La doble vida de Josephine Baker como espía de la resistencia francesa

La doble vida de Josephine Baker como espía de la resistencia francesa

Mientras los tambores de guerra reverberaban en toda Europa en 1939, el jefe del servicio de inteligencia militar de Francia reclutó a una espía poco probable: la mujer más famosa de Francia: Josephine Baker.

Jacques Abtey había pasado los primeros días de la Segunda Guerra Mundial reclutando espías para recopilar información sobre la Alemania nazi y otras potencias del Eje. Normalmente, el jefe del servicio secreto buscaba hombres que pudieran viajar de incógnito. Por otra parte, nada era típico cuando se trataba de la bailarina y cantante nacida en Estados Unidos.

Nacido en la pobreza en St. Louis en 1906, Baker había crecido sin padre en una serie de chozas infestadas de ratas. Ella solo había tenido una educación esporádica y se casó por primera vez a los 13 años. Picada por la discriminación en Jim Crow America por el color de su piel, se fue a los 19 años para actuar como bailarina de burlesque en los music hall de París donde su atrevida Las rutinas de baile mientras vestía poco más que un collar de perlas y una falda de plátano de goma la convirtieron en una sensación de la Era del Jazz. Después de dedicarse al canto y la actuación en películas, se convirtió en la animadora mejor pagada de Europa.

Una celebridad de la estatura de Baker era una candidata a espía de lo más improbable, ya que nunca podría viajar subrepticiamente, pero eso es exactamente lo que la convirtió en una perspectiva tan atractiva. La fama sería su tapadera. Abtey esperaba que Baker pudiera usar su encanto, belleza y estrellato para seducir secretos de labios de diplomáticos aduladores en las fiestas de la embajada.

Después de haber encontrado en Francia la libertad que Estados Unidos prometió en un pergamino, Baker aceptó espiar para su país de adopción. "Francia me hizo lo que soy", le dijo a Abtey. “Los parisinos me dieron su corazón y yo estoy dispuesto a darles mi vida”.

Los gritos de "¡Vuelve a África!" lo que había escuchado de fascistas mientras actuaba en toda Europa también impulsó su decisión. "Por supuesto que quería hacer todo lo posible para ayudar a Francia, mi país adoptivo", dijo. Ébano décadas después, "pero una consideración primordial, lo que me impulsó con tanta fuerza como el patriotismo, fue mi odio violento por la discriminación en cualquier forma".

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Baker usa el poder de las estrellas para aprender secretos

Baker comenzó su carrera de espionaje asistiendo a fiestas diplomáticas en las embajadas de Italia y Japón y reuniendo inteligencia sobre las potencias del Eje que posiblemente se unieran a la guerra. Sin mostrar temor a ser atrapada, la espía neófita escribió notas de lo que escuchó en las palmas de la mano y en los brazos debajo de las mangas. "Oh, nadie pensaría que soy un espía", dijo Baker riendo cuando Abtey le advirtió del peligro.

En las semanas posteriores a la irrupción de las fuerzas alemanas en Francia, Baker continuó sus actuaciones nocturnas en París, cantó a los soldados en el frente de guerra por la radio y consoló a los refugiados en los refugios para personas sin hogar. Cuando los invasores se acercaron a París a principios de junio de 1940, Abtey insistió en que se fuera, por lo que Baker cargó sus pertenencias, incluido un piano de oro y una cama que alguna vez fue propiedad de María Antonieta, en camionetas y partió hacia un castillo a 300 millas al suroeste. . Mientras las tropas nazis bajaban por los Campos Elíseos y ocupaban su casa en París, Baker escondió refugiados y miembros de la Resistencia francesa en su nuevo alojamiento.

En noviembre de 1940, Abtey y Baker trabajaron para pasar documentos de contrabando al general Charles de Gaulle y al gobierno de la Francia Libre en el exilio en Londres. Con el pretexto de embarcarse en una gira por América del Sur, la artista escondió fotografías secretas debajo de su vestido y llevó una partitura con información sobre los movimientos de las tropas alemanas en Francia escrita con tinta invisible. Con todos los ojos paralizados en la estrella mientras cruzaban la frontera hacia España en su camino hacia la neutral Portugal, el jefe de seguridad francés, que se hizo pasar por el secretario de Baker, recibió poca atención de los funcionarios alemanes. La atención que atrajo Baker permitió a Abtey viajar en las sombras.

En Portugal y España, Baker continuó recolectando detalles sobre los movimientos de tropas del Eje en las fiestas de la embajada. Ardillándose en los baños, el agente secreto tomó notas detalladas y las adhirió a su sostén con un imperdible. "Mis notas habrían sido muy comprometedoras si las hubieran descubierto, pero ¿quién se atrevería a registrar a Josephine Baker hasta la piel?" ella escribió más tarde. "Cuando preguntaron me en el caso de los papeles, por lo general se referían a autógrafos ".

LEER MÁS: Los estadounidenses negros que sirvieron en la Segunda Guerra Mundial se enfrentaron a la segregación en el extranjero y en casa

Baker sigue espiando incluso cuando está enfermo

Enviado a Marruecos en enero de 1941 para establecer un centro de enlace y transmisión en Casablanca, Abtey y Baker navegaron a través del mar Mediterráneo. El artista trajo 28 piezas de equipaje y una colección de monos, ratones y un gran danés. Cuanto más llamativo era el viaje de Baker, menos sospechas generaba.

En el norte de África, trabajó con la red de la Resistencia francesa y usó sus conexiones para asegurar pasaportes para judíos que huían de los nazis en Europa del Este hasta que fue hospitalizada con peritonitis en junio de 1941. Se sometió a múltiples operaciones durante una hospitalización de 18 meses que la dejó tan enferma. que el Defensor de Chicago publicó por error su obituario, escrito por Langston Hughes. Escribió que Baker fue “tan víctima de Hitler como los soldados que caen hoy en África luchando contra sus ejércitos. Los arios alejaron a Josephine de su amado París ". Baker corrigió rápidamente el registro. "Ha habido un pequeño error, estoy demasiado ocupada para morir", le dijo al Afroamericano.

Incluso cuando Baker convaleció, el trabajo de espionaje continuó mientras diplomáticos estadounidenses y miembros de la Resistencia francesa se reunían junto a su cama. Desde su balcón vio cómo las tropas estadounidenses llegaban a Marruecos como parte de la Operación Antorcha en noviembre de 1942. Después de que finalmente fue dada de alta, Baker recorrió los campamentos militares aliados desde Argel hasta Jerusalén. De día, viajaba en jeeps por los abrasadores desiertos del norte de África. Por la noche, se abrigaba y dormía en el suelo junto a su vehículo para evitar las minas terrestres.

Tras la liberación de París, regresó a la ciudad que amaba en octubre de 1944 después de una ausencia de cuatro años. Vestida con su uniforme azul de teniente auxiliar del aire salpicado de charreteras doradas, Baker viajaba en la parte trasera de un automóvil mientras la multitud a lo largo de los Campos Elíseos arrojaba sus flores. Baker, que ya no era solo una estrella glamorosa de la revista, era una heroína patriótica.

Volvió a ponerse su uniforme en 1961 para recibir dos de los más altos honores militares de Francia, la Croix de Guerre y la Legión de Honor, en una ceremonia en la que se revelaron al mundo los detalles de su labor de espionaje. Baker, con los ojos llorosos, dijo a sus compatriotas: "Estoy orgullosa de ser francesa porque este es el único lugar del mundo donde puedo realizar mi sueño".

LEER MÁS: La mujer descifradora de códigos que rompió los anillos de espías nazis


Página de agradecimiento a Josephine Baker

Acabo de buscar un poco sobre la historia de vida de Josephine Baker. Era una mujer increíble y resistente, mucho más que las críticas de la bella estrella de París. Pasó por una dura vida de scrabble y recibió una medalla por su trabajo en la Resistencia francesa. Ella estaba resuelta en su activismo por los derechos civiles.

Aquí hay algunos párrafos de la página de Wikipedia sobre ella. Vale la pena leer toda la página, y creo que su historia debe revisarse. Noto que hay viejos hilos sobre la Sra. Baker, pero creo que merece más atención.

