Tom Horn es ahorcado en Wyoming por el asesinato de Willie Nickell

Tom Horn es ahorcado en Wyoming por el asesinato de Willie Nickell

El 20 de noviembre de 1903, el infame asesino a sueldo Tom Horn es ahorcado por haber presuntamente asesinado a Willie Nickell, el hijo de 14 años de un ganadero de ovejas del sur de Wyoming.

Desde entonces, algunos historiadores han cuestionado si Horn realmente mató al niño, señalando que el jurado lo condenó únicamente sobre la base de una confesión de borracho que Horn supuestamente le hizo a un detective. El jurado tampoco parece haber dado el peso adecuado al testimonio de varios testigos creíbles que afirmaron que Horn no pudo haber cometido el crimen. Sin embargo, incluso los defensores de Horn en el caso Nickell no discuten que fue un brutal asesino a sueldo que sin duda fue responsable de muchas otras muertes.

Horn, nacido en 1860 en Memphis, Missouri, mostró aptitudes para la caza y la puntería a una edad temprana. Después de mudarse hacia el oeste a mediados de la década de 1870, Horn fue en varias ocasiones un vaquero, minero, explorador del ejército, alguacil adjunto y empacador de los Rough Riders en Cuba, pero su carrera más notoria fue como pistolero a sueldo. Horn trabajó por primera vez para la famosa Agencia de Detectives Pinkerton, que lo contrató para rastrear y detener, violentamente si fuera necesario, a forajidos occidentales que se aprovechaban de los clientes de Pinkerton, como bancos y ferrocarriles que podían permitirse pagar la aplicación de la ley privada donde el sistema público les fallaba. . Pero después de cuatro años como Pinkerton, Horn se había aburrido; y en 1894 firmó como asesino a sueldo con la Asociación de Ganaderos de Wyoming, de gestión privada. Durante varios años, los grandes ganaderos de Wyoming habían estado librando una guerra de justicieros en el condado de Johnson contra un grupo diverso de pequeños agricultores, ganaderos de ovejas y ladrones que se resistían a su dominación. En 1894, la publicidad negativa había hecho que una guerra pública fuera demasiado costosa. En cambio, los rancheros cambiaron a medios más sigilosos, contratando a Horn para que usara sus habilidades de manejo de armas con un efecto letal al tender una emboscada y asesinar a cualquier hombre que los rancheros marcaran como alborotador. Dado que a menudo disparaba desde hasta 200 metros de distancia, la mayoría de las víctimas de Horn ni siquiera sabían qué les había golpeado.

Algunos historiadores sugieren que Horn pudo haber asesinado a Willie Nickell por accidente, al confundir al niño con su padre. Otros, sin embargo, argumentan que es más probable que Horn haya sido condenado deliberadamente por un crimen que no cometió por ciudadanos de Wyoming que vieron la oportunidad de vengarse.


Tom Horn es ahorcado en Wyoming por el asesinato de Willie Nickell - HISTORIA

La reputación perdurable de Tom Horn se basa en el momento en 1903 cuando fue ahorcado en Cheyenne, Wyoming, por el asesinato de Willie Nickell, de catorce años. Fue, en cierto modo, un final irónico, ya que Horn no era un "forajido" como Jesse James o Butch Cassidy o cualquier ladrón menos conocido. No le quitó nada a su víctima. No fue un asesino con ningún motivo personal. Conocía muy poco a Willie Nickell o cualquier miembro de su familia y no tenía ninguna disputa personal con ninguno de ellos. Tom Horn fue ahorcado porque su jurado creía que era un asesino, un asesino a sueldo.

Durante la mayor parte de su vida, Tom Horn había sido abogado o, al menos, había actuado al servicio de la ley. Había sido un explorador civil para el ejército de los Estados Unidos en Arizona en la década de 1880. En 1890 se convirtió en agente de la Agencia de Detectives Pinkerton. Pinkerton, fundada en 1850 por Allan Pinkerton y llevada a cabo por sus hijos William y Robert, era una agencia de detectives privados con una amplia reputación. Allan Pinkerton informó sobre complots de asesinato contra el presidente Abraham Lincoln y espías organizados para el general George McClellan durante la Guerra Civil. William Pinkerton desarrolló una gran clientela en el oeste de EE. UU., Principalmente entre los ferrocarriles y los grandes intereses comerciales. La operación Pinkerton trabajó en estrecha colaboración con las fuerzas del orden público, pero prefirió utilizar agentes encubiertos. “Persistieron los rumores de que los detectives trabajaron en secreto en ambos lados del mismo caso, secuestraron a testigos, sobornaron a jurados, [y] usaron la violencia comúnmente para romper huelgas y forzar confesiones [.]” [1] Como resultado, la reputación de la Agencia Pinkerton era algo mezclado.

Horn permaneció menos de cinco años con Pinkerton. Sin embargo, parece haberse ido en buenos términos con su empleador. El 12 de abril de 1895, William Pinkerton lo recomendó a Frank M. Canton, alguacil del condado de Pawnee, Oklahoma:

"Estimado señor:

Recibo su muy completa y completa carta del 7 de abril y el contenido de la nota. Como no tenemos el tipo de hombre adecuado para este duro trabajo, he referido el asunto al Superintendente. McParland en Denver, enviándole copia de su carta. Me complació mucho saber de usted y no sabía de su cambio de lugar. Me imagino que a quienquiera que se dedique a este trabajo le resultará bastante difícil de hacer y no tenemos disponible en esta oficina a un hombre que, en mi opinión, cumplirá los requisitos en todos los aspectos.

Tom Horn, que solía estar en nuestra oficina de Denver, sería un buen hombre para el lugar, y le pediré a McParland que se comunique con él para ver si no pueden conseguirlo para el servicio y durante el tiempo que lo desee. Ahora no está a nuestro servicio. Probablemente lo conoces. Conoce bien en todo el país occidental entre los ladrones de ganado y toda esa clase de hombres, y es un caballero minucioso y llanero en todos los sentidos de la palabra. En particular, noto que quieres encontrar a Jack Treganing [sic], quien excavó [sic] en la penitenciaría de Laramie donde lo enviaste de por vida y que está en ese país. Me alegraría mucho saber de su captura.

Confío en que el Sr. McParland podrá equiparlo con el tipo de hombre adecuado para ir allí ".

Frank Canton, quien recibió esta carta, era otro hombre con un pasado accidentado. Cuando salió de Texas en 1877, se llamaba Josiah Horner y se le consideraba un ladrón de bancos, un ladrón de ganado y un asesino. En Wyoming, sin embargo, Canton se convirtió en detective de la Wyoming Stock Gowers Association y en alguacil adjunto de EE. UU. En 1892, Canton estaba a cargo de un contingente de hombres de Texas importados a Wyoming para matar a presuntos ladrones en un fiasco extralegal conocido como la Guerra del Condado de Johnson. [2] Canton pasó a ocupar puestos policiales en Oklahoma y finalmente se convirtió en Ayudante General de la Guardia Nacional de Oklahoma.

