Comienza la batalla de Khe Sanh

Comienza la batalla de Khe Sanh

Una de las batallas más publicitadas y controvertidas de la guerra de Vietnam comienza en Khe Sanh, 14 millas por debajo de la DMZ y a seis millas de la frontera con Laos.

La base, que había sido un antiguo puesto de avanzada francés, incautada y activada por los marines de EE. UU. Un año antes, se usó como área de preparación para patrullas avanzadas y era un punto de lanzamiento potencial para futuras operaciones contempladas para cortar el sendero Ho Chi Minh en Laos. .

La batalla comenzó en esta fecha con un enérgico tiroteo en el que participaron el 3er Batallón, el 26 de Infantería de Marina y un batallón norvietnamita atrincherado entre dos colinas al noroeste de la base. Al día siguiente, las fuerzas norvietnamitas invadieron la aldea de Khe Sanh y la artillería de largo alcance norvietnamita abrió fuego contra la propia base, golpeando su principal depósito de municiones y detonando 1.500 toneladas de explosivos.

Un bombardeo incesante mantuvo a los defensores de los marines de Khe Sanh inmovilizados en sus trincheras y búnkeres. Debido a que la base tuvo que ser reabastecida por aire, el alto mando estadounidense se mostró reacio a poner más tropas y redactó un plan de batalla que pedía artillería masiva y ataques aéreos.

Durante el asedio de 66 días, los aviones estadounidenses, lanzando 5.000 bombas diarias, explotaron el equivalente a cinco bombas atómicas del tamaño de Hiroshima en el área. El relevo de Khe Sanh, llamado Operación Pegaso, comenzó a principios de abril cuando el 1 ° de Caballería (Aeromóvil) y un batallón de Vietnam del Sur se acercaron a la base desde el este y el sur, mientras los Marines empujaban hacia el oeste para reabrir la Ruta 9.

El asedio finalmente se levantó el 6 de abril cuando los soldados de caballería se unieron al 9º de Infantería de Marina al sur de la pista de aterrizaje de Khe Sanh. En un choque final una semana después, el 3.er Batallón, 26.º de Infantería de Marina expulsó a las fuerzas enemigas desde la colina 881 norte. El general William Westmoreland, comandante del Comando de Asistencia Militar de EE. UU. En Vietnam, sostuvo que Khe Sanh desempeñó un papel de bloqueo vital en el extremo occidental de la DMZ, y afirmó que si la base hubiera caído, las fuerzas norvietnamitas podrían haber flanqueado las defensas marinas a lo largo de la zona de amortiguamiento. zona.

Varias declaraciones en el periódico del Partido Comunista de Vietnam del Norte sugirieron que Hanoi vio la batalla como una oportunidad para volver a promulgar su famosa victoria en Dien Bien Phu, cuando los comunistas habían derrotado a los franceses en una batalla decisiva y culminante que puso fin a la guerra entre Francia y Francia. el Viet Minh.


Recuento de las bajas en la mortal batalla de Khe Sanh

Un infante de marina de los EE. UU. Vigila los cuerpos que esperan ser transportados cerca de Khe Sanh.

La batalla de Khe Sanh de 1968 fue la más larga, mortífera y controvertida de la guerra de Vietnam, y enfrentó a los marines estadounidenses y sus aliados contra el ejército norvietnamita. Ambos bandos han publicado historias oficiales de la batalla, y aunque estas historias coinciden en que la lucha tuvo lugar en Khe Sanh, no están de acuerdo en prácticamente todos los demás aspectos de la misma.

En una guerra no convencional sin las líneas del frente convencionales, las estadísticas se convirtieron en la medida más crítica del progreso. La estadística más controvertida en Vietnam fue el número de muertos en acción (KIA) reclamados por cada lado. Si una batalla contaba con una proporción de muertos suficientemente favorable, los comandantes estadounidenses declaraban la victoria, como lo hicieron después de Khe Sanh. Sin embargo, una mirada más cercana al recuento de cadáveres de Khe Sanh revela cualquier cosa menos una simple cuestión de números.