Era conocida por ayudar a la Resistencia francesa durante la Segunda Guerra Mundial. [3] Después de la guerra, el Comité Francés de Liberación Nacional le otorgó la Medalla de la Resistencia, la Croix de guerre por el ejército francés, y fue nombrada Caballero de la Legión de Honor por el general Charles de Gaulle. [4] Baker dijo una vez: "Tengo dos amores, mi país y París". [5]

Baker se negó a actuar para audiencias segregadas en los Estados Unidos y es conocida por sus contribuciones al movimiento de derechos civiles. En 1968, Coretta Scott King le ofreció liderazgo no oficial en el movimiento en los Estados Unidos, luego del asesinato de Martin Luther King Jr. Después de pensarlo bien, Baker rechazó la oferta por preocupación por el bienestar de sus hijos. [6][7]

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Lista de lectura de Josephine Baker. No tengo idea de si vale la pena leer estos libros, pero pensé en publicar la información. Si alguien los ha leído, las reseñas serían geniales. Los libros pueden ser una bolsa tan heterogénea, y cualquier opinión sería genial. Aquí está el primero con el que me he encontrado.

Josephine Baker & # 039s Last Dance de Sherry Jones - Libros en Google Play

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"Josephine Baker in Art and Life" (Publicado en 2007)

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No estoy seguro de si este título me atrae. La vida de Josephine Baker probablemente atrae a todo tipo de escritores. Por otra parte, no se puede juzgar un libro por su portada.

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Aquí hay un libro de Josephine Baker que me llamó la atención. Me gusta el hecho de que esté dirigido a los jóvenes.

En exuberantes versos e imágenes conmovedoras, Patricia Hruby Powell y Christian Robinson crean un retrato extraordinario para los jóvenes de la apasionada intérprete y defensora de los derechos civiles Josephine Baker, la mujer que se abrió camino desde los barrios bajos de St. Louis hasta los escenarios más grandiosos del mundo. mundo. Meticulosamente investigada tanto por el autor como por el artista, la poderosa historia de lucha y triunfo de Josephine es una inspiración y un espectáculo, al igual que la leyenda misma.

Josefina

Bjorkish

ISaySeaux

Musa de John Michael

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Josephine Baker y la tribu arcoíris

Josephine Baker y la tribu arcoíris - Matthew Pratt Guterl

Josephine Baker, que crea sensación con su atrevida actuación en un club nocturno y pasea por los Campos Elíseos, con su guepardo mascota, sigue viva en la memoria popular como la sirena con faldas de plátano de Jazz Age Paris. En Josephine Baker y la tribu del arco iris, Matthew Pratt Guterl resalta un lado poco conocido de la célebre personalidad, mostrando cómo sus ambiciones de años posteriores fueron aún más atrevidas y subversivas que las hazañas juveniles que la convirtieron en la primera superestrella afroamericana.


Con sus días de actuación contados, Baker se instaló en un castillo del siglo XVI que llamó Les Milandes, en el sur de Francia. Luego, en 1953, hizo algo completamente inesperado y, en el contexto de una época racialmente sensible, escandalosa. Adoptando a doce niños de todo el mundo, transformó su propiedad en un parque temático, con atracciones, hoteles, una granja colectiva, cantos y bailes. La atracción principal fue su Tribu Arco Iris, la familia del futuro, que mostró a niños de todos los colores de piel, naciones y religiones viviendo juntos en armonía. Les Milandes atrajo a un público adorador ansioso por gastar dinero en una visión utópica y adorar a los pies de Josephine, la madre del mundo.


Al alertar a los lectores sobre algunas de las contradicciones en el corazón del proyecto de la Tribu Arcoíris, su resaca de explotación infantil y megalomanía en particular, Guterl concluye que Baker era una activista seria y decidida que creía que podía hacer una diferencia positiva al crear una familia a partir de el material problemático de la raza.

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Esto proporciona una breve biografía de Josephine Baker. Encontré más información en la entrada de wikipedia.

Josephine Baker

www.biography.com

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Y aquí hay información sobre Zou-Zou, cortesía de, nuevamente, wikipedia. Me siento incómodo leyendo la sinopsis de la película, por muchas razones.

Zouzou (película) - Wikipedia

Zouzou es una película francesa de Marc Allégret estrenada en 1934. [1] Como estrella, Josephine Baker fue la primera mujer negra en protagonizar una película importante.

Cuando eran niños, Zouzou y Jean se emparejan en un circo ambulante como gemelos: ella es morena, él es claro. Cuando crecen, la trata como si fuera su hermana, pero ella está enamorada de él. En París, él es un electricista de music hall y ella es una lavandera que lleva ropa interior limpia a la sala. Ella le presenta a Claire, su amiga en el trabajo, y la pareja se enamora. Jean conspira para sacar a la estrella del espectáculo de la ciudad y para que el director del teatro vea bailar al animado Zouzou. Cuando Jean es acusado de un asesinato del que Zouzou presencia, ella necesita dinero para montar su defensa. Ella suplica subir al escenario, donde su canto y baile son un triunfo. Durante su debut, ve una foto de periódico del asesino, que ha sido detenido por un robo a un banco, por lo que se apresura a la comisaría para identificarlo. Jean sale de la cárcel y se reencuentra con Claire. Zouzou sigue suspirando por él a pesar de su exitosa carrera en el escenario.

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Que se jodan los Bucks 2021

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Ok, solo uno más. Aquí, en 2021, cuando leo las tramas de la película me molestan en varios niveles, algunos con los que ni siquiera me he puesto en contacto todavía. Sin embargo, recuerdo que uno tiene que mirar los tiempos en que se hicieron las películas y la cultura en la que vivió Josephine Baker. Creo que necesitaría un título en sociología para descubrir todo lo que se necesita para que una mujer de color sea entonces en el negocio del entretenimiento. Demonios, cualquier mujer en el negocio del entretenimiento tenía una pelea difícil.

Siren of the Tropics fue su primera película, lo que llevó a otras. Nuevamente, de wikipedia

Sirena de los trópicos - Wikipedia

Sirena de los trópicos (Francés: La Sirène des tropiques) es una película muda francesa de 1927 protagonizada por Josephine Baker. Dirigida por Mario Nalpas y Henri Étiévant y ambientada en las Indias Occidentales, la película cuenta la historia de una niña nativa llamada Papitou (Baker) que se enamora de un francés llamado André Berval (Pierre Batcheff).

La película está ambientada en una colonia ficticia llamada Monte Puebla. Monte Puebla incorpora muchos estereotipos coloniales, con el nombre sugiriendo que podría ser una colonia española, las faldas de pasto y los techos sugieren una influencia polinesia, y la ropa es un revoltijo de múltiples culturas. [1] La historia comienza cuando un rico parisino llamado Marqués Sévéro desea divorciarse de su esposa y casarse con su ahijada, Denise, pero Denise está enamorada de un ingeniero llamado André Berval. Para deshacerse de Berval, el marqués Sévéro lo envía a las Indias Occidentales como prospector, prometiendo que puede casarse con Denise una vez que regrese. Después de llegar a las Indias Occidentales, Berval conoce a una mujer llamada Papitou. Papitou se enamora rápidamente de él, sin saber que planea casarse con Denise a su regreso a París. Cuando Berval deja las Indias Occidentales para regresar a casa, Papitou lo sigue, a pesar de que tiene un prometido. Una vez que llega a París, Papitou acepta que Berval solo ama a Denise y encuentra su verdadera vocación como intérprete de music hall.

Antes del estreno de la película, los artículos periodísticos que detallaban la gira de Baker por Europa despertaron el interés del público. [2] Tras el estreno de la película en diciembre de 1927 en Estocolmo, recibió críticas casi unánimemente positivas de los críticos de cine. La película se proyectó desde diciembre de 1927 hasta julio de 1928, que se consideró un tiempo de ejecución excepcionalmente largo. La mayoría de estas críticas positivas se centraron en el cuerpo de Baker, comparando sus movimientos ágiles con los de los animales. Tras su recepción positiva en Siren of the Tropics y el aumento del interés público que la rodeaba, Baker publicó una autobiografía titulada & quotLes mémoirs de Josephine Baker & quot. protagonizó un comercial de pasta de dientes. [3] Esta recepción positiva del debut cinematográfico de Baker preparó el escenario para sus papeles protagónicos en las películas. Zouzou (1934) y Princesse Tam-Tam (1935).

Por otro lado, Princesse Tam-Tam, la compañía de lencería (llamada así por su película de 1935), que estaba de moda y era un éxito para mí hace muchos, muchos años, todavía tiene una tienda, que si estuviera en Instagram, sabría -Oh bien…

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Estas bien

Un dolor genético en el azz

Lista de lectura de Josephine Baker. No tengo idea de si vale la pena leer estos libros, pero pensé en publicar la información. Si alguien los ha leído, las reseñas serían geniales. Los libros pueden ser una mezcla tan diversa, y cualquier opinión sería genial. Aquí está el primero con el que me he encontrado.

