (370 m) al norte de la vía férrea. Más allá del ferrocarril, el avance de la 51ª Brigada viró ligeramente hacia el sur, alejándose de un punto fuerte alemán que causó muchas bajas y perdió contacto con la División de Guardias. Al sur del terraplén, a horcajadas sobre los arroyos Broombeek y Watervlietbeek, la infantería invadió varios puntos fuertes de granjas alemanas, fortines y posiciones de casquillos, que pudieron mantenerse a la altura del bombardeo de movimiento muy lento. La brigada alcanzó su primer objetivo a las 8:00 a.m., a pesar de que varios refuerzos alemanes llegaron a través de los bombardeos de artillería británica. El objetivo final se alcanzó a las 11:00 a.m. y a la derecha se lanzó un flanco defensivo desde Memling Farm en el objetivo final, para enlazar con la 4ta División. Al mediodía, el avance estaba completo, se habían tomado 218 prisioneros alemanes y no se siguió ningún contraataque alemán, y la resistencia se limitó a una pequeña cantidad de fuego de rifle. [55]

En un clima frío y húmedo, la 3.ª Brigada de la Guardia hizo un pequeño avance detrás de un aluvión irregular, tomó el terreno más alto en el borde del bosque Houthoulst y cortó el resto del espolón que corría al noreste de Veldhoek. Se perdió el contacto con la 17ª División (Norte) en el flanco derecho, después de que la formación del flanco izquierdo de la 17ª División (Norte) se desviara hacia el sur y la tripulación de una aeronave de patrulla de contacto no viera la pérdida de dirección. Dos pelotones que debían enfrentarse a la brigada atacante de la 17ª División (Norte) tuvieron que excavar cerca del fortín de Angle Point bajo el fuego de una ametralladora. Después del anochecer, los Guardias y la 17ª División (Norte) cerraron la brecha al capturar los blocaos en Angle Point y Aden House. Al día siguiente, las condiciones eran tan malas que la brigada atacante fue relevada por la 1ª Brigada de Guardias. Las nuevas tropas patrullaron vigorosamente hasta el borde sur del bosque de Houthoulst contra la escasa resistencia alemana organizada, a excepción de extensos disparos alrededor de la encrucijada de Colbert y la Casa Colombo. [56]

Operaciones aéreas Editar

Durante la batalla, cuarenta y un pilotos británicos realizaron ametrallamientos y ataques con bombas a baja altitud. Los británicos volaron 27 patrullas de contacto y contraataque adicionales y se hicieron 124 llamadas de zona a la artillería, para atacar nidos de ametralladoras, tropas, artillería y transporte alemanes. Los observadores de aviones británicos hicieron 26 llamadas para destruir las baterías de artillería alemanas y 37 llamadas adicionales para la neutralización de las baterías de artillería. Los británicos volaron cuatro bombardeos en campamentos alemanes y estaciones de tren, ocho vuelos de reconocimiento más allá del frente de batalla y participaron en doce combates aéreos con aviones alemanes. Los escuadrones británicos perdieron catorce aviones y cinco tripulantes regresaron heridos. [57] [e]


Passchendaele, 1917

En octubre de 1914, la pequeña Fuerza Expedicionaria Británica, con aliados belgas y franceses, se enfrentó a los ejércitos alemanes que avanzaban y apenas los mantuvo en la Primera Batalla de Ypres. Esto dejó a los alemanes en la ocupación de Mesen (Messines en francés) Ridge, al sur de Ieper (Ypres) y Hill 60, donde la cresta en forma de signo de interrogación comienza su curva a través de Hill 62 hasta Passendale (Passchendaele), también en manos alemanas. La cordillera domina los valles fértiles y cuidadosamente drenados bajo los cuales se encuentran subsuelos de arcilla impermeables. La ruina del sistema de drenaje por los bombardeos fue para crear las condiciones de lucha más terribles que se encuentran en el frente occidental. La colina 60 se perdió en diciembre y fue minada y contrarrestada en una terrible batalla subterránea hasta el final de la guerra, ya que el terreno torturado todavía tiene las cicatrices.

La Segunda Batalla de Ypres comenzó el 22 de abril de 1915 y vio una fuerza aliada improvisada empujada hacia una línea mucho más cercana a la ciudad, corriendo hacia el norte desde Hill 60, dando lugar a Hill 62 y Sanctuary Wood, donde las trincheras sobreviven incluso hoy. Este fue el punto de partida para la lucha de cinco meses en 1917, la Tercera Batalla de Ypres, que culminó con el asalto a Passchendaele. Se planeó en dos fases, primero, la toma de Messines Ridge y, en segundo lugar, una rápida ruptura sobre Passchendaele Ridge que aseguró la Gheluvelt Ridge que los unía.