Khe Sanh es un pueblo ubicado cerca de la frontera con Laos y justo al sur de la Zona Desmilitarizada (DMZ) que separaba Vietnam del Norte y del Sur. Ya en 1962, el Comando Militar de los Estados Unidos en Vietnam (MACV) estableció un campamento de las Fuerzas Especiales del Ejército cerca de la aldea. Los estadounidenses querían una presencia militar allí para bloquear la infiltración de las fuerzas enemigas desde Laos, para proporcionar una base para lanzar patrullas a Laos para monitorear el Camino Ho Chi Minh y para servir como un ancla occidental para la defensa a lo largo de la DMZ.

En 1966, los Marines construyeron una base adyacente a la posición del Ejército y organizaron sus actividades de combate en torno a operaciones con nombre. A principios de 1967, la posición de la Infantería de Marina se reforzó a la fuerza del regimiento. El 20 de abril, comenzó la Operación Prairie IV, con intensos combates entre los marines y las fuerzas del NVA. Las siguientes operaciones se llamaron Crockett y Ardmore.

A partir de octubre de 1967, los comunistas aumentaron considerablemente sus fuerzas en el área de Khe Sanh hasta un total de dos divisiones de infantería, dos regimientos de artillería y un regimiento blindado. Estas fuerzas, incluidas las tropas de apoyo, ascendieron a un total de 20.000 a 30.000. También se reforzó la guarnición de la Infantería de Marina y el 1 de noviembre de 1967 comenzó la Operación Escocia. El sistema de notificación de siniestros del Cuerpo de Marines se basó en operaciones con nombre y no en ubicación geográfica. En consecuencia, y desconocida en ese momento, la Operación Escocia se convirtió en el punto de partida de la Batalla de Khe Sanh en términos de informes de bajas marinas.

A mediados de enero de 1968, unos 6.000 infantes de marina y tropas del ejército ocuparon la base de combate de Khe Sanh y sus posiciones circundantes. Khe Sanh estaba situado en la Ruta 9, la principal carretera de este a oeste. Sin embargo, debido a los puentes arrasados ​​y la intensa actividad enemiga, la única forma de que los estadounidenses llegaran a Khe Sanh era en helicóptero o avión.

Durante la oscuridad del 20 al 21 de enero, el NVA lanzó una serie de ataques coordinados contra posiciones estadounidenses. A las 03.30 horas, soldados del 6º Batallón del NVA, 2º Regimiento, División 325C, atacaron a los marines en la colina 861. Entre los marines muertos se encontraba el PFC Curtis Bugger, de 18 años. Aproximadamente dos horas después, un bombardeo de artillería del NVA golpeó el depósito principal de municiones en la base de combate Khe Sanh, matando a Lance Corp. Jerry Stenberg y otros marines. Aproximadamente a las 06.40 horas, el 7º batallón del 66º regimiento de la 304ª división del NVA atacó el cuartel general del distrito de Huong Hoa en la aldea de Khe Sanh. Esta lucha fue intensa e involucró a la milicia de Vietnam del Sur, así como a asesores de MACV del Ejército de los EE. UU. E infantes de marina adjuntos a un pelotón de la Compañía de Acción Combinada. Esa tarde, cuando se envió una fuerza de rescate a la aldea, el teniente coronel del ejército Joseph Seymoe y otros soldados murieron cuando su helicóptero fue atacado.

La monumental Batalla de Khe Sanh había comenzado, pero la fecha de inicio del 21 de enero es esencialmente arbitraria en términos de informes de bajas. Cinco infantes de marina murieron el 19 y 20 de enero, mientras se encontraban en patrullas de reconocimiento. La defensa marina de Khe Sanh, Operación Escocia, terminó oficialmente el 31 de marzo.