Canton aparentemente mantuvo un interés en Wyoming. La fuga de John Tregoning de la Penitenciaría Territorial de Wyoming el 15 de noviembre de 1894 no fue, estrictamente hablando, un asunto de un alguacil en Oklahoma. Tregoning (con el nombre de Smith) disparó y mató a George Henderson (antes conocido como John Powers), quien era gerente de la 71 Cattle Company en el río Sweetwater en Wyoming, el 8 de octubre de 1890 “en una disputa sobre empleo. " Se creía que Tregoning había regresado al área de Sweetwater donde fue asistido por amigos. Nunca fue recapturado. [3]

No está claro si Horn se dedicó a la búsqueda de Tregoning, pero ciertamente estuvo en el área de Horse Creek en el sur de Wyoming en el verano y otoño de 1895, donde, más tarde se jactó, había matado a dos hombres acusados ​​de robar ganado. 4] Estos asesinatos, tanto como el asesinato de Nickell, establecieron su reputación como asesino.

Las conexiones entre estos tres hombres ambiguos, Tom Horn, William Pinkerton y Frank Canton, se muestran claramente en esta carta, que anteriormente formaba parte de la importante colección de materiales históricos occidentales de Robert J. McCubbin. La carta de William A. Pinkerton a Frank Canton sobre Tom Horn ahora se encuentra en las colecciones del American Heritage Center.

[1] Frank Richard Prassel, El oficial de paz occidental: un legado de ley y orden (Norman: University of Oklahoma Press, 1972), 134.

[3] Elnora L. Frye, Atlas de Wyoming Forajidos en la Penitenciaría Territorial (Laramie: Jelm Mountain Publications, 1990), 121 Alfred James Mokler, Historia del condado de Natrona, Wyoming, 1888-1922 (Chicago: R.R. Donnelley & amp Sons Company), 272-275.

[4] Larry D. Ball, Tom Horn en Vida y leyenda (Norman: University of Oklahoma Press, 2014), 175-186.


¿Tom Horn mató a Willie Nickell?

Ese es uno de los grandes misterios. Tom Horn confesó el asesinato en una emboscada en 1901 del niño de 14 años, por el que fue ahorcado en 1903.

Pero estaba borracho cuando se lo confesó al agente de la ley Joe LeFors, quien había ocultado taquígrafos grabando las palabras de Horn; hoy, su confesión sería descartada. En 1993, un juicio simulado absolvió a Horn.

Horn fue un asesino a sueldo en la guerra del condado de Johnson, probablemente responsable de tragar en seco al menos a tres hombres. Tenía la disposición de matar a Nickell, ya sea por accidente o adrede.

Algunos de los biógrafos de Horn más respetados no están de acuerdo con el asesinato. Dean F. Krakel, autor de La saga de Tom Horn, creía que Horn le disparó a Nickell en un caso de identidad equivocada. En Tom Horn: sangre en la luna, Chip Carlson argumenta que Horn fue condenado a muerte y probablemente no mató al joven. Pero Larry D. Ball, autor del reciente Tom Horn en Vida y leyenda, cree que mató a Nickell.

El hecho de que no tengamos respuestas definitivas sobre tantos temas hace que la historia del Viejo Oeste sea tan fascinante.

Marshall Trimble es el historiador oficial de Arizona y vicepresidente de la Asociación de Historia del Salvaje Oeste. Su último libro es Forajidos y legisladores de Arizona The History Press, 2015. Si tiene alguna pregunta, envíele un correo electrónico a [email protected]

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Bibliografía

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Krakel, Dean F. La saga de Tom Horn: La historia de una guerra de ganaderos y # 8217s. Prensa de la Universidad de Neberaska, 1988.

Monaghan, Jay. Tom Horn, el último de los malos. Universidad de Nebraska Press, 1997.


Una vez culpable, ahora inocente pero aún muerto

Tom Horn, infame en Wyoming como los ganaderos & # x27 ejecutor que mataron a un niño de 14 años, puede haber sido inocente después de todo. Pero la conclusión de que los miembros del jurado no eran culpables en un simulacro de nuevo juicio del caso Horn & # x27 aquí la semana pasada es demasiado tarde para que Horn sirva de algo. Fue ahorcado por el crimen hace 90 años.

En 1902, Horn fue declarado culpable de la muerte a tiros de Willie Nickell, cuya familia criaba ovejas al noroeste de aquí. Horn, una de las figuras más conocidas en la historia del estado, fue un detective de rango y posiblemente un asesino, para grandes intereses ganaderos.

Los organizadores de una celebración anual de su vida y de sus tiempos decidieron este año organizar un juicio simulado, escuchando las pruebas originales y los hechos que salieron a la luz después de que Horn fuera ahorcado aquí el 20 de noviembre de 1903. Admisiones y sobornos

Aunque la decisión de un jurado de 19 personas no tiene fuerza de ley, los organizadores del evento dijeron que le pedirían al gobernador Mike Sullivan que perdonara a Horn a título póstumo.

El abogado que defendió a Horn en el simulacro de juicio, Joseph Moch, cuestionó implacablemente el testimonio de Joe LeFors, un alguacil adjunto de los Estados Unidos que dijo que Horn había admitido haberle disparado al niño Nickell. Pero Moch calificó el testimonio de LeFors como "muy sospechoso", ya que el agente había recibido un soborno de 500 dólares de un ganadero que estaba involucrado periféricamente en el caso.

La familia Nickell fue vista con hostilidad por los ganaderos de la época debido a su gran rebaño de ovejas, que los ganaderos vieron como una amenaza para las praderas de pastoreo porque las ovejas se comían la hierba casi hasta las raíces. Willie Nickell fue asesinado por disparos de rifle el 18 de julio de 1901 mientras cabalgaba cerca de la granja de su familia.

Se había colocado una piedra plana debajo de la cabeza de Willie & # x27 cuando se encontró el cuerpo, y la reputación de Horn & # x27 sostenía que esta era su forma de identificar a las víctimas para que sus empleadores le pagaran por eliminarlas. Confesión escuchada

Los partidarios de Horn & # x27s afirman que el niño Nickell fue asesinado en realidad por un joven vecino como parte de una vieja disputa. En ese momento, una maestra dijo que había escuchado al joven decirle eso a su padre, pero su historia fue descartada por el gobernador Fenimore Chatterton, quien ordenó que Horn & # x27s se ahorcara para continuar.

En el simulacro de juicio, que se llevó a cabo el jueves y el viernes en una sala del tribunal de distrito aquí, se permitió el testimonio de la maestra, Glendolene Kimmel.

El Sr. Moch, un conocido de uno de los organizadores del ensayo, dijo que el ejercicio fue "interesante pero ciertamente no divertido", y agregó que el evento organizado "fue tan real como cualquier ensayo real que haya hecho".