El Segundo Ejército, comandado por el teniente general Sir Herbert Plumer, había cavado 21 minas a una profundidad de 40 my 2 km para colocar explosivos bajo las defensas alemanas. El 26 de mayo de 1917, la artillería británica bombardeó esas líneas y, el 7 de junio a las 3.10 de la madrugada, explotaron las minas. Los alemanes estaban destrozados. Las tropas australianas y neozelandesas avanzaron. La realidad de la cresta como mirador y obstáculo se puede apreciar desde el monumento de Nueva Zelanda en Mesen. Aunque los alemanes se recuperaron, la línea del frente corría hacia el sur desde la colina 60 el 14 de junio. La primera fase había sido un éxito.

El imperturbable y metódico Plumer fue sucedido en el norte por el apuesto general Sir Hubert Gough, al mando del Quinto Ejército. Durante las siguientes seis semanas, con un tiempo agradable, se reunieron los suministros y se reunieron los hombres, y los alemanes se dispusieron a reforzar sus líneas. El 31 de julio, después de un bombardeo masivo, comenzó el ataque. Pilkem Ridge, la primera de una sucesión de cuencas hidrográficas bajas que se superaron, pronto estuvo en manos británicas, y el general Erich Ludendorff señaló, '... además de una pérdida de 2 km a 4 km de terreno a lo largo de todo el frente, nos hizo [Alemania] muy pérdidas considerables en prisioneros y almacenes ... 'Pero ese día llovió intensamente, más de 21 mm en total: el 84% de las precipitaciones totales de julio de 1916. La lluvia continuó cayendo, los agujeros de los proyectiles se multiplicaron y se llenaron de agua, y los arroyos que drenaban de la cresta crucial fueron destruidos. El nuevo sistema defensivo alemán, una línea de frente ligera pero profunda con unidades de contraataque en la retaguardia, estaba pasando factura.

Los esfuerzos de Gough se estaban estancando, y aunque Sanctuary Wood se había recuperado el primer día, el progreso a lo largo de Gheluvelt Ridge, hacia Polygon Wood, exigía una mayor acción en el sur. Su II Cuerpo fue transferido a Plumer, quien pidió tres semanas para prepararse para un nuevo ataque. La lluvia cesó, solo para comenzar de nuevo el 19 de septiembre. Al día siguiente, la batalla se reanudó con los australianos, I Cuerpo ANZAC, entrando en la Batalla de Menin Road que, a un gran costo, empujó hacia el este a lo largo de la cresta. La batalla de Polygon Wood siguió el 26 de septiembre. La llegada de octubre se celebró con fuertes lluvias y la batalla de Broodseinde, en la cresta al sur de Passchendaele. Los australianos se movieron a tal ritmo que casi alcanzaron su propio fuego de artillería, y solo el extremo norte de la maldita cordillera quedó para el enemigo. Fue el pantano en el que se había convertido el campo de batalla lo que detuvo a los ANZACS en la Primera Batalla de Passchendale el 12 de octubre, y el Cuerpo Canadiense tomó su lugar en la línea. La Segunda Batalla de Passchendaele dio un primer control sobre el terreno más firme de la cresta sobre Tyne Cot los días 26 y 27 de octubre. El 10 de noviembre finalmente se ganó el terreno elevado.

Visitando los campos de batalla

El magnífico museo, In Flanders Fields, ubicado en la gran Lonja de los Paños en el centro de Ieper, es el mejor lugar para comenzar una visita tanto para una comprensión general como para obtener, en la tienda del museo, mapas turísticos especializados y guías de los numerosos sitios y museos de la zona. La región es escenario de cuatro batallas de la Primera Guerra Mundial, de las cuales la tercera es la más conocida, así que tenga cuidado de no confundirlas. Si el visitante comienza en Mesen y viaja a lo largo de la cresta (Hill 60, Hill 62 y Sanctuary Wood, Polygon Wood, Zonnebeke, Tyne Cot y Passendale) y regresa a Ieper a través de las crestas y valles ahora restaurados a la agricultura a través de Poelkapelle y Langemark, será posible una buena apreciación de las escenas de batalla.