Josephine Baker & # 039s Last Dance de Sherry Jones - Libros en Google Play

Las críticas parecían mixtas en este libro. La mayoría de las reseñas de este libro fueron positivas y solo vi una reseña de dos estrellas:

Aunque este fue un libro interesante, el autor continuamente se saltaba grandes períodos de tiempo y luego hablaba de ellos en uno o dos párrafos. Hubo un tiempo en que ella estaba en América y decidió dejar a su hombre, el Conde. De repente, fue dos años después. Brevemente, la autora mencionó que se había casado y convertido al judaísmo. ¿Por qué el autor se saltó ese tiempo? Además, se mencionó brevemente la adopción de niños, y luego nada. ¿Qué pasa con el tiempo que pasó adoptando y criando niños? El libro estaba bien escrito, sin embargo, se saltaba demasiados eventos importantes. Wikipedia me dio más información sobre algunos períodos de su vida que este libro.. En general, un fracaso.

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Un dolor genético en el azz

"Josephine Baker in Art and Life" (Publicado en 2007)

Este libro parece prometedor. Si bien la autora, Bennetta Jules-Rosette, es una fanática, también es profesora de sociología y experta en semiótica, su homenaje viene con muchas notas a pie de página. no es estrictamente una biografía. La historia de la vida está aquí, por supuesto, pero no necesariamente cronológicamente. En cambio, se examinan los temas de la vida de Baker y el arte que usó para hacer sus muchos personajes escénicos y de la vida real, mostrando cómo manipuló deliberadamente los roles sexuales y raciales para formar los temas de su vida y actuación.

De una de las reseñas:
Baker nació en 1903 y creció en St. Louis, actuando en las calles y moviéndose al vodevil. Se convirtió en miembro del elenco de críticas como _Shuffle Along_ y _Chocolate Dandies_, y obtuvo críticas entusiastas en Nueva York cuando hizo sus rutinas cómicas. Entre las muchas imágenes incluidas en este volumen se encuentran las de Baker con traje de payaso, incluidos zapatos enormes, pero también, curiosamente, en la cara negra. Fue solo la primera de sus manipulaciones de los roles raciales. En su primera película en 1927, interpretó a un polizón que `` es perseguido por miembros de la tripulación y sorprende a las matronas de la sociedad al caer en un depósito de carbón, volverse negro, y luego en un depósito de harina, volviéndose blanco ''. Se dirigió a París en 1925, y fue una sensación, admirada por Picasso y Hemingway. Alexander Calder hizo esculturas de alambre de ella. Estaba acostumbrada a actuar frente a decorados primitivos o surrealistas, y fue el propio Jean Cocteau quien diseñó la falda banana. Sus actuaciones cautivaron a París, pero a veces no salían bien cuando Baker viajaba. En Viena, en 1928, sacerdotes y políticos intentaron prohibir su amenaza a la moral pública y tocaron campanas como advertencia para que despejaran las calles cuando entrara a la ciudad. Baker actuó en el escenario toda su vida, pero tenía cosas más importantes en mente. Durante la Segunda Guerra Mundial, ayudó a la Cruz Roja y la Resistencia francesa. Después de la guerra, comenzó a adoptar niños, doce de ellos de diversos orígenes étnicos y nacionales. Esta era su & quot; Tribu Arco Iris & quot, instalada en su castillo en Les Milandes. Debido a las finanzas demasiado optimistas, perdió el castillo (y ella y la tribu fueron rescatadas, entre otros, por la princesa Grace de Mónaco). Cuando Baker estuvo de gira por los Estados Unidos, obligó a los propietarios de los cines a eliminar la segregación cuando actuaba. Hubo un incidente famoso en 1951 en el Stork Club que no admitía negros, pero Baker organizó una admisión, solo para ser ignorado por los camareros. El columnista Walter Winchell estaba presente, y Baker lo llamó para que fuera testigo del incidente, pero en su lugar la atacó en su programa de radio y le escribió a J. Edgar Hoover solicitando una investigación del FBI sobre las actividades políticas de Baker, y por supuesto Hoover accedió.

Baker murió en 1975, recién inaugurado con críticas entusiastas de una muestra retrospectiva en París. Miles vieron la procesión y París se detuvo. Jules-Rosette analiza su continua influencia en camaleones como Madonna, Grace Jones y Michael Jackson. Baker fue una auténtica original, sin embargo, formada por su época, pero formándose deliberadamente a sí misma y tomando roles para transformarse artísticamente, con el objetivo más amplio de transformar el mundo. Fue toda una vida de actuaciones brillantes dentro y fuera del escenario, y totalmente digna de las disecciones intelectuales que Jules-Rosette ha reunido en un volumen entretenido y legible.

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Un dolor genético en el azz

No estoy seguro de si este título me atrae. La vida de Josephine Baker probablemente atrae a todo tipo de escritores. Por otra parte, no se puede juzgar un libro por su portada.

Uno de los autores de este libro, Jean Claude Baker, es una adición no oficial a los 12 niños adoptados de su huérfana & quot; tribu del arco iris & quot. Con esto en mente, nos da lo bueno y lo malo.

De una de las reseñas:
Jean Claude relata los malos comienzos de Tumpy (un apodo de la infancia) en St. Louis hasta su muerte como superestrella mundial en París.

Lo bueno es lo primero, era una bailarina intocablemente talentosa que ha inspirado continuamente a bailarines de todas las generaciones incluso después de su muerte. Su voz, un instrumento estridente y cadencioso, creció hasta casi Sarah Vaughn como alturas.

A pesar de su talento, Josephine podía ser una mujer egoísta e hiriente. Tuvo problemas con la mentira durante toda su vida. Ella nunca conoció a su padre, pero en un momento diría que era un exitoso abogado negro en Chicago y al siguiente era un simple hombre judío. Toda su vida temprana en St. Louis cambiaría y cambiaría a su antojo, hasta el punto en que los relatos publicados se contradecían.

Afortunadamente, Jean Claude entrevistó a las personas que mejor la conocían y dieron relatos verdaderos de su personalidad. También fue extremadamente promiscua en su adolescencia. Pasó por amantes masculinos y femeninos como la ropa interior y no tuvo dudas de usar a otros cuando beneficiaría su carrera. Incluso su legendaria Tribu Arco Iris fue creada a partir de publicidad simple (agradecimiento al Octomom). Apenas pasaba tiempo con los niños y los dejaba al cuidado constante de niñeras.

También tenía predilección por abofetear a las personas con las que estaba enojada y sus hijos no eran la excepción. Incluso envió a uno de sus hijos a un internado cuando lo sorprendió con otro niño, a pesar de su propia historia sexual de control de género.

Aunque Josephine podría ser francamente mala, Jean Claude también revela su lado divertido y cariñoso. Hizo un esfuerzo por sofocar a los niños con amor cuando tenía tiempo para pasar con ellos y tenía un ingenio rápido.

Aunque la actitud negativa de Josie se discute extensamente, Jean Claude no se adentra en el territorio de & quot; contar todo & quot. Obviamente la amaba, dejando de lado todos los defectos. Solo quería crear un retrato más humano de una mujer cuya vida ha estado empañada por el mito y el misterio.

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Este seguimiento, de Christopher Klein, se lee como la trama de una película de dinamita. Me pregunto por qué Josephine Baker no ha tenido un superhéroe inspirado en ella.

La doble vida atrevida de Josephine Baker como espía de la Segunda Guerra Mundial

Usando la fama como tapadera, la glamorosa artista espiaba para la Resistencia francesa contra los nazis.

Mientras los tambores de guerra reverberaban en toda Europa en 1939, el jefe del servicio de inteligencia militar de Francia reclutó a una espía poco probable: la mujer más famosa de Francia: Josephine Baker.

Jacques Abtey había pasado los primeros días de la Segunda Guerra Mundial reclutando espías para recopilar información sobre la Alemania nazi y otras potencias del Eje. Normalmente, el jefe del servicio secreto buscaba hombres que pudieran viajar de incógnito. Por otra parte, nada era típico cuando se trataba de la bailarina y cantante nacida en Estados Unidos.