Robert Skar, quien asumió el papel de fiscal, dijo que el caso habría sido muy difícil en 1902. "No se puede imaginar la presión política sobre el fiscal en ese momento para no implicar a los grandes terratenientes", dijo. `` Nunca se llamó a testigos a los grandes ganaderos ''.


Joe Nickell

Se dice que los barcos fantasma son "suficientemente abundantes" en ciertos lugares como para "convertirlos en un peligro para la navegación" (Beck 1973, 395). Algunos, vistos en tormentas o niebla, probablemente sean espejismos. (Por ejemplo, un ardiente misterio de un barco fantasma que investigué en Nueva Escocia fue resuelto por testigos que citaron niebla frente a la luna que se acercaba por el horizonte, haciendo que pareciera un barco en llamas [Nickell 2012, 172-173] .) Las naves fantasma casi siempre tienen un propósito: “por lo general, sirven como precursoras para advertir o preparar a quienes las vean para eventos nefastos” (Beck 1973, 395-396).

Un buque de este tipo, conocido como "El barco de la muerte de Wyoming" (Riccio 1991) y "El barco de la muerte del río Platte" (Rizzo 2013), se describe en numerosos relatos, el más antiguo conocido en el primer número de Destino revista en un artículo de Vincent Gaddis (1948). Pero, ¿fue ese "barco fantasma del Platte" realmente un fenómeno paranormal documentado tres veces o, en cambio, una obra de ficción? Aquí están los hechos.

La historia contada

Lugares encantados: el directorio nacional (Hauck 1996, 462) resume los tres supuestos relatos personales presentados por Gaddis, pero comete algunos errores y omisiones importantes, así que aquí está mi propia versión cápsula.

En cada cuento, un hombre se encuentra con un barco espectral cubierto de hielo en el río Platte. En cubierta hay una tripulación de marineros fantasmales que, a las órdenes de su capitán, bajan una lona para revelar, antes de que el barco se desvanezca, un cadáver. En cada caso, es el de alguien querido del testigo que posteriormente se entera de que ha fallecido esa misma tarde. Primero, en 1862, un explorador indio llamado Leon Webber vio a su prometida muerta. Luego, en 1887, al ganadero Gene Wilson se le mostró el rostro “terriblemente quemado” de una mujer a la que sin embargo reconoció como su esposa. Y finalmente, el 20 de noviembre de 1903, el colono Victor Heibe, que había sido testigo del pistolero a sueldo Tom Horn en su juicio por asesinato en Cheyenne, vio el cuerpo ahorcado de su amigo colgando del brazo cruzado de una horca. Heibe había consultado su reloj, que marcaba las 3:15: la hora de la horca de Horn, implica Gaddis (1948, 115, 128), ¡ese mismo día!

Gaddis afirma que estos relatos fueron recopilados originalmente por algo llamado The Cheyenne Bureau of Psychological Research. Los dos primeros se citan en su totalidad (son modelos de concisión e imágenes coloridas) y se indican como "(firmado)" seguido del nombre del testigo. Lo último se cuenta con las palabras de Gaddis, salvo breves citas del presunto testigo que, se indica, también había hecho una declaración firmada. Gaddis (1948, 128) concluye:

Quizás debería agregarse que el Sr. Heibe no sabía que la nave fantasma había aparecido dos veces antes hasta que la oficina le pidió que presentara su propio relato de su extraña experiencia.

Tres veces, el barco fantasma del Platte, a vela y cubierto de hielo reluciente, ha emergido de las vastas profundidades. ¿Cuándo volverá a aparecer con su historia de tragedia espantosa?

La investigación realizada en mi nombre por el director de bibliotecas de CFI, Tim Binga, no logró encontrar ni al primer ni al tercer testigo, aunque Tom Horn fue ahorcado por la emboscada-asesinato de Willie Nickell, de catorce años (sí, un pariente lejano mío), aparentemente confundido con su padre pastor de ovejas. (Esto fue durante las "guerras de rango" de Wyoming, cuando Horn fue contratado como arma para los "barones del ganado" [Ball 2014].) El segundo testigo aparece en el censo de 1900 en Estados Unidos para Wyoming como Eugene Wilson, de treinta y cinco años. “Viudo”, lo cual es consistente con el hecho de que su esposa falleció en el “otoño de 1887”. Pero, ¿por qué Wilson no dio el nombre de su esposa ni proporcionó la fecha de su muerte como un hecho esencial?

Evidencia textual

Cada uno de los tres cuentos que proporciona Gaddis está contado en forma de libro de cuentos con la obvia intención de ser escalofriantemente misterioso, como lo demuestra el uso de Webber de "aparición", "escalofriante", "Barco espectral de la muerte" Wilson "puso mis nervios en un solo lugar, "Barco extraño", "abrumado por el terror" y Heibe (en el recuento de Gaddis) "barco fantasma", "hechizado" y "escena de horror". Cada cuento termina con la desaparición del barco fantasmal seguido de la dramática revelación de que la espantosa visión resultó ser cierta, habiendo ocurrido en ese mismo momento. Sin embargo, las cuentas en primera persona de personas reales no siempre terminan de esa manera. Algunos terminan perplejos en cuanto a lo que realmente sucedió o dan alguna respuesta filosófica o de otro tipo (ver St. Aubyn con Hanbury 1996, 24-25, 31). En resumen, la trilogía de Gaddis se parece más a un solo intento de vender lo sobrenatural que a tres relatos separados de experiencias reales.

Varias palabras y frases en los tres relatos parecen poco convincentes como el lenguaje de los simples amantes del aire libre (aunque no para Gaddis, cuyo uso de la frase "el abismo vasto" muestra que conocía a Shakespeare [ver Enrique IV, Parte I, acto 3, escena 1]). Considere Webber "dar rienda suelta a", "asumió la forma de", "la aparición", "de pie en un círculo de formación cerrada", "cubierto de escarcha que brillaba con los rayos del sol de la tarde" y " el barco espectral de la muerte "Wilson" mientras contempla el agua que corre velozmente "," el hombre que "," sin un signo de animación "," tela de lona cargada de escarcha "," lo que supuse "," el rostro con cicatrices espantosas , "Mi suposición es que" y Heibe (según lo relatado por Gaddis) "el barco vaporoso", "una escena de horror en la cubierta fantasma", y así sucesivamente.

Además, los "tres" hombres no solo describen las escenas respectivas de manera similar, sino que a menudo usan palabras similares. Por ejemplo, todos se refieren a "un velero": "un velero de tipo antiguo" (Webber), "un velero con aparejo completo" (Wilson) y "la forma de un velero antiguo" (Gaddis parafraseando Heibe). Luego está el trozo de tela para velas: “un gran cuadrado de lienzo” (Webber), “un cuadrado de lienzo” (Wilson) y “una gran hoja de lienzo” (Gaddis hablando por Heibe). Una vez más, Webber se refiere a "una vista extraña" y "el fenómeno extraño", y Wilson habla de "este extraño recipiente", mientras que Gaddis habla de la "extraña experiencia" de Heibe.