Este artículo apareció en febrero de 2011 número de la revista. Un artículo especial de 15 páginas sobre Passchendaele aparecerá en el número 83 de Historia militar mensual, a la venta el 13 de julio de 2017.


Los lugareños todavía están recogiendo los pedazos

Cien años después de la batalla, la campiña belga todavía ofrece con regularidad peligrosos recordatorios de lo que forjó la historia.Toda una unidad del ejército belga tiene la tarea de deshacerse de esta "cosecha de hierro" y proyectiles sin explotar de otro siglo.

Mientras las armas tronaron en el bombardeo inicial de la batalla, los artilleros aliados rastrillaron el empapado Ypres Salient con 4,25 millones de proyectiles de artillería. Millones más seguirían en los próximos meses. Incontables millones procedían de baterías alemanas que también se encontraban detrás de las alturas ocupadas. Inevitablemente hubo trapos, muchos que se estrellaron contra el barro y simplemente desaparecieron. La tierra ha estado empujando estas reliquias a la superficie durante un siglo. De hecho, todavía se descubren más de 100 toneladas de artefactos explosivos sin detonar cada año.

Un legado más espantoso se puede encontrar en los restos de soldados desconocidos que aún están enterrados en Flanders Fields. Los cadáveres de 42.000 de la batalla nunca se encontraron, perdidos en el terreno fangoso. Sus nombres se conmemoran en la Puerta de Menin en Ypres.


Batalla de Passchendaele: 31 de julio - 6 de noviembre de 1917

Oficialmente conocida como la Tercera Batalla de Ypres, Passchendaele se hizo famosa no solo por la escala de bajas, sino también por el barro.

Ypres fue la ciudad principal dentro de un saliente (o bulto) en las líneas británicas y el sitio de dos batallas anteriores: Primera Ypres (octubre-noviembre de 1914) y Segunda Ypres (abril-mayo de 1915). Haig había querido durante mucho tiempo una ofensiva británica en Flandes y, tras una advertencia de que el bloqueo alemán pronto paralizaría el esfuerzo de guerra británico, quería llegar a la costa belga para destruir las bases de submarinos alemanes allí. Además de esto, la posibilidad de una retirada rusa de la guerra amenazaba con el redespliegue alemán del frente oriental para aumentar drásticamente su fuerza de reserva.

Los británicos se animaron aún más por el éxito del ataque a Messines Ridge el 7 de junio de 1917. Diecinueve enormes minas explotaron simultáneamente después de haber sido colocadas al final de largos túneles bajo las líneas del frente alemanas. La captura de la cresta infló la confianza de Haig & # x27 y comenzaron los preparativos. Sin embargo, la llanura de la llanura hacía imposible el sigilo: al igual que con el Somme, los alemanes sabían que un ataque era inminente y el bombardeo inicial sirvió como advertencia final. Duró dos semanas, con 4.5 millones de proyectiles disparados desde 3.000 cañones, pero nuevamente no logró destruir las posiciones alemanas fuertemente fortificadas.


Consecuencias de la batalla

Habiendo tomado Passchendaele, Haig decidió detener la ofensiva. Cualquier otra idea de seguir adelante fue eliminada por la necesidad de trasladar tropas a Italia para ayudar a frenar el avance austriaco después de su victoria en la Batalla de Caporetto. Habiendo ganado terreno clave en Ypres, Haig pudo reclamar el éxito. Se disputan las cifras de bajas de la Batalla de Passchendaele (también conocida como Tercer Ypres). En la lucha, las bajas británicas pueden haber oscilado entre 200.000 y 448.614, mientras que las pérdidas de Alemania se calculan entre 260.400 y 400.000.

Un tema controvertido, la batalla de Passchendaele ha llegado a representar la sangrienta guerra de desgaste que se desarrolló en el frente occidental. En los años posteriores a la guerra, Haig fue severamente criticado por David Lloyd George y otros por las pequeñas ganancias territoriales que se obtuvieron a cambio de pérdidas masivas de tropas. Por el contrario, la ofensiva alivió la presión sobre los franceses, cuyo ejército estaba siendo golpeado por motines, e infligió grandes e irremplazables pérdidas al ejército alemán. Aunque las bajas aliadas eran elevadas, empezaban a llegar nuevas tropas estadounidenses que aumentarían las fuerzas británicas y francesas. Aunque los recursos eran limitados debido a la crisis en Italia, los británicos reanudaron las operaciones el 20 de noviembre cuando abrieron la Batalla de Cambrai.


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