Nacido en la pobreza en St. Louis en 1906, Baker había crecido sin padre en una serie de chozas infestadas de ratas. Ella solo había escolarizado esporádicamente y se casó por primera vez a los 13 años. Picada por la discriminación en Jim Crow America basada en el color de su piel, se fue a los 19 años para actuar como bailarina de burlesque en los music hall de París donde su atrevida Las rutinas de baile mientras vestía poco más que un collar de perlas y una falda de plátano de goma la convirtieron en una sensación de la Era del Jazz. Después de dedicarse al canto y la actuación en películas, se convirtió en la animadora mejor pagada de Europa.

Una celebridad de la estatura de Baker era una candidata a espía de lo más improbable, ya que nunca podría viajar subrepticiamente, pero eso es exactamente lo que la convirtió en una perspectiva tan atractiva. La fama sería su tapadera. Abtey esperaba que Baker pudiera usar su encanto, belleza y estrellato para seducir secretos de labios de diplomáticos aduladores en las fiestas de la embajada.

Tras encontrar en Francia la libertad que Estados Unidos prometió en un pergamino, Baker accedió a espiar para su país de adopción. "Francia me hizo lo que soy", le dijo a Abtey. "Los parisinos me dieron su corazón y yo estoy dispuesto a darles mi vida".

Los gritos de "¡Vuelve a África!" lo que había escuchado de fascistas mientras actuaba en toda Europa también impulsó su decisión. "Por supuesto que quería hacer todo lo posible para ayudar a Francia, mi país de adopción", dijo a la revista Ebony décadas más tarde, "pero una consideración primordial, lo que me impulsó con tanta fuerza como el patriotismo, fue mi odio violento a la discriminación en cualquier forma."

Baker usa el poder de las estrellas para aprender secretos

Baker comenzó su carrera de espionaje asistiendo a fiestas diplomáticas en las embajadas de Italia y Japón y reuniendo inteligencia sobre las potencias del Eje que posiblemente se unieran a la guerra. Sin mostrar temor a ser atrapada, la espía neófita escribió notas de lo que escuchó en las palmas de la mano y en los brazos debajo de las mangas. "Oh, nadie pensaría que soy un espía", dijo Baker riendo cuando Abtey le advirtió del peligro.

En las semanas posteriores a la irrupción de las fuerzas alemanas en Francia, Baker continuó sus actuaciones nocturnas en París, cantó a los soldados en el frente de guerra por la radio y consoló a los refugiados en los refugios para personas sin hogar. Cuando los invasores se acercaron a París a principios de junio de 1940, Abtey insistió en que se fuera, por lo que Baker cargó sus pertenencias, incluido un piano de oro y una cama que alguna vez fue propiedad de María Antonieta, en camionetas y partió hacia un castillo a 300 millas al suroeste. . Mientras las tropas nazis bajaban por los Campos Elíseos y ocupaban su casa en París, Baker escondió refugiados y miembros de la Resistencia francesa en su nuevo alojamiento.

En noviembre de 1940, Abtey y Baker trabajaron para pasar documentos de contrabando al general Charles de Gaulle y al gobierno de la Francia Libre en el exilio en Londres. Con el pretexto de embarcarse en una gira por América del Sur, la artista escondió fotografías secretas debajo de su vestido y llevó una partitura con información sobre los movimientos de las tropas alemanas en Francia escrita con tinta invisible. Con todos los ojos paralizados en la estrella mientras cruzaban la frontera hacia España en su camino hacia la neutral Portugal, el jefe de seguridad francés, que se hizo pasar por el secretario de Baker, recibió poca atención de los funcionarios alemanes. La atención que atrajo Baker permitió a Abtey viajar en las sombras.


En Portugal y España, Baker continuó recolectando detalles sobre los movimientos de tropas del Eje en las fiestas de la embajada. Ardillándose en los baños, el agente secreto tomó notas detalladas y las adhirió a su sostén con un imperdible. "Mis notas habrían sido muy comprometedoras si las hubieran descubierto, pero ¿quién se atrevería a registrar a Josephine Baker hasta la piel?" ella escribió más tarde. "Cuando me pidieron papeles, por lo general se referían a autógrafos".

Baker sigue espiando incluso cuando está enfermo

Enviado a Marruecos en enero de 1941 para establecer un centro de enlace y transmisión en Casablanca, Abtey y Baker navegaron a través del mar Mediterráneo. El artista trajo 28 piezas de equipaje y una colección de monos, ratones y un gran danés como mascota. Cuanto más llamativo era el viaje de Baker, menos sospechas generaba.

En el norte de África, trabajó con la red de la Resistencia francesa y usó sus conexiones para asegurar pasaportes para judíos que huían de los nazis en Europa del Este hasta que fue hospitalizada con peritonitis en junio de 1941. Se sometió a múltiples operaciones durante una hospitalización de 18 meses que la dejó tan enferma. que el Defensor de Chicago publicó por error su obituario, escrito por Langston Hughes. Escribió que Baker fue “tan víctima de Hitler como los soldados que caen hoy en África luchando contra sus ejércitos. Los arios alejaron a Josephine de su amado París ". Baker corrigió rápidamente el registro. “Ha habido un pequeño error, estoy demasiado ocupada para morir”, le dijo a la afroamericana.


Incluso mientras Baker convalecía, el trabajo de espionaje continuó mientras diplomáticos estadounidenses y miembros de la Resistencia francesa se reunían junto a su cama. Desde su balcón vio cómo las tropas estadounidenses llegaban a Marruecos como parte de la Operación Antorcha en noviembre de 1942. Después de que finalmente fue dada de alta, Baker recorrió los campamentos militares aliados desde Argel hasta Jerusalén. De día, viajaba en jeeps por los abrasadores desiertos del norte de África. Por la noche, se abrigaba y dormía en el suelo junto a su vehículo para evitar las minas terrestres.


Tras la liberación de París, regresó a la ciudad que amaba en octubre de 1944 después de una ausencia de cuatro años. Vestida con su uniforme azul de teniente auxiliar del aire salpicado de charreteras doradas, Baker viajaba en la parte trasera de un automóvil mientras la multitud a lo largo de los Campos Elíseos arrojaba sus flores. Baker, que ya no era solo una estrella glamorosa de la revista, era una heroína patriótica.


Se vistió de nuevo con su uniforme en 1961 para recibir dos de los más altos honores militares de Francia, la Croix de Guerre y la Legión de Honor, en una ceremonia en la que se revelaron los detalles de su labor de espionaje a la
mundo. Baker, con los ojos llorosos, dijo a sus compatriotas: "Estoy orgullosa de ser francesa porque este es el único lugar del mundo donde puedo realizar mi sueño".


Josephine Baker y rsquos Hungry Heart

HERMOSA, encantadora, talentosa y celebrada, el brindis de Europa y América del Sur durante el apogeo de su carrera, Josephine Baker nació en un barrio negro de St. Louis en 1906. Estaba cautivando al público de París como animadora de la a mediados de la década de 1920 y fue aclamado como el primer símbolo sexual femenino negro internacional del siglo XX a mediados de la década de 1930. Ella se deleitaba con su seducción dentro y fuera del escenario, viviendo una vida que era la materia misma de la leyenda y el rumor. Incluso hoy, más de treinta años después de su muerte en 1975, su nombre aún evoca una sensación de glamour y deja un rastro de un aura de sexualidad.

Cartel para La Sirene des Tropiques (película muda), 1927

Este año del centenario de su nacimiento es un momento apropiado para echar un vistazo a la mujer y la vida que juntas constituyen la leyenda de La Baker, y es especialmente apropiado examinar la leyenda en un contexto extraño. Una afroamericana de nacimiento que se sentía más como en casa en Francia que en los EE. UU., Una persona prácticamente sin educación formal cuya ambición y habilidades innatas le permitieron pasar de la oscuridad y la pobreza a la riqueza y la fama, una lesbiana famosa por sus hazañas con hombres, estos eran solo algunos de los contrastes y contradicciones en la vida fantástica de Josephine Baker. Both her friends and her public recognized the talent, ambition, and sexual provocativeness, but few seemed to see her life as the queer dialogue it was with the world around her. For make no mistake: Josephine Baker led one queer life. It’s not just that she was lesbian or bisexual, although her sexuality was an important part of it it’s the fact that nearly everything she did expressed desires and needs that deviated significantly from the prescribed social norms of her times. What’s more, to live life on her own terms, she was always willing to transgress those norms at every turn.