Otra similitud estilística se encuentra en el uso de construcciones de voz pasiva: por ejemplo, Webber dice que "le dijeron" Wilson afirma que "se escucharon sonidos de barcos" y que "se bajó el lienzo" y Gaddis (parafraseando a Heibe) también dice que "Se bajó la lona".

Decidí aplicar a los tres textos una "fórmula de legibilidad" estándar, basada en la longitud de las cláusulas independientes junto con el número de palabras polisilábicas (Bovée y Thill 1989, 126). Los niveles de Webber, Wilson y Gaddis / Heibe fueron, respectivamente, 10, 10 y 12, es decir, el nivel de educación aproximado, en años, en el que se colocaría cada texto. Estas etiquetas educativas parecerían algo altas para el explorador, el ganadero y el colono indio, pero podrían esperarse si todas fueran escritas por Gaddis.

Otras revelaciones

La pequeña trilogía de cuentos de Gaddis, sobre la nave espectral que emerge de la niebla y pronostica las muertes que ocurren, a distancia, en ese mismo momento, no es del todo única. Obviamente, evoca el río Styx de la mitología griega, que rodea el inframundo. A través de él, el anciano barquero Caronte transportaba las almas de los muertos. (En Gaddis [1948, 115] una voz le dice al ahorcado, Horn, “es nuestro deber transportar usted a través de”—Enfasis agregado.) Las tres visiones son similares a la“ clarividencia onírica ”, en la cual un sueño o visión de un evento supuestamente ocurre simultáneamente con el evento (Guiley 1991, 112). Por ejemplo, en un cuento de Edgar Allan Poe, un místico le dice a un hombre —con respecto a una experiencia extracorporal que ha tenido este último— que en el mismo período en el que imaginaba estas cosas en medio de las colinas, yo estaba dedicado a detallarlas. papel aquí en casa ”(Poe [Nd] 1975).

Muy a menudo, una anécdota de fantasmas es de este tipo. Un ejemplo bien conocido, contado por un juez Hornby, ocurrió en 1875. Un reportero apareció inesperadamente una noche y, luciendo "mortalmente pálido", insistió en tomar notas anticipadas de los inminentes hallazgos judiciales de Hornby. Al día siguiente, Hornby se enteró de que el hombre había muerto en el momento de la visita y que, aunque nunca había salido de la casa, ¡Con su cuerpo estaba el cuaderno que registraba el resumen del juez! De hecho, la historia del juez, contada a menudo pero demasiado buena para ser verdad, sucumbió a la investigación, y un desconcertado juez Hornby admitiría más tarde: “Mi visión debe haber seguido a la muerte (unos tres meses) en lugar de sincronizarla con ella. ”(Citado en Hansel 1966, 186–189, véase también Nickell 2012, 197).

La trilogía de Gaddis tampoco se sostiene bien. Por ejemplo, el detalle, en el supuesto relato de Victor Heibe, de que su visión ocurrió a las 3:15 de la tarde del 20 de noviembre de 1903, sólo tiene el día correcto en que Tom Horn fue ahorcado a las 11:08 a.m. y declarado formalmente muerto durante dieciséis minutos. más tarde (Ball 2014, 421). La estratagema de hacer que Heibe mire su reloj, inexplicablemente, justo antes de que el barco de la muerte emergiera de la niebla, proporciona lo que los escritores de ficción llaman verosimilitud (una apariencia de verdad). Otro toque de verosimilitud es la afirmación de que los tres relatos eran declaraciones firmadas por testigos recopiladas por la Oficina de Investigación Psicológica de Cheyenne.

Lo que resulta especialmente problemático es que Gaddis afirma que los tres relatos (el primero, el segundo y el tercero y el último conocido) provienen de esta única fuente. Pero si la Oficina de Investigación Psicológica de Cheyenne nunca existió, entonces Gaddis se revela como el creador. Una búsqueda de libros y fuentes de Internet (la última realizada por el Director de Bibliotecas de CFI, Tim Binga) no encontró ninguna evidencia de que tal oficina existiera, excepto las fuentes que (admitido o no) derivan de Gaddis.

Conclusiones

Vincent H. Gaddis (1913-1997) es conocido por haber escrito historias de ficción en sus primeros años (Fiction Mags Index N.d.), y "Wyoming's Ship of Death" es seguramente una de ellas. Su publicación en el primer número de 1948 de Destino es en sí mismo una pista. Esa revista pulp de tipo “verdaderos misterios” no hizo, especialmente en sus primeros años, la precisión de los hechos su preocupación más importante. Ray Palmer, su coeditor (con Curtis Fuller) había editado previamente las revistas de ciencia ficción más vendidas. Historias asombrosas y Aventuras fantásticas y estuvo muy involucrado en la promoción inicial de los platillos voladores, sobre lo que una vez preguntó retóricamente: "¿Y si te dijera que todo era una broma?" (Cohen 2001). Jerome Clark (1998, II: 404), ex editor de Destino, reconoce que "En la revista aparecieron historias puramente ficticias, algunas escritas por Palmer con varios seudónimos". El hilo sobrenatural del barco de la muerte de Gaddis probablemente fue comprado por Palmer con un guiño y un asentimiento.

El hecho de que muchos hayan tomado el "Wyoming Ship of Death" de Gaddis al pie de la letra muestra la credulidad otorgada a lo paranormal, y también arroja más dudas sobre los trabajos de "no ficción" de Gaddis. Pasó a la fama, o la infamia, como quien, según el escritor John Keel (2001), "originó" el "misterio" del Triángulo de las Bermudas (Gaddis 1964 Gaddis 1965), en gran parte artificial, basado en investigaciones y adornos descuidados. (Kusche 1975). También ayudó a promover la creencia en platillos voladores, combustión humana espontánea, poltergeists y similares (Gaddis 1967).

Es fácil ver por qué un escritor como Gaddis abandonaría la ficción por el género de los “misterios sin resolver”. Se ahorró tener que inventar constantemente nuevas historias cuando había fantasmas, platillos voladores y otros cuentos similares disponibles. El hecho de que supuestamente fueran verdaderos en lugar de ficticios se encargó de la verosimilitud necesaria, y había un gran apetito público y un mercado correspondiente para tales cuentos escalofriantes. Gaddis, Frank Edwards y sus compañeros traficantes de misterios tomaron prestados unos de otros, reescribiendo los relatos según fuera necesario sin perder el tiempo investigando su verdad o falsedad. Por supuesto, los escépticos solían desacreditar los relatos, en su totalidad o en parte, pero los lectores ávidos les hacían oídos sordos o simplemente pasaban al siguiente lote de historias. De hecho, este proceso aún continúa.