El 6 de abril, una noticia de primera plana en Los New York Times declaró que se había levantado el sitio de Khe Sanh. Según la historia oficial de la batalla del Cuerpo de Marines, el total de víctimas mortales de la Operación Escocia fue de "205 KIA amigos". Los infantes de marina registraron un recuento real de cadáveres de 1.602 NVA muertos, pero estimaron el total de muertos del NVA entre 10.000 y 15.000. Tiempo revista, en un artículo del 12 de abril de 1968 titulado "Victoria en Khe Sanh", informó el general William Westmoreland, comandante de las fuerzas estadounidenses en Vietnam, después de volar a Khe Sanh en helicóptero, declarando: "Llevamos 220 muertos en Khe Sanh y aproximadamente 800 heridos y evacuados. Según mi cuenta, el enemigo sufrió al menos 15.000 muertos en la zona ".

Como señaló el periodista Robert Pisor en su libro de 1982, El final de la línea: el asedio de Khe Sanh, ninguna otra batalla de toda la guerra produjo un recuento de muertos o una proporción de muertes mejor que la que afirmaron los estadounidenses en Khe Sanh. Westmoreland se hizo eco de este juicio en sus memorias y, utilizando exactamente las mismas cifras, llegó a la conclusión de que los norvietnamitas habían sufrido una derrota muy perjudicial y unilateral. El general de alto rango del Cuerpo de Marines Victor Krulak estuvo de acuerdo, y señaló el 13 de mayo que los marines habían derrotado a los norvietnamitas y "ganaron la batalla de Khe Sanh". Con el tiempo, estos personajes de KIA han sido aceptados por los historiadores. Produjeron una proporción de recuento de cadáveres en el rango entre 50: 1 y 75: 1. En comparación, según otro general del Ejército, una proporción de 10: 1 se consideró promedio y 25: 1 se consideró muy buena.

Pero Pisor también señaló que "205 es un número completamente falso". Uno tenía que cumplir con ciertos criterios antes de ser oficialmente considerado KIA en Khe Sanh. No era suficiente ser simplemente un militar estadounidense muerto en los combates allí durante el invierno y la primavera de 1967-68.

Solo los muertos en acción durante la Operación Escocia, que comenzó el 1 de noviembre de 1967 y terminó el 31 de marzo de 1968, se incluyeron en el recuento oficial de bajas. El 14 de enero, los infantes de marina de la Compañía B, 3er Batallón de Reconocimiento, se movían por la ladera norte de la colina 881 Norte, unas pocas millas al noroeste de la Base de Combate Khe Sanh. Cuando una granada propulsada por un cohete enemigo mató al segundo teniente Randall Yeary y al cabo Richard John, aunque estos marines murieron antes del comienzo del asedio, sus muertes se incluyeron en las estadísticas oficiales. El NVA usó Hill 881 North para lanzar cohetes de 122 mm contra los marines durante el asedio. El domingo de Pascua, 14 de abril, el 3er Batallón, 26º de Infantería de Marina (3/26), asaltó la colina 881 Norte para despejar las posiciones de fuego enemigas. La Compañía Lima finalmente se apoderó de la colina después de vencer determinada resistencia del NVA. A diferencia de los infantes de marina muertos en el mismo lugar en enero, desde que la Operación Escocia había terminado, los cuatro infantes de marina de la Compañía Lima que murieron en este ataque al Cerro 881 Norte fueron excluidos de las estadísticas oficiales.

Siete millas al oeste de Khe Sanh en la Ruta 9, y aproximadamente a la mitad de la frontera con Laos, se encontraba el campamento de las Fuerzas Especiales del Ejército de EE. UU. En Lang Vei. Khe Sanh había sido durante mucho tiempo responsable de la defensa de Lang Vei. Poco después de la medianoche del 7 de febrero, una gran fuerza del EVN, reforzada con tanques, atacó el campamento. Su misión era destruir las Fuerzas Especiales y sus aliados vietnamitas y tender una emboscada a los refuerzos procedentes de Khe Sanh. Los infantes de marina, temiendo una emboscada, no intentaron un alivio, y después de intensos combates, el campamento fue invadido. Diez soldados estadounidenses murieron y el resto logró escapar por la Ruta 9 hacia Khe Sanh. Esas 10 muertes también quedaron fuera de las estadísticas oficiales.