Summarizing Baker’s life is no easy matter. It sprawled over seven decades, several continents, many cities, a number of husbands, the adoption of twelve children, numerous performances onstage and in several movies, participation in the French resistance during World War II, and work on behalf of black civil rights after the War, to name a few of her activities. As for her queer life—well, most of the biographies, including her own memoirs (ghost-written by others) and the 1991 HBO film bio The Josephine Baker Story, starring Lynn Whitfield, simply ignore it. The huge exception is Jean-Claude Baker’s 1993 book Josephine: The Hungry Heart.

Jean-Claude knew Josephine well. As explained in his biography, he first met her in Paris in 1957, when he was fourteen years old, and later became a close friend and confidant. After her death, he spent eighteen years working on his meticulously researched biography. Although never formally adopted by her, she considered him one of her own. He loved her deeply enough to change his original last name (Tronville-Rouzaud) by legally adopting hers, and in 1986 he opened Chez Josephine, a bistro located on New York City’s Theater Row that he still runs, which is named after Josephine’s own bistro of 1920’s Paris.

The major sources for this article are Jean-Claude’s biography, comments by him (taped with his permission) at a talk he gave in 1994 at New York City’s LGBT Community Services Center, and two subsequent interviews I conducted with him over the years. I’ll be returning to his views as an authentic touchstone of insight into the woman he still calls his “second mother.”

A Life Lived

To begin at the beginning, then, Josephine Baker was born on June 3, 1906, in St. Louis, Missouri, and, because her mother Carrie McDonald wasn’t married at the time, was given the name Freda J. McDonald at birth. (It’s not known what the “J” stood for. She began to be called “Josephine” some time in her childhood, perhaps because her godmother was Josephine Cooper, the owner of a laundry where Carrie worked.) Already at birth, Josephine had several strikes against her: she was born black in a racist society, she was poor, and she was female. She was put to work at an early age to bring in money, mostly as a domestic in the homes of white families. This meant that by age seven her childhood was over. It also meant that she was placed in a position where she was vulnerable to the sexual advances of predatory white males in the households where she worked, and predations weren’t long in coming.

The full consequences of the sexual abuse Josephine suffered will never be known, but one thing is clear: even as a youngster, it put her in touch with her sexuality in what can only be called an adult way. By age thirteen she was “playing house” with a fifty-year-old steel foundry worker known as “Mr. Dad” who ran an ice cream and candy parlor on the side. The arrangement was a neighborhood scandal, and Josephine’s mother soon ended it. But clearly Josephine had discovered one way of escaping poverty, and she was not averse to pursuing it. Then a few months after the Mr. Dad episode, she married. The fact that she was underage—at thirteen years old so far underage that not even parental consent was sufficient to make it legal in Missouri—seems to have occurred to no one. On December 22, 1919, she became Mrs. Willie Wells, with the blessings of her family, family friends, and the minister who performed the ceremony.

It was not a marriage made in heaven and was soon at an end (though there was no divorce). But if playing the role of housewife was not to Josephine’s liking, she had already discovered one that was: performing onstage, with its attendant right to be the center of attention while you pretend to be something you’re not. She had been fascinated for years by all things theatrical, and in November 1920 her dreams at last converged with reality when Josephine Wells was hired as a chorus girl by Bob Russell of the Russell-Owens Company to tour the black vaudeville circuit with one of his companies. Josephine had secured the job through the influence of Clara Smith, one of Russell’s star blues singers. She became Clara Smith’s protégée—Smith’s “lady lover” in the contemporary lingo of black vaudeville. The implications were as sexual as they sound, according to Jean-Claude Baker’s informants, so people connected with the show knew exactly what was going on.

Once on the road, Josephine’s professional life quickly blossomed. In 1921, she left Russell-Owens to join the resident performing company at the Standard Theatre in Philadelphia. By February 1922, she had joined the road show of the all-black Broadway musical hit Shuffle Along, with music and song lyrics by Eubie Blake and Noble Sissle. And on September 1, 1924, she opened on Broadway as one of the leads in the new Blake-Sissle musical, The Chocolate Dandies. Along the way, she made another big change. On September 17, 1921, she married a young man named Billy Baker, the son of a prominent black Philadelphia restauranteur. By the time she left for Europe in September 1925, she had shed the marriage to Billy (without divorcing him) but not the surname. For the next fifty years, she would be known as Josephine Baker.

As a performer, everything was subordinated to Josephine’s ambitions. The people who worked with her found her temperamental, manipulative, devious, and relentless in the pursuit of her goals, but they all agreed that she loved everything about being onstage.

No doubt some of the joy she felt at being part of the entertainment world also lay in discovering the institution of “lady lovers.” The facts are all there, if somewhat hidden in the mad whirl that was becoming Josephine’s life by the early 1920’s. Of course, the effort to hide these facts was an institution unto itself, at least to the extent that one could hide one’s sexual activities in the black performing community of the time. In his biography, Jean-Claude explains the concept of “lady lovers” through the words of Maude Russell, who first met Josephine when both worked at the Standard Theatre in Philadelphia and who later appeared with her in Shuffle Along: “Often … we girls would share a [boardinghouse]room because of the cost. … Well, many of us had been kind of abused by producers, directors, leading men—if they liked girls. … And the girls needed tenderness, so we had girl friendships, the famous lady lovers, but lesbians weren’t well accepted in show business, they were called bull dykers. I guess we were bisexual, is what you would call us today.” These comments make lady lovers sound like little more than some kind of healing program for sexually abused women performers—one way of deflecting attention from the facts of what was going on. But they point to a subset of black performers, both male and female, whose sexual orientation was directed toward their own sex.

So where did Josephine Baker fit into this picture? Her love life involved several marriages and multiple lovers of both sexes, in relationships that varied from one-night and one-afternoon stands to longer-term affairs that went on concurrently both with each other and with her marriages. In the U.S., her lovers and husbands seem to have been exclusively black in Europe, her lovers were white as well as black, and her husbands were exclusively white. More was known publicly about her male lovers than her female lovers partly because heterosexual behavior was socially acceptable, while queer behavior was not, but also because, as a sex symbol, she had much to gain professionally by the rumors—and sometimes the public acknowledgment—of her liaisons with men. As for female lovers, if Josephine had seen any career advantage to announcing them to the world, no doubt she would have done so. But because she could see no upside to it, she kept quiet about her affairs with women.

Just how many lesbian affairs Josephine engaged in, and with whom, will probably never be known with any certainty. Jean-Claude’s biography mentions six of her women lovers by name: Clara Smith, Evelyn Sheppard, Bessie Allison, and Mildred Smallwood, all of whom she met on the black performing circuit during her early years onstage in the United States along with fellow American black expatriate Bricktop and the French novelist Colette after she relocated to Paris. Bricktop in particular served as an early mentor who showed her the ropes around Paris for the first few months after her move to Europe.

That move came about when Josephine was hired by a white American named Caroline Dudley Reagan (a confessed bisexual) to star in Reagan’s Paris extravaganza La Revue Nègre. The show premiered on October 25, 1925, at the Théâtre des Champs-Élysées. It was an immediate hit, and Josephine herself was an instant sensation. Josephine “conquered Paris,” in Jean-Claude’s words, for two reasons: her ability to project an intense sexuality onstage, and the color of her skin. Equating blackness with sexuality is as much a form of racism in France as it is in the U.S., but in 1920’s Paris it worked completely to Josephine’s advantage. She was showered with presents and love letters, and taken out for expensive meals by admirers. She wore the skimpiest of costumes onstage each evening, but was deluged with dresses by Paris fashion designers to wear by day. Crowds followed her in the streets asking for her autograph.

From Paris La Revue Nègre moved next to Brussels, then to Berlin, where Josephine became the darling of café society and was soon partying with the likes of German publisher and art collector Count Harry Kessler, playwright Karl Vollmoeller, and theater director Max Reinhardt. In Berlin we can discern another strand in her queer life. Although Jean-Claude describes the following incident in his biography, I quote here from the published diaries of Count Harry Kessler, who was himself homosexual:

Saturday, 13 February 1926 Berlin. At one o’clock … a telephone call from Max Reinhardt. He was at Vollmoeller’s and they wanted me to come over because Josephine Baker was there and the fun was starting. So I drove to Vollmoeller’s harem on the Pariser Platz. Reinhardt and [the other male guests]were surrounded by half a dozen naked girls. Miss Baker was also naked except for a pink muslin apron, and the little Landshoff girl [Vollmoeller’s mistress] was dressed up as a boy in a dinner-jacket. Miss Baker was dancing solo with brilliant artistic mimicry and purity of style. … The naked girls lay or skipped among the four or five men in dinner-jackets. The Landshoff girl, really looking like a dazzlingly handsome boy, jazzed with Miss Baker to gramophone tunes.