Referencias

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¿Tom Horn era inocente? #ThisWeekInWYHistory

(Gillette, Wyoming). La primera parte del siglo XX fue una época violenta en la historia de Wyoming. Los barones ganaderos peleaban con los pastores. Los derechos de propiedad se hicieron cumplir débilmente y las tierras de pastoreo se distribuyeron en gran medida por orden de llegada.

Luego, los colonos comenzaron a mudarse y compitieron con los magnates del ganado. Los pastores también se trasladaron al territorio y las tensiones se gestaron entre los dos grupos. Entre 1870 y 1920, hubo más de 120 peleas en ocho estados y territorios diferentes, lo que resultó en al menos 54 muertes y más de 50,000 ovejas sacrificadas.

Esta fue la atmósfera en la que Willie Nickell, de 14 años, fue asesinado el 18 de julio de 1901. Nickell vivía en la casa de sus padres en un área del sureste de Wyoming conocida como Iron Mountains. Se decía que su padre, Kels Nickell, era un hombre exaltado conocido por meterse en "jangles" con varias personas.

En particular, Kels Nickell estaba en una disputa con su vecino Jim Miller, quien acusó a Kels de dejar que sus ovejas pastaran en la tierra de Miller.

En ese fatídico día de julio de 1901, el anciano Nickell envió al joven Willie a la pequeña aldea de Iron Mountains a 12 millas de su casa. Allí, Willie iba a hablar con un hombre sobre convertirse en pastor de ovejas para la familia. Willie nunca llegó a su destino.

La primera bala le alcanzó justo debajo de la axila izquierda y le salió por el esternón. El segundo golpeó justo debajo del primero y salió de sus intestinos. En este punto, el niño asustado corrió por su vida. Se derrumbó a unos veinte metros de distancia y cayó de bruces. Su asesino lo puso boca arriba y le puso una piedra debajo de la cabeza.

Aproximadamente un mes después, Kels Nickell sería baleado y herido, y entre 60 y 80 de sus ovejas también murieron. Dos de los hijos de Nickell vieron a dos hombres cabalgando en caballos que fueron identificados como pertenecientes al vecino de Kels, Jim Miller. Miller fue arrestado más tarde por disparar contra Kels y puesto en libertad bajo fianza.

En enero de 1902, el diputado Marshall Joe Lefors estaba hablando con un hombre llamado Tom Horn sobre un posible empleo. Horn tenía bastante experiencia, habiendo trabajado para la Agencia Pinkerton, que era un detective privado activo en Occidente. Durante el año pasado, Horn había estado trabajando para el rico ganadero John C. Coble en 1901.

Era conocido por ser un asesino a sueldo de los magnates del ganado, que tenían que deshacerse de algunos alborotadores en silencio.

La perspectiva de empleo parece haber sido un pretexto, porque comenzó a interrogar a Horn sobre el asesinato de Willie Nickell. Horn todavía estaba borracho desde la noche anterior y confesó el asesinato.

Fue juzgado y condenado en octubre siguiente, en gran parte sobre la base de su confesión. Fue ahorcado en noviembre de 1903.

Si él era realmente culpable o no, sigue siendo un tema de discordia entre los historiadores y las personas familiarizadas con el caso. No solo se tomó la confesión mientras Horn estaba ebrio, sino que hubo un fuerte prejuicio público contra él.

Algunos han argumentado que en realidad pretendía matar a Kels Nickell, y que el asesinato fue un accidente.

Cobal pagó gran parte del costo de la defensa del hombre, y una teoría sostiene que los barones del ganado necesitaban que Horn se fuera. Tal violencia no estaba obteniendo mucha influencia política para los intereses de los barones. Sin embargo, no parecía que estuvieran tirando a Horn debajo del autobús.

En 2016, John Davis fue el autor de El juicio de Tom Horn, y concluye que Horn era culpable. Si bien el sentimiento público había condenado a Horn antes que los miembros del jurado, uno de los miembros del jurado era un buen amigo de Horn.

Davis también señala una serie de inconsistencias en la versión de los hechos de Horn. Estos se ven en su autobiografía, que Cobal publicó pensando que ayudaría a probar que el ahorcamiento era una injusticia. Pero la autobiografía está llena de información objetivamente incorrecta que es fácilmente discutible.

There is also the fact that Horn had a reputation as having a mean streak and had undoubtedly killed many people before he was charged with Nickell’s murder. So, even if he weren’t guilty of this specific murder, he’d been guilty of many before it.

Davis’ account also disputes the claim that Horn was covertly thrown under the bus. In fact, it’s well documented Cobal was very distraught over Horn’s execution, and he helped publish the man’s autobiography.

Davis also documents Horn had confessed to the murder not just to Lefors but to many others. One was a woman named Elizabeth Sims, who never testified at the trial because she had a “bad reputation.” In short, she was probably a prostitute.

If one assumes he was guilty, Horn went to his death never giving up the names of the people who hired him to do the deed. He was buried in Columbia Cemetery in Boulder, Colorado.


Tales from the Tread: Infamous hired killer: Tom Horn

Hear more about Tom Horn and his notorious career as the hired gun of the Old West at the Tread of Pioneers Museum’s History Happy Hour at 5:30 p.m. Tuesday, March 7 at Butcherknife Brewery. The featured speaker will be Dan Davidson, director of the Museum of Northwest Colorado in Craig and a revered expert on Tom Horn.

Si vas

What: Tread of Pioneers Museum’s History Happy Hour

Cuando 5:30 p.m. 7 de Marzo

Dónde: Butcherknife Brewery

Horn was hired by the Pinkerton Detective Agency in the 1890s to track down and capture — violently if necessary — western outlaws who were interfering with Pinkerton clients, such as banks and railroads that could afford to pay for private law enforcement in the relatively ungoverned Old West.

He then became a hired killer with the Wyoming Cattlemen’s Association, which had been fighting in Johnson County against a diverse group of small farmers, sheep ranchers, and rustlers who resented their domination. The ranchers hired Horn to use his keen marksmanship to ambush and murder any man the ranchers marked as a troublemaker.

In 1900, at the age of 39, Horn visited Northwestern Colorado under the alias, “Tom Hicks.” Before the year was out, western Routt County, which later became Moffat County, had lived through a reign of terror. Two men were killed in cold blood, and several more left the area, never to return. Rugged, sheltered Brown’s Park and its families were forever changed.

On Oct. 22, 1903, Horn was hanged for the murder of 14-year-old Willie Nickell, son of a Wyoming ranchman. Though historians still debate whether Horn really killed the boy, none could dispute that he was a hired killer and responsible for many other deaths.

Horn was suspected of other murders, notably those of alleged cattle rustlers Fred Powell and William Lewis, in Iron Mountain country, and of cattlemen Matt Rash and Isom Dart, from the Brown’s Park area.