La presencia militar estadounidense en Khe Sanh consistió no solo en la Base de Combate Khe Sanh del Cuerpo de Marines, sino también en la Base de Operaciones Avanzada 3, Ejército de los EE. UU. (FOB-3). Muchas bajas estadounidenses fueron causadas por los 10.908 disparos de cohetes, artillería y morteros que los norvietnamitas dispararon contra la base y las posiciones de las colinas. Sin embargo, las muertes del ejército en FOB-3 tampoco se incluyeron en las estadísticas oficiales.

El área de responsabilidad táctica de la Operación Escocia (TAOR) se limitó al área alrededor de Khe Sanh a lo largo de la Ruta 9 en la provincia occidental de Quang Tri. El 6 de marzo, dos aviones de carga C-123 de la Fuerza Aérea de los EE. UU. Partieron de la base aérea de Da Nang en ruta a Khe Sanh. A las 15.30 horas comenzó a aterrizar el primer C-123, con 44 pasajeros y cinco tripulantes. Las ráfagas de artillería enemigas se estrellaron contra la pista. La torre de Khe Sanh ordenó al piloto que tomara una acción evasiva y diera la vuelta para otra aproximación. Mientras subía, el C-123 fue alcanzado por varias ráfagas de ametralladoras pesadas y disparos de rifle sin retroceso. El avión, pilotado por el teniente coronel Frederick J. Hampton, se estrelló en una enorme bola de fuego a unas pocas millas al este de Khe Sanh, matando a todos a bordo. Dado que los marines a bordo aún no oficialmente adscrito al 26º Regimiento de la Infantería de Marina, sus muertes no se incluyeron en el recuento oficial de Khe Sanh, ni las otras muertes asociadas con los accidentes aéreos. Si el avión hubiera sido derribado partiendo de Khe Sanh, se habrían contado las bajas.

Asediado, Khe Sanh solo podía ser reabastecido por aire. Por tanto, el MACV inició una operación para abrir la Ruta 9 al tráfico de vehículos. La Operación Pegasus, que comenzó el día después de que terminara Escocia, duró hasta el 15 de abril. La fuerza de Pegasus consistía en la 1ª División de Caballería del Ejército (Aeromóvil) más el 1º Regimiento de Infantería de Marina. Partiendo de Ca Lu, a 10 millas al este de Khe Sanh, Pegasus abrió la carretera, se unió a los marines en Khe Sanh y se enfrentó al NVA en el área circundante. Las bajas de la Operación Pegasus incluyeron 59 muertos del Ejército de EE. UU. Y 51 del Cuerpo de Marines. Ellos también quedaron fuera del recuento oficial de bajas de Khe Sanh.

El 15 de abril terminó la Operación Pegaso y comenzó la Operación Escocia II. Los infantes de marina en la base de combate de Khe Sanh salieron de su perímetro y comenzaron a atacar a los norvietnamitas en el área circundante. La 1.ª División de Caballería del Ejército (Aeromóvil), con más de 400 helicópteros bajo su control, llevó a cabo operaciones de aeronaves más profundamente en las áreas controladas por el enemigo. La lucha fue dura. Otros 413 infantes de marina murieron durante Escocia II a finales de junio de 1968. La operación Escocia II continuó hasta finales de año, lo que provocó la muerte de 72 infantes de marina más. Ninguna de las muertes asociadas con Escocia II se incluye en el recuento oficial. El historiador Ronald Spector, en el libro Después de Tet: el año más sangriento de Vietnam, señaló que las bajas estadounidenses en las 10 semanas posteriores al inicio de la Operación Pegaso fueron más del doble de las reportadas oficialmente durante el asedio.