Vollmoeller had in a mind a ballet for her [Josephine], a story about a cocotte [kept woman], and was proposing to finish it this very night and put it in Reinhardt’s hands. By this time Miss Baker and the Landshoff girl were lying in each other’s arms, like a rosy pair of lovers.

Josephine Baker and Jean-Claude Baker, 1971

At some point in the Berlin run of La Revue Nègre, and just three months after arriving in Europe, Josephine broke her contract with Caroline Reagan and returned to Paris to headline in a new show at the Folies-Bergère. It was there that she donned her most famous costume: a belt of bananas (and little else). It wasn’t long before she was taking lessons in French and thinking about becoming a French citizen.

In 1926, a gigolo named Giuseppe Abatino, nicknamed Pepito, entered her life as both mentor and lover. With Pepito’s help, and her own flair for the grandiose, Josephine began to transform herself from a popular entertainer into an international legend whose stature eclipsed that of Mistinguette, reigning queen of French musicals, and eventually rivaled that of Marlene Dietrich and Greta Garbo, her contemporaries on the stage and screen. Her own movies included the silent film Siren of the Tropics in 1927 and the talkies Zou Zou in 1934 and Princess Tam Tam in 1935. Even the Great Depression had little effect on her fortunes: the 1930’s were mostly spent performing in Paris and on international tours, buying homes, making movies, running her Paris nightclub Chez Josephine, and making—and spending—a great deal of money.

In 1935 she ended her relationship with Pepito. On her own once more, she set out in earnest to find herself a French husband, which she succeeded in doing so that on November 30, 1937, she wed the (white) French businessman Jean Lion (without, it should be noted again, having divorced either Willie Wells or Billy Baker). This marriage, like its predecessors, didn’t last long, but it accomplished one all-important goal: as the wife of a Frenchman, she could now claim French citizenship under French law, and within four days of the wedding she had obtained her French passport.

Josephine and Lion were formally divorced in April 1941. In the meantime, World War II intervened. Such circumstances test the mettle of every citizen, and by all accounts Josephine acquitted herself well as part of the French Resistance, first in France during the “phony war” before the Germans actually invaded her new homeland, and later in North Africa. When she returned to Paris in October 1944, after its liberation, she was greeted by throngs of people on the Champs-Élysées welcoming her home. She was also awarded the Medal of Resistance and eventually the Légion d’Honneur by France in recognition of her wartime work. She also met and became involved with Jo Bouillon, a (white) French jazz bandleader, whom she married on June 3, 1947, her forty-first birthday. This marriage was no more legal than those that preceded it, and no less troubled, but it lasted a great deal longer—to the end of Josephine’s life nearly thirty years later.

The durability of this marriage was due in part to a crusade against racial discrimination that Josephine had undertaken after “rediscovering her race” (in Jean-Claude’s words) during World War II. Over the years she gave talks on the subject, challenged segregation laws when in the American South, and marched for civil rights with Dr. Martin Luther King, Jr. at the historic March on Washington in 1963. She was so vociferous in her denunciations of American racism at various international forums that the FBI compiled a dossier on her activities and the CIA kept tabs on her. But arguably her most public activity was an experiment in racial harmony that she undertook at Les Milandes, a château in southern France that she bought after the War. There she assembled what she called her “Rainbow Tribe” of twelve children that she and Jo Bouillon adopted from different parts of the world. (Because of a congenital malformation of the uterus, Josephine was unable to have children herself.) All the children were given Bouillon’s last name, and they were the glue that kept the marriage contract itself in force long after the couple’s spousal relationship had come to an end.

By all accounts race relations were harmonious enough at Les Milandes. However, personal relations were anything but peaceful, especially between Josephine and Jo Bouillon. Much of the problem could be traced to Josephine’s impulsiveness, extravagance, and need to control all aspects of life at the château. Her experiment would have been an expensive undertaking under any circumstances, but her own temperament and inability to handle money gave rise to much friction. The situation wasn’t helped by Josephine and Jo’s differing sexual needs. Bouillon never hid his homosexuality from Josephine. At times he even seemed to flaunt it as a way of asserting his independence from a wife whose imperious personality and demands continually overwhelmed him. Josephine, for her part, flaunted her affairs with women. In his biography, Jean-Claude quotes a French informant as saying: “Josephine and Jo … used to fight in the streets of Castelnaud [a village near Les Milandes]. She would scream ‘Faggot!’ [and]he would yell ‘Dyke!’ They weren’t hiding anything. Jo would come to our house with another man, their arms linked, Josephine would find happiness with a girl from a Paris ballet company.” In Josephine’s last years, according to another informant, she “surrounded herself with women, nurses, secretaries. A lot of young girls were in her entourage, so people talked, but by then they had seen so much that nothing could surprise them.”

In 1960, Jo Bouillon decamped (without divorcing Josephine) to Buenos Aires, Argentina, where he established a new life as a restauranteur. In 1968, creditors foreclosed on Les Milandes. Josephine was still performing onstage, but the money no longer flowed as freely as before. She was perpetually in debt, and she and her children were increasingly dependent on the generosity of benefactors like Prince Rainier and Princess Grace of Monaco.

In bad health for years, Josephine finally collapsed from a cerebral hemorrhage in Paris on April 10, 1975, the day following a triumphant stage comeback, and died two days later without regaining consciousness. Three funerals were held in her honor, one in Paris and two in Monte Carlo. At the behest of Princess Grace, she was buried in Monaco—a great distance both in miles and in circumstances from her humble origins in St. Louis nearly 69 years before.

A Life Examined

Parsing Josephine Baker’s queer life is problematic. It’s true that by age fifteen she was already participating in what would prove to be a lifelong string of affairs with other women. Yet she was always careful to hide these liaisons from her public. Moreover, according to Jean-Claude, although she had many gay friends, on occasion she exhibited a real streak of homophobia. Case in point: the one lesbian experience she was willing to put on record was an incident she described in her 1935 memoir, Une Vie de Toute les Couleurs, as having occurred in 1925 while she was appearing at the Plantation supper club in midtown Manhattan. According to Jean-Claude’s biography, she and three other “cabaret girls” were invited to dine at the home of a famous (but unnamed) New York actress. When she discovered that the actress expected a sexual five-way as the dessert course, Josephine says she “was furious and created such a ruckus that I was thrown out.” Did the incident actually occur? Probably—but perhaps not in quite the way Josephine described it. She was always good at covering her tracks when she wanted to, or even creating false tracks if she thought the situation warranted it. Against the libertine reputation she had acquired in Europe by the 1930’s, she’s seen here as trying to project an image of herself as sexually naïve.

As a second example, several years after Jo Bouillon moved to Argentina, she exiled one of her Rainbow Tribe sons to Buenos Aires to live with his “faggot father” after discovering he was having sex with another young man. Her excuse: she didn’t want him “contaminating” his brothers.

Of course, Josephine lived in a highly homophobic era that left most GLBT people, especially those in the public eye, little wiggle room when it came to protecting themselves from antigay bigotry and harassment. But that doesn’t excuse her own homophobia. It was an ugly part of her character, and it could certainly be damaging to those, like her son, who felt its effects personally. She was, at any rate, no queer role model. Still, something in her performances and even in her personal life spoke to her gay admirers, especially gay men, who were always drawn to her. Indeed, by the late 1960’s, according to Jean-Claude, gay people made up “eighty percent of her faithful audience.”

You don’t have to go far to see why. Her life pulsated with needs and desires that can only be called “queer,” animated by a queer energy that reached her audiences regardless of how carefully she tried to keep the gay aspects of her life hidden. One reason for this: by late in Josephine’s career, her performances had something of the camp about them. “Onstage she looked like a drag queen,” said Jean-Claude in an interview. “A badly made-up drag queen—glitter over her makeup, too much mascara, extravagant gowns that exaggerated the feminine, extravagant gestures. Nobody else performing in Europe during the 1930’s moved like she did. Later, here in the U.S., it would be called ‘vogueing.’” Another reason she connected with gay audiences is that she challenged the rules of acceptable sexual behavior in public, something that would have been a big draw for those whose sexuality was stigmatized as socially unacceptable or even criminal.