Horn typified the clash between the Old West, where might made right, and the emerging West, where the rule of law was beginning to change the landscape. Who was Tom Horn, and what forces turned him into a cold-blooded killer? This region left its own mark on Horn and started him on the path toward his execution by the new rule of law.

Hear more about Horn’s raucous and violent ways at the March 7 History Happy Hour at Butcherknife Brewery.

Fuentes: Routt County Sentinel and Steamboat Pilot

Candice Bannister is executive director of Tread of Pioneers Museum. Dan Davidson is executive director of the Museum of Northwest Colorado.


Tom Horn is hanged in Wyoming for the murder of Willie Nickell - HISTORY

Tom Horn - The Man Who Hanged Himself Early on the morning of July 18, 1901, two shots . then, a third, rang out across the Iron Mountain country of south-east Wyoming. A 14-year-old boy, Willie Nickell, lay dead at the gate that marked the entrance to his family's ranch. A little over two years later, on November 20, 1903, one day short of his forty-third birthday, Tom Horn, convicted of killing Willie Nickell, would die in a hangman's noose at the Laramie County jail. Not only did Tom talk himself into the noose, but he also sprang the trap door, himself. Thomas Horn was born near Memphis Missouri, November 21, 1860 to a large, farming, family. Farming doesn't seem to have appealed much to Tom, he was always sneaking off to hunt, rather than working or going to school. Tom left home at the age of 13, after losing a challenge to his abusive father. Tom worked a few odd jobs, railroad track-layer, livery stable partner, stage driver, mule drover - by mid-1876, the latter occupation had brought him to Beaver Head Station, near the Verde River, Arizona Territory. His interaction with Mexicans in the region allowed Tom to become quite fluent in Spanish. This language talent, combined with his drover expertise, brought him to the attention of Al Sieber, chief of the Fifth Cavalry army scouts. Al hired young Tom as an interpreter - and seems to have served as a father figure to Tom, as well. Tom worked for Al, and others, as interpreter and drover, over the next several years. In November, 1885, Tom Horn was chosen by Lieutenant Marion Maus, to be his chief of scouts - his fluency in Spanish figuring prominently in his appointment. Tom would serve as chief-of-scouts under several Army commanders, including Generals Crook and Miles. Tom saw action in several engagements with the Apaches, and was involved in the final capture of Geronimo in September, 1886. Tom wandered and dabbled in various occupations - prospector, ranch hand, rodeo contestant, deputy Sheriff. There is some evidence that Tom may have killed his first man in July 1887. In later years, during drunken spells, he would brag of a "coarse son of a bitch" that he had killed, possibly in a dispute about a prostitute. It was Tom's bragging that would eventually lead him to that Wyoming gallows. It was in his capacity as deputy that he was noticed by the Pinkerton's National Detective Agency. Tom Horn worked for the Pinkerton's from late 1890 until sometime in 1892, being involved in bringing at least two gangs of train robbers to justice. Late in 1892, Tom's Pinkerton duties brought him to Wyoming - just in time to see the last of the Johnson County War. Even though the cattlemen 'lost' the Johnson County War, they didn't consider the matter closed. They were still determined to put an end to rustling of their herds - by whatever means necessary. As a 'deputy Sheriff', Pinkerton agent, cattle detective - Tom Horn was to work for Wyoming, and Colorado, cattle barons for most of the next ten years. It would become a common scenario - a cattle rancher would report rustlers in his area, Tom Horn would be dispatched to the scene, the rustling would stop. Whether it was Tom's rifle, or his reputation, that caused the rustlers to disappear will never be known for sure - but Tom bragged that killing men was his occupation and that he had a corner on the market. Again, that bragging, the behavior that would prove to be his downfall. In 1900, two small-time cattlemen, Matt Rash and Isam Dart, were killed in the Brown's Hole region of north-west Colorado. Rash and Dart were both strong suspects in several rustling episodes in the area. The killings were never solved, but it was well known that Tom Horn, using the alias 'Jim Hicks', was in the area at the time. Although never admitting to the two killings, Horn would brag that he had taken care of the rustling problem in the Brown's Park area. The Rash and Dart killings, along with other un-solved killings, were starting to become an embarrassment for the cattle ranchers. The rustling was becoming less of a problem than the publicity problems caused by Horn's bragging. Perhaps it was time that Tom had to go. Almost as big of a problem as rustling, to the cattle ranchers, was the 'sheep problem'. In the minds of many, cattle and sheep did not mix, and did not belong on the same range areas. It is likely that Tom Horn was told to see what could be done about some of the sheep ranchers in south-east Wyoming, one of those was Kels Nickell - Willie's father. To this day, historians disagree as to whether it was Kels, or Willie, who was the intended target on that summer morning. They also disagree as to whether it was Tom Horn who fired the shots, or whether it was just made to look as if Tom had been involved. Wyoming lawman, Joe LeFors, was able to wrangle a 'confession' from Tom Horn, although many say that Tom was drunk at the time - a state in which Tom was known to have become even more of a braggart than when sober. The 'confession' was recorded by a stenographer who hid in a back room of LeFors' office. One of Tom Horn's comments, during the 'confession', "It was the best shot that I ever made and the dirtiest trick that I ever done", would prove to be one of most damning pieces of evidence at his trial. The trial of Tom Horn was one of the biggest events in Cheyenne, Wyoming, in 1902 - taking a full two weeks in October. Even though the 'confession' would be thrown out, in a matter of seconds, in a modern court of law, it was one of the primary pieces of evidence against Tom. There were no eye-witnesses to the crime. Several people were called to testify, including Joe LeFors, who told of the evidence found at the scene and how he came to get the 'confession' from Horn. Then, the worst witness against Tom Horn testified - Tom Horn himself. Reading the trial transcripts, one has to wonder why his attorney allowed him to testify to begin with, let alone to allow his braggadocio to go on, un-checked. Again, perhaps it was time that Tom had to go, and certain people knew that Tom would 'hang' himself. The case was given to the jury on October 24th - after 5 hours deliberation, the jury returned a verdict of guilty in the murder of Willie Nickell, the jury setting Tom's sentence as death by hanging. There was a general community feeling that even if Tom hadn't murdered Willie, still Horn "had it coming" (the hanging). While waiting execution, Tom did manage to escape from jail, but was almost immediately recaptured. The gallows fashioned for the Tom Horn hanging was quite an elaborate affair, consisting of a divided trap-door, water containers, counter-weights, ropes and pullies - almost a Rube Goldberg device. The weight of the condemned, after being placed on the trap-door, started the entire process - so that, in effect, the convicted man would spring the trap-door, himself. On the morning of November 20, 1903, after a large breakfast, Tom Horn was led to the gallows, where straps were buckled around his arms and legs. By all accounts, Tom was the least nervous of anyone at the event, even to the point of half-way joking with the sheriffs gathered to witness the hanging. A noose was fitted around his neck, and the bound Tom was lifted onto the trap-door, which started the 'machine'. Thirty-one seconds later, the trap-doors opened and the life of the range detective was over. His body was claimed by his brother, Charles, and transported to Boulder, Colorado. Tom Horn is buried on the southern edge of the old Columbia Cemetery, in Boulder. The grave marker shows Tom Horn's birth year, incorrectly, as being 1861.
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Suggested Reading: ♠Horn, Tom Life of Tom Horn - Government Scout and Interpreter Written by Himself: A Vindication An auto-biography of Horn, written while awaiting execution. This book covers Tom's life up until the time that he arrived in Wyoming. There is nothing in the book regarding his activities after 1894. ♠Krakel, Dean F. The Saga of Tom Horn: The Story of a Cattleman's War First published in 1954, this book immediately became the subject of several threatened law-suits. Krakel and the publisher were forced to replace several pages in the books - however, about 100 copies of the original were smuggled out of Wyoming, thus making the original un-expurgated copies available, but quite scarce. The University of Nebraska reprint contains all the original text. This book contains significant portions of the trial transcript. ♠Carlson, Chip Tom Horn: "Killing Men is my specialty. " Joe Lefors: "I slickered Tom Horn. " Tom Horn: Blood on the Moon In these three books, Carlson thoroughly investigates the history of Tom Horn. In the third book, 'Tom Horn: Blood on the Moon', Chip reveals who he believes killed Willie Nickell - and it's not Tom Horn.
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Tom Horn is hanged in Wyoming for the murder of Willie Nickell - HISTORY