También se omiten las muertes del personal de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, estimadas entre cinco y 20. La cifra oficial de 205 KIA solo representa muertes de marines en la Operación Scotland TAOR, es decir, marines muertos en las proximidades de la base de combate Khe Sanh durante el período comprendido entre el 1 de noviembre de 1967 y el 31 de marzo de 1968. Escocia era un 26º Regimiento de Infantería de Marina. operación, por lo que solo se contabilizaron las muertes de los infantes de marina asignados al regimiento y las unidades de apoyo adjuntas. Este período de tiempo no coincide particularmente con la lucha, sino que data de antes de que comenzara el asedio y termina antes de que terminara el asedio (y la lucha). Las distinciones entre las operaciones Escocia, Pegaso y Escocia II, aunque importantes desde la perspectiva del mando, no eran necesariamente evidentes para los marines individuales. Para ellos, la batalla comenzó cuando comenzaron los ataques norvietnamitas en enero. La lucha alrededor de Khe Sanh era continua. Por ejemplo, serví con una batería de mortero pesado de la Marina en Khe Sanh durante el asedio. Pero solo al verificar mi historial de servicio mientras escribía este artículo, se hizo evidente que había participado en las tres operaciones.

Tras un análisis más detallado, la figura oficial no retrata con precisión ni siquiera lo que pretende representar. Según Ray Stubbe, un capellán de la Marina de los Estados Unidos durante el asedio y desde entonces el historiador más importante de Khe Sanh, la cifra de 205 se toma solo de los registros del 26 ° Regimiento de la Infantería de Marina. Stubbe examinó las cronologías de mando del 1er y 2do batallón, 26o de Infantería de Marina, además de los informes posteriores a la acción del 3er Batallón, 26o de Infantería de Marina 1er Batallón, 9o Batallón de Infantería de Marina 1er Batallón, 13o de Infantería de Marina y más de una docena de otras unidades, todas presentes en Khe Sanh bajo el 26º control operativo de la Marina. Estas fuentes combinadas informan un total de 354 KIA. A diferencia de las cifras oficiales, la base de datos de Stubbe sobre las víctimas de Khe Sanh incluye nombres verificables y fechas de muerte.

El 19 de junio de 1968, comenzó otra operación en Khe Sanh, Operación Charlie, la evacuación final y destrucción de la Base de Combate de Khe Sanh. Los marines retiraron todo el material recuperable y destruyeron todo lo demás. El EVN continuó bombardeando la base y el 1 de julio lanzó un ataque de infantería del tamaño de una compañía contra su perímetro. Murieron dos marines. Las bajas del EVN fueron más de 200. La base se cerró oficialmente el 5 de julio. Los infantes de marina permanecieron en el área, realizando operaciones para recuperar los cuerpos de los infantes de marina muertos anteriormente. El 10 de julio, el soldado raso Robert Hernández de la Compañía A, 1er Batallón, 1er Marines, estaba al mando de una posición de ametralladora M-60 cuando recibió un impacto directo de los morteros del NVA. Hernández fue asesinado. Diez infantes de marina más y 89 NVA murieron durante este período. No se incluyeron en los recuentos oficiales de Khe Sanh.

El 11 de julio, los marines finalmente abandonaron Khe Sanh. Esta es la fecha de finalización de la batalla desde la perspectiva norvietnamita. La historia de la 304.a División del NVA señala que el "9 de julio de 1968, la bandera de liberación ondeaba desde el asta de la bandera en el aeródromo de Ta Con [Khe Sanh]". El 13 de julio de 1968, Ho Chi Minh envió un mensaje a los soldados de la Ruta 9 – Frente Khe Sanh afirmando “nuestra victoria en Khe Sanh”.