On top of that, much like Judy Garland and Billie Holiday, Josephine communicated with audiences from a vulnerable part of herself, a part that had been hurt and was still suffering, connecting with them as a survivor of abuse and helping them to realize that they could survive their own traumas. In Jean-Claude’s words: “She was burning in hell from all the pain and abuse, but she was able to shut up her feelings within herself and give it back to people in a majestic and generous way. She was one of those exceptional people who know how to break down barriers to reach and touch the body, the soul of anyone.”

Jean-Claude subtitled his biography “The Hungry Heart.” But Josephine’s was also a hungry queer heart, aching all her life for the love and acceptance she felt denied her as a poor, abused, black child in St. Louis. She couldn’t heal herself, but when she sang as a survivor, it was a message welcome to gay people’s ears. No wonder the legend of La Baker is still alive and well. For gay audiences, it will probably live on for many years to come.

Note: All three movies starring Josephine Baker were released as DVDs in 2005 by Kino Video.

Baker, Jean-Claude, and Chris Chase. Josephine: The Hungry Heart. Random House, 1993.

Baker, Jean-Claude. Author interviews, February 28, 1995, and May 17, 2006.

Baker, Jean-Claude. Talk at New York City’s LGBT Community Services Center, September 13, 1994.

Dudley (Reagan), Caroline. Detail: La Révue Nègre (unpublished manuscript, used with permission of Caroline’s daughter Sophie Reagan Herr).

Kessler, Harry. Berlin in Lights: The Diaries of Count Harry Kessler (1918 –1937). Grove Press, 2000.

Rivollet, André. Joséphine Baker: Une Vie de Toutes les Couleurs. B. Arthaud (Grenoble, France), 1935.

All art for this piece courtesy of the Jean-Claude Baker Foundation.

Lester Strong is special projects editor for A&U magazine and a regular contributor to OUT magazine.


Mary Anning

Now immortalised by Kate Winslet in the film Ammonite, Mary Anning was a determined and clever woman who became known as the "Princess of Palaeontology" and the greatest fossil hunter who ever lived.

Mary&rsquos hometown of Lyme Regis was a good place for Mary to cultivate an interest in geology and palaeontology, as fossils were &ndash and are still &ndash found in abundance there. When she was 12, in 1811, she had her first big find &ndash a skeleton of an ichthyosaur (a prehistoric sea reptile), the first of its kind ever found. Many more discoveries followed, including, when she was 24, that of a plesiosaur, a type of marine reptile.

This discovery put Mary on the map as far as the scientific community was concerned but, even so, her gender and social class prevented her from receiving significant financial gain from her work, and proper recognition of her discoveries only came after her death. However, her memory lives on, as Kate Winslet&rsquos film epitomises, as also does her recognition by the Royal Society of Science, in 2010.


Las personas que vieron esto también vieron

I didn't realise that this was written by a renowned biographer until I started reading. I am fascinated by the resistance in WW II. The drama, suffering, tragedy and excitement is gripping. It's also shocking and sobering as well as intensely moving. Often when witting on this subject other authors will not make much of the infighting and internal politics from this period (within the resistance itself). This is not the case with this biography. We've all heard of Odette but Virginia Hall was unknown to me. What a remarkable women. It's humbling to think of what these people went through for the love of freedom and the fight against injustice.

I was so impressed that I looked into the author and realised who it was. Sonia Purnell has written a number of biographys and is probably best known for her writting on Boris Johnson. I can't recommend this wonderfully researched book enough.

Having read a number of books on the history of espionage, and espionage in the Second World War in particular, I can say that this may be the most interesting and illuminating account of operations in Occupied and Vichy France ever written in English. I would say that it “reads like a novel,” except no, it reads much better than a novel.

Also a very important corrective to the lack of appreciation of female intelligence operatives during the Second World War. It is not really surprising, but nevertheless infuriating, to see how badly female agents were treated by the men in charge of Allied intelligence operations. Eventually, after her skill and heroism became so evident, SOE and OSS, and the French, did come around to recognizing Virginia Hall’s contribution. But I have to suspect that there were many other women, making great sacrifices, who were never recognized. (And then there was the shameful treatment of Josephine Baker, who was recognized by the French, but ignored by her own country because of racism as well as sexism.) A Woman of No Importance is straight history, and no feminist rant. But in the course of telling this story, Sonia Purnell has made a real contribution to feminist history.


Josephine Baker’s Daring Double Life as a World War II Spy

As war drums reverberated across Europe in 1939, the head of France’s military intelligence service recruited an unlikely spy: France’s most famous woman—Josephine Baker.

Jacques Abtey had spent the early days of World War II recruiting spies to collect information on Nazi Germany and other Axis powers. Typically, the secret service chief sought out men who could travel incognito. Then again, nothing was typical when it came to the American-born dancer and singer.

Born into poverty in St. Louis in 1906, Baker had grown up fatherless in a series of rat-infested hovels. She had only sporadic schooling and married for the first time at age 13. Stung by discrimination in Jim Crow America based on her skin color, she left at the age of 19 to perform as a burlesque dancer in the music halls of Paris where her risqué dance routines while clad in little more than a string of pearls and a rubber banana skirt made her a Jazz Age sensation. After branching out into singing and acting in films, she became Europe’s highest-paid entertainer.

A celebrity of Baker’s stature made for a most unlikely spy candidate since she could never travel surreptitiously—but that’s exactly what made her such an enticing prospect. Fame would be her cover. Abtey hoped Baker could use her charm, beauty and stardom to seduce secrets from the lips of fawning diplomats at embassy parties.

Having found in France the freedom that America promised on parchment, Baker agreed to spy for her adopted country. “France made me what I am,” she told Abtey. “The Parisians gave me their hearts, and I am ready to give them my life.”

The cries of “Go back to Africa!” she had heard from fascists while performing across Europe also fueled her decision. “Of course I wanted to do all I could to aid France, my adopted country,” she told Ébano magazine decades later, “but an overriding consideration, the thing that drove me as strongly as did patriotism, was my violent hatred of discrimination in any form.”


Josephine Baker's Daring Double Life as a World War II Spy

SGT (Únase para ver)

On April 12, 1975, Josephine Baker, American French revue artist, French Resistance fighter, and civil rights activist, died at the age of 68. From the article:

"Josephine Baker's Daring Double Life as a World War II Spy

Using fame as a cover, the glamorous entertainer spied for the French Resistance against the Nazis.

As war drums reverberated across Europe in 1939, the head of France’s military intelligence service recruited an unlikely spy: France’s most famous woman—Josephine Baker.

Jacques Abtey had spent the early days of World War II recruiting spies to collect information on Nazi Germany and other Axis powers. Typically, the secret service chief sought out men who could travel incognito. Then again, nothing was typical when it came to the American-born dancer and singer.

Born into poverty in St. Louis in 1906, Baker had grown up fatherless in a series of rat-infested hovels. She had only sporadic schooling and married for the first time at age 13. Stung by discrimination in Jim Crow America based on her skin color, she left at the age of 19 to perform as a burlesque dancer in the music halls of Paris where her risqué dance routines while clad in little more than a string of pearls and a rubber banana skirt made her a Jazz Age sensation. After branching out into singing and acting in films, she became Europe’s highest-paid entertainer.

A celebrity of Baker’s stature made for a most unlikely spy candidate since she could never travel surreptitiously—but that’s exactly what made her such an enticing prospect. Fame would be her cover. Abtey hoped Baker could use her charm, beauty and stardom to seduce secrets from the lips of fawning diplomats at embassy parties.

Having found in France the freedom that America promised on parchment, Baker agreed to spy for her adopted country. “France made me what I am,” she told Abtey. “The Parisians gave me their hearts, and I am ready to give them my life.”

The cries of “Go back to Africa!” she had heard from fascists while performing across Europe also fueled her decision. “Of course I wanted to do all I could to aid France, my adopted country,” she told Ebony magazine decades later, “but an overriding consideration, the thing that drove me as strongly as did patriotism, was my violent hatred of discrimination in any form.”

Baker Uses Star Power to Learn Secrets
Baker started her espionage career by attending diplomatic parties at the Italian and Japanese embassies and gathering intelligence about the Axis powers possibly joining the war. Showing no fear of being caught, the neophyte spy wrote notes of what she overheard on the palms of her hand and on her arms under her sleeves. “Oh, nobody would think I’m a spy,” Baker said with a laugh when Abtey warned her of the danger.