(note: links in the article lead to photos and other information)

Tom Horn, legendary Indian fighter, tracker, Pinkerton man, stock detective, and some say child-killer, is believed to have used in the last few years of his life, a 1894 Winchester rifle serial #82,667 (1897 receiver) with a half magazine (also known as a button magazine) and a standard round barrel in 30WCF. This was at the time he was working for the Swan Land and Cattle Company as a stock detective, owned by John C. Coble, Horn s close friend and employer.

The rifle was left to Tom s friends, the Irwin brothers, Frank and Charlie, who sang Keep Your Hand Upon the Throttle and Your Eye Upon the Rail at Horn s hanging. It was one day shy of his 43rd birthday, November 20, 1903. The Winchester is in very good condition with the exception of the bore, which is in a very poor state. Tom reportedly practiced constantly with this rifle, which I tend to believe, if you consider it being shipped on 6/19/1900, and Tom being arrested for the murder of Willie Nickell on January 13, 1902. That s not a great deal of time to shoot out a barrel, even with corrosive ammunition but, who can say how the rifle was treated after Horn s death.

Over the years Tom s Winchester has resided at the Old West Museum in Lions Park, Cheyenne Wyoming. The last I heard, the rifle was back in the possession of Frank and Charlie s heirs, whether this is in fact true, I cannot say for certain.

Lost in the mists of time, are the number of $600 man-killings this Winchester performed, if any.

Tom s Winchester was one of two rifles shipped in order number 61994, from the Winchester warehouse on June 19, 1900, to a distributor in Denver. The second Winchester, serial #84,540 (1897 receiver) 30WCF, special order octagon barrel and half-magazine, is believed by its current owner, to have been the property of Tom Horn also. He does have some very good circumstantial evidence, but he freely admits not having any irrefutable proof. Personally, I truly hope this gentleman finds that proof for a number of reasons.

1. It would give us Horn buffs something else to research, and
2. He spent a great deal of time and effort tracking down this second rifle. He finally located it in Fort Collins, CO. which is not too terribly far from Boulder, where Tom s brother Charles took his body for burial.
3. The owner was gracious enough to give me copies of both Cody-Winchester letters, just because I m a Tom Horn buff.

Fast Forward 90 Years (1903 to 1993)

1902, Cheyenne, Wyoming. A jury found him guilty of murdering a child, and he was hanged by the neck on the water gallows designed in 1892 by Cheyenne architect James P. Julian. A reprieve finally came to Tom Horn in 1993 when forensic crime scene investigators and Amnesty International staged a retrial in which real attorneys, jurors, and judge were used. Horn was found not guilty - just less than a century too late to actually do him any good.

Over the years that I ve been looking into the life of Mr. Horn, I have had the great fortune to correspond with a number of Horn experts. Two of which are, Mr. Chip Carlson, author of two books on Tom, and one on Joe LeFors, and the other is Mr. Don Patterson.

Don is a retired LEO, and owner of Chiefly Books in Cheyenne, Wyoming. He was also one of the forensic crime scene investigators. For those of you with an interest in Tom Horn, you may find the following interesting, it s just a snippet of a telephone conversation that I had with Don a year or so ago

"Willie was probably shot at the gate, as he was dismounted and closing it, with his horse on the other side. This is indicated by the blood splatter right at the gatepost. He then ran about 70 ft. up the road and collapsed and died from massive torso wounds. His father (Kels Nickell) placed a circle of stones around the body and the stones are still in place today. Several years ago the University of Wyoming also placed a permanent concrete marker on the spot of the circle of stone." ( You might check with Chip on the measurements as I can t find my notes and don't recall the measurements of the shots exactly, but Chip might.)

"No slugs were in the body, and none were recovered at the scene. I led a group of people up to redo the crime scene under the sponsorship of Chip Carlson and the Kick and Growl. The group included Cheyenne Police officers, the Cheyenne City attorney, the Laramie County attorney, several federal lawmen (FBI and Postal Inspectors) and lawmen from Goshen County, and other places in Wyoming. I'm probably forgetting someone.

The papers at the time of the murder always felt the shots were fired from the small rock pile, which is about (50yds?) outside the gate. Boot prints, and the impressions of rifle butt(s) were located there in the original investigation. This site offers a great view of the gate but minimal concealment and no place to hide a horse. As I examined the scene I felt the large rock pile to the rear of the small one was far and away a better spot, It offered excellent concealment and a place for a horse, as well as a great place to shoot from.

Our team did a through search of the area for spent bullets and shell casings. We also conducted test firings from the large rock pile to a box placed where Willie was standing when he was shot. We used a 30WCF that is the same make and model as the one Horn owned, that is now in the old west museum here. (not the Buffalo Bill Museum) Several of us fired the weapon at the box and everyone hit it even though no practice was given and most had never fired that gun before. We found shell casings right in the rock pile where our ejected casings went at the test firing. These were the REM UMC casings that made us so happy, but ended up being at least 10 years too new.

The metal detectors turned up several slugs, and metal slug jackets. (The 30WCFs were always jacketed, it was one of the first rounds that were longer than it was round, and had to be jacketed to keep from disintegrating at firing). The slugs were examined by the Wyoming State Crime Lab and compared to the rifle in the Museum that belonged to Horn. All of the slugs were eliminated as having come from that gun but one. One slug was fired from the same make and model of rifle but could not be matched to the Horn rifle, but neither could it be eliminated. The wear to the barrel of the rifle in the years since the murder had caused too much wear to allow for positive matching."