El campo de batalla de Khe Sanh fue considerablemente más extenso desde la perspectiva norvietnamita que desde la del Cuerpo de Marines de los Estados Unidos, tanto geográfica como cronológicamente. El puesto de mando principal del NVA estaba ubicado en Laos, en Sar Lit. Los límites del campo de batalla se extendían desde el este de Laos hacia el este a lo largo de ambos lados de la Ruta 9 en la provincia de Quang Tri, Vietnam, hasta la costa. Tomando una visión más amplia pero más realista, la campaña de Khe Sanh resultó en una cifra de muertos de personal militar estadounidense que se acercó a 1.000.

La estimación pública oficial de 10.000 a 15.000 KIA norvietnamitas contrasta con otra estimación realizada por el ejército estadounidense. El 5 de abril de 1968, MACV preparó un “Análisis de la batalla de Khe Sanh” para el general Westmoreland. El informe, originalmente clasificado como secreto, señaló que la inteligencia de muchas fuentes indicó de manera concluyente que los norvietnamitas habían planeado un ataque terrestre masivo contra la base. El ataque debía haber sido apoyado por armaduras y artillería. Sin embargo, debido a las graves pérdidas, el NVA abandonó su plan para un ataque terrestre masivo. Las pérdidas, que indican que el enemigo sufrió una derrota importante, se estimaron en 3.550 KIA infligidos por incendios lanzados (es decir, bombardeo aéreo y de artillería) y 2.000 KIA por acción terrestre, para un total estimado de 5.550 norvietnamitas muertos en acción hasta marzo 31.

Ray Stubbe ha publicado una traducción de la historia norvietnamita del asedio de Khe Sanh. Según esta historia, originalmente clasificada como secreta, las muertes en batalla de todas las unidades principales del EVN que participaron en toda la Autopista 9–

El Frente Khe Sanh del 20 de enero al 20 de julio de 1968 totalizó 2.469.

La advertencia frecuentemente citada de Ho Chi Minh a los franceses se aplica igualmente a los estadounidenses: "Puedes matar a diez de mis hombres por cada uno que yo mate a los tuyos, pero incluso con esas probabilidades, perderás y yo ganaré". El cálculo de Stubbe de que aproximadamente 1.000 estadounidenses murieron en el campo de batalla de Khe Sanh es especialmente convincente, dado que las cifras de Stubbe están acompañadas de nombres y fechas de muerte. Dado que la duración oficial de la batalla termina incluso antes de la terminación del asedio en sí, una definición más amplia del campo de batalla de Khe Sanh para incluir las Operaciones Escocia, Pegaso y Escocia II también parece razonable. Las estadísticas oficiales arrojan una proporción de KIA de entre 50: 1 y 75: 1 de muertes de vietnamitas del norte y militares estadounidenses. Las cifras de 5.500 NVA muertos y 1.000 muertos en EE. UU. Arrojan una proporción de 5,5: 1.

Es difícil respaldar la afirmación de una abrumadora victoria estadounidense en Khe Sanh basándose únicamente en las proporciones derivadas del recuento oficial de bajas. De hecho, ninguna de las partes obtuvo una contundente victoria. El EVN rodeó a Khe Sanh en un intento de obligar a los marines a salir de sus posiciones de combate, lo que facilitaría su participación y destrucción. Si eso fallaba, y lo hizo, esperaban atacar los refuerzos estadounidenses a lo largo de la Ruta 9 entre Khe Sanh y Laos.Las fuerzas de la Operación Pegasus, sin embargo, eran altamente móviles y no atacaron en masa por la Ruta 9 lo suficientemente al oeste de Khe Sanh para que el EVN, para entonces disperso, implementara su plan.

Los marines sabían que su retirada de Khe Sanh representaría una victoria propagandística para Hanoi. El 28 de junio, un portavoz comunista afirmó que los estadounidenses se habían visto obligados a retirarse y que Khe Sanh era la "derrota táctica y estratégica más grave" de Estados Unidos en la guerra. Fue la única vez que los estadounidenses abandonaron una importante base de combate debido a la presión del enemigo.