In the weeks after German forces roared into France, Baker continued her nightly performances in Paris, sang to soldiers on the warfront over the radio and comforted refugees in homeless shelters. When the invaders closed in on Paris in early June 1940, Abtey insisted that she leave, so Baker loaded her possessions, including a gold piano and a bed once owned by Marie-Antoinette, into vans and departed for a chateau 300 miles to the southwest. As Nazi troops goose-stepped down the Champs-Élysées and occupied her Paris home, Baker hid refugees and French Resistance members in her new quarters.

In November 1940, Abtey and Baker worked to smuggle documents to General Charles de Gaulle and the Free French government in exile in London. Under the guise of embarking on a South American tour, the entertainer hid secret photographs under her dress and carried along sheet music with information about German troop movements in France written in invisible ink. With all eyes transfixed on the star as they crossed the border to Spain on their way to neutral Portugal, the French security chief, who posed as Baker’s secretary, garnered little notice from German officials. The limelight that Baker attracted allowed Abtey to travel in the shadows.

In Portugal and Spain, Baker continued to harvest details about Axis troop movements at embassy parties. Squirreling away in bathrooms, the secret agent made detailed notes and attached them to her bra with a safety pin. “My notes would have been highly compromising had they been discovered, but who would dare search Josephine Baker to the skin?” she later wrote. “When they asked me for papers, they generally meant autographs.”

Baker Continues Spying Even When Ill
Ordered to Morocco in January 1941 to set up a liaison and transmission center in Casablanca, Abtey and Baker sailed across the Mediterranean Sea. The performer brought along 28 pieces of luggage and a menagerie of pet monkeys, mice and a Great Dane. The more conspicuous Baker’s travel, the fewer suspicions it generated.

In North Africa she worked with the French Resistance network and used her connections to secure passports for Jews fleeing the Nazis in Eastern Europe until she was hospitalized with peritonitis in June 1941. She underwent multiple operations during an 18-month hospitalization that left her so ill that the Chicago Defender mistakenly ran her obituary, penned by Langston Hughes. He wrote that Baker was “as much a victim of Hitler as the soldiers who fall today in Africa fighting his armies. The Aryans drove Josephine away from her beloved Paris.” Baker quickly corrected the record. “There has been a slight error, I’m much too busy to die,” she told the Afro-American.

Even as Baker convalesced, the spy work continued as American diplomats and French Resistance members convened at her bedside. From her balcony she watched as American troops arrived in Morocco as part of Operation Torch in November 1942. After she was finally discharged, Baker toured Allied military camps from Algiers to Jerusalem. By day, she rode in jeeps across the scorching deserts of North Africa. At night, she bundled up and slept on the ground next to her vehicle to avoid land mines.

Following the liberation of Paris, she returned to the city she loved in October 1944 after a four-year absence. Dressed in her blue air auxiliary lieutenant’s uniform punctuated with gold epaulettes, Baker rode in the back of an automobile as the throngs along the Champs-Élysées tossed her flowers. No longer just a glamorous revue star, Baker was a patriotic heroine.

She donned her uniform once again in 1961 to receive two of France’s highest military honors, the Croix de Guerre and the Legion of Honor, at a ceremony in which details of her espionage work were revealed to the world. A teary-eyed Baker told her countrymen, 'I am proud to be French because this is the only place in the world where I can realize my dream.'”


The Double Life of Josephine Baker

We remember Josephine Baker as a singer and dancer, who had to leave her native country to find freedom and fame. What fewer know is that when Nazism threatened that freedom she so treasured, Baker also turned her talents toward defending it — as a spy.

Born in St. Louis, Missouri, in 1906, Baker began her career as a teenage vaudeville performer, but rose to fame after she joined an all-Black troupe traveling to Paris in 1925. Baker marveled at the freedoms she experienced in France — for example, sitting wherever she wished on a train car. She gained wealth and fame, first as an erotic dancer, then in film and opera.

Soon, Baker’s fame presented a new opportunity. After World War II began in September 1939, a French intelligence agent named Jacques Abtey came to her home and asked her to become part of his network. She immediately agreed. “The Parisians gave me their hearts,” she said, “and I am ready to give them my life.”

Baker attended events and parties, socializing with the Axis elite, eavesdropping all the while. She would report her findings back to Abtey. Sometimes she would even take notes on her arm or the palm of her hand, secure in the conviction that no one would ever suspect her of being a spy.

Even so, Baker epitomized the Nazis’ definition of a threat. She was a successful, Black, bisexual performer, who, in 1937, married a Jewish man (she and Jean Lion divorced after several years of marriage).

With the Nazi invasion of France in May 1940, Baker fled Paris and entered into a new relationship with her adopted country. Knowing she could be in danger, Baker sought refuge in the south — which was administered by the collaborationist Vichy regime — rented a chateau, and offered refuge to others fleeing the Nazis.

From southern France, Baker continued her intelligence work. To make contact with British agents, Abtey disguised himself as her ballet instructor, and the two embarked on a tour of Portugal. They smuggled information written in invisible ink on the back of Baker’s sheet music and photographs pinned to the inside of her dress. With her natural charm and immense fame, they made it across the border without being searched, and the documents successfully made their way into the hands of British intelligence officers.

Baker also put her artistic talents to use helping the Allied cause. Starting in 1943, she toured North Africa performing for Allied soldiers, raising more than three million francs for the Free French Army. For her courageous service, the women’s auxiliary of the French air force made her an officer. She wore her air force uniform at appearances for the rest of her life — including the 1963 March on Washington, where she was one of the only women speakers.

After the liberation of Paris in 1944, Baker returned to the city. She discovered the dire conditions people there had been living in and sold her own valuables to help supply food and coal to those in need. In 1945, General Charles de Gaulle awarded her two prestigious honors, the Croix de Guerre y el Rosette de la Résistance. He also named her a Chevalier de Légion d’honneur, the highest order of merit for military and civil action.

After years in her adopted country, Baker never forgot her original home and the struggles of Black Americans. At the 1963 march, she said, “I want you to know … how proud I am to be here today, and after so many long years of struggle fighting here and elsewhere for your rights, our rights, the rights of humanity, the rights of man, I’m glad that you have accepted me to come. … The world is behind you.”

Jean-Claude Baker and Chris Chase, Josephine: The Hungry Heart (New York: Cooper Square Press, 2001).

Meredith Hindley, Destination Casablanca: Exile, Espionage, and the Battle for North Africa in World War II (New York: Public Affairs, 2017).

Tina L. Ligon and Christina Violeta Jones, “Let Freedom Ring. Honoring the 1963 March on Washington for Jobs and Freedom,” Rediscovering Black History (blog) (National Archives, August 20, 2013).

Phyllis Rose, Jazz Cleopatra: Josephine Baker in Her Time (New York: Doubleday, 1989).

Correction: An earlier version of this article misstated Baker’s birthplace, which is St. Louis, Missouri.


6. There are Celebrities Among Their Ranks

At first glance, a career in the spotlight would appear to appear to be the polar opposite of the covert work of espionage. However, there are some famous people who have worked as spies, both before and after they became famous.

Before her career in the kitchen, chef Julia Child worked as a typist, then research analyst for the US Office of Strategic Services (OSS), the US intelligence agency during WWII. She earned the “Emblem of Meritorious Civilian Service” for her work. Before becoming a US Supreme Court Justice, Arthur Goldberg also served in the OSS, where his work involved organizing European labor unions and dissident groups to resist the Nazis. Children’s author Roald Dahl earned a reputation as a ladies’ man during his undercover work with the British embassy in Washington D.C., as part of the British campaign to draw the US into WWII.

While, for obvious reasons, there are more spies who later became famous than celebrities who later became spies, there are still several famous people who also worked as secret agents. Jazz Age performer Josephine Baker used her travel schedule and position as a star to support the French Resistance during WWII. She reported on the identities of French Nazi supporters, conversations she overheard from German officers in her audiences, and even smuggled secret documents written in invisible ink on her music sheets.

US baseball catcher Moe Berg was known for being one of the smartest men to ever play the game. A Princeton graduate, Berg spoke 8 languages and had passed the bar before turning to baseball and joining the Washington Senators. Berg’s intelligence career began when he traveled to Japan as part of an all-star baseball exhibition tour. During his tour, he took home movies of Tokyo’s skyline and shipyards, which were reportedly used to help plan US bombing raids during WWII. After leaving baseball, Berg joined the OSS, where his work included parachuting into Yugoslavia to evaluate resistance groups and evaluating Nazi progress towards a nuclear weapon.


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