The search for el hombre de sombra (the shadow man) continues.

I would like to extend my gratitude, and heartfelt thanks to author Chip Carlson, Investigator Don Patterson, and the Wyoming State Archives. Without their assistance, I couldn t have written this article.


The Ghost of Wild West Gunslinger Tom Horn Still Haunts Wyoming

As with so many colorful characters who lived during the heyday of the American Wild West, there are a lot of uncertainties about the life of Tom Horn. What no one disputes, however, is that Horn killed a lot of people. The notoriety he earned through bloodshed made him an icon of the frontier, so renowned (and feared) that some people believe that Horn's spirit lingers to this day, haunting the Rocky Mountains and desert plains where he once stalked his human prey.

Born in 1860 in Missouri, Horn was the fifth of 12 children and suffered an abusive upbringing that he fled when he was just 14. Two years later he became a scout for the Army out West, where he learned Spanish, and some Apache, and became useful as an interpreter during the Apache Wars. He played a small role in helping translate surrender terms between famed Apache leader Geronimo and U.S. forces.

After the war, Horn restlessly wandered the West, sometimes working as a ranch hand, prospector, deputy sheriff, U.S. Marshal and rodeo competitor.

After a few drinks, Horn had an eye-rolling propensity for bragging about his exploits, telling anyone within earshot about his adventures and his courage in the face of gunfire.

He wasn't all talk. His second-to-none tracking skills caught the attention of the famed Pinkerton National Detective Agency, which hired him to locate and apprehend wanted men throughout the West. But his propensity for extreme violence made him a suspect in the killings of several fugitives. Horn's behavior was a public relations risk for Pinkerton, so the company forced him to resign his position.

By then, Horn's skillset dovetailed neatly with a series of 1890s frontier conflicts. As more and more homesteaders established ranches, they clashed with cattle barons who'd previously had free run of the land. With more people competing for grazing land and water, the bigger, more established players took extreme measures to root out the little guys.

Some went so far as paying for hired guns, like Tom Horn, who intimidated and threatened homesteaders into abandoning their land.

One man, named Kels Nickell, was a Wyoming sheep herder who had a run-in with a baron named John C. Coble. "Kels Nickell had a lot of enemies. The irascible rascal had managed to offend most of his neighbors," says Marshall Trimble, an author and official state historian in Arizona in an email interview. "In a scuffle with John Coble, Nickell pulled a knife and inflicted a near fatal wound on him. Coble carried a grudge. A Cheyenne resident had this to say, 'Coble hates Nickell like the devil hates holy water.'"

"When the rich cattlemen wanted to bully [Kels], they were messing with the wrong guy," says Joe Nickell, an author and paranormal investigator with the Skeptical Inquirer. (He's also a very distant relation of Kels Nickell.) "He wasn't the guy you [could] run off his property, so they [the cattle barons] knew they had to kill him."

And that's where Tom Horn came in.

The Murder of Willie Nickell

In July 1901, Kels' 14-year-old son Willie was shot from ambush at long range. That morning Willie just happened to don his father's coat and was riding his father's horse, making his death one of mistaken identity.

The public, somewhat numb to the violence of the cattle wars, found fresh outrage in the killing of a child. Law enforcement that might've otherwise looked the other way was suddenly prodded into finding a culprit.

In early 1902, a lawman named Joe Lefors tracked down Horn and roped him into a drunken conversation at his office. True to form, Horn boasted about his past exploits and essentially bragged about being the triggerman in the Nickell killing, calling it one of the best shots he'd ever made. Unbeknownst to Horn, Lefors had a deputy sheriff and court stenographer listening to the conversation in an adjacent room.

"By today's standards that wouldn't be a fair [interrogation] technique because they'd been drinking," says Nickell. "But this is the Old West when we had shootouts, and the trials were as rough as the shootouts. Justice could be rough, too."

Because concepts like entrapment and leading questions weren't a thing in the early 20th century, a judge allowed the drunken confession as evidence of a crime. Horn was promptly convicted by a jury and sentenced to death, even though some witnesses presented stories that seemed to indicate that Horn was innocent.

The public largely saw Horn as a wrongly convicted man, figuring he was used by the cattle barons, who then allowed him to take the fall for their murderous methods.

But Joe Nickell is convinced that Horn was guilty. "Not everyone who had a few drinks would confess to murder, I know I wouldn't, would you? [In his confession], he made it pretty clear what he did," he says. "It's my opinion that if Tom Horn had shot and killed Kels first off, he probably would've gotten away with it."

"The debate regarding his guilt or innocence in the shooting of a young boy is still going on today," says Trimble. "The consensus seems to be that regardless of whether he killed young Nickell, he killed a lot of others. This is what makes Western history so fascinating and it wouldn't be nearly so if we had definitive answers to our questions."

If Horn was innocent in the Nickell killing, his life choices didn't help his cause. For starters, his reputation as a cold-hearted killer was a rather obvious stumbling block. Then, he took the stand during his trial and offering up incriminating statements to the prosecution. Finally, he escaped from jail but was quickly recaptured. It's no wonder that the governor refused to commute his death sentence.

According to a reporter who witnessed the hanging, Horn, who was just one day shy of his 43rd birthday, was the calmest man on the scene. He refused to offer a last confession – he even refused to rat out his wealthy employers – and reportedly had the presence of mind to kindly congratulate one witness on his recent marriage.

The Ghost Legend

The story of Tom Horn hardly ended with his execution. In some ways, it was just getting started.

The legendary killer's presence hangs over the American consciousness in the form of tall tales and claims that his ghost haunts the West even today. Joe Nickell has documented some of those stories.

After Horn's death, locals claimed that spirits were making eerie noises in the county jail. Inmates were frightened, sure that Horn's restless ghost was causing the ruckus.

Frustrated frontier mothers silenced their mischievous offspring using Horn's fearsome legend. Instead of threatening their children with, "I'll turn this car around," they'd claim that "Tom Horn will get you."

In Cheyenne, locals say that the Wrangler Building is haunted. Some suspect that Horn's ghost haunts the hallways, his apparition perhaps still awaiting a fair trial (though in reality he was jailed in another location).

And at Horn's gravesite in Colorado, grim visitors sometimes say they've seen a cowboy ghost swinging from a noose in the trees.

Yet it almost goes without saying that the legend of Tom Horn needs no supernatural embellishment.

"Horn was a mythological figure before he was hanged and would have been an even greater icon had he never gone to Wyoming," says Trimble.

But go to Wyoming he did, setting the stage for a tragedy that would come to define his legacy, one that casts a long and bloody shadow in the minds of frontier descendants to this day.

Horn was one of the few people in the West to be executed through the use of a so-called water gallows, which used trickling water and a counterbalance to trigger the trapdoor that dropped the victim to his or her death.