Estratégicamente, sin embargo, la retirada significó poco. La nueva base de anclaje se estableció en Ca Lu, a unas pocas millas por la Ruta 9 hacia el este. Las operaciones de combate móviles continuaron contra los norvietnamitas. Las fuerzas de reconocimiento estadounidenses continuaron monitoreando el Camino Ho Chi Minh. Los infantes de marina y sus aliados en Khe Sanh se enfrentaron a decenas de miles y mataron a miles de NVA durante un período de muchas semanas. De hecho, si las fuerzas enemigas no hubieran estado en Khe Sanh, podrían haberse unido al EVN y VC que ocuparon Hue, un objetivo estratégico mucho más importante. Los marines lucharon mucho, duro y bien en Khe Sanh, pero se sacrificaron en un número mucho mayor de lo que han reconocido las fuentes oficiales.

El veterano de Marine Khe Sanh, Peter Brush, es Vietnam Editor de reseñas de libros de la revista. Para obtener más información, consulte: Valle de la decisión: el asedio de Khe Sanh, por John Prados y Ray W. Stubbe y la historia oficial del Cuerpo de Marines, La batalla por Khe Sanh, por Moyers S. Shore II.

Este artículo fue escrito por Peter Brush y publicado originalmente en la edición de junio de 2007 de Vietnam Revista. Para obtener más artículos excelentes, suscríbase a Vietnam revista hoy!


La primera batalla de Khe Sahn

Como el sargento Donald E. Harper Jr. dirigió a su escuadrón por una pequeña elevación durante una patrulla de rutina justo al oeste de la pista de aterrizaje que servía al campamento base de la Infantería de Marina en Khe Sanh, 50 soldados regulares del ejército de Vietnam del Norte atacaron la unidad con fuego de armas pequeñas, matando un estadounidense e hiriendo a otro. Harper retrocedió y solicitó apoyo de artillería. Después de varios bombardeos de artillería y dos asaltos terrestres, los marines finalmente tomaron la altura con fuertes combates cuerpo a cuerpo. Los infantes de marina, cuyas pérdidas totales para el día fueron un muerto y 11 heridos, encontraron nueve cadáveres enemigos, un mortero de 82 mm, municiones de mortero y equipo de búsqueda de alcance en el montículo.

Esa batalla librada el 25 de febrero de 1967 por el escuadrón de Harper, del 2. ° Pelotón, Compañía Bravo, 1. ° Batallón, 9. ° Regimiento de la Infantería de Marina, 3. ° División de la Infantería de Marina, resultó ser un presagio de batallas aún más mortales.

La aldea de Khe Sanh, en la provincia occidental de Quang Tri, estaba a unas 15 millas por debajo de la Zona Desmilitarizada que separa Vietnam del Norte y del Sur. Una base de combate de la Marina a aproximadamente 1 milla al norte de la aldea se encontraba a horcajadas sobre la autopista 9, una carretera de este a oeste que conduce a Laos. El EVN estuvo activo en la región, lo que proporcionó rutas valiosas para infiltrarse en Vietnam del Sur. Los senderos que cruzaban las colinas y las montañas bajas estaban cubiertos por un dosel de la jungla de hasta 60 pies de altura, mientras que los caminos más bajos estaban ocultos por una densa hierba de elefante y matorrales de bambú. Las tres rutas principales a Khe Sanh estaban dominadas por la montaña Dong Tri de 3,330 pies, el terreno más alto de la zona, y las colinas 861, 881 norte y 881 sur. Esa área, al noroeste de la base de la Infantería de Marina, estaba sembrada de búnkeres bien escondidos y posiciones de combate atrincheradas que el EVN usaba para proteger las áreas de concentración de tropas y asegurar los alijos de suministros.

Después de los combates de finales de febrero, la 3.ª División de Infantería de Marina reforzó las unidades en el área de Khe Sanh. El 7 de marzo la división reforzó a la Compañía Bravo, dirigida por el Capitán Michael W. Sayers, con tropas de la Compañía Echo, 2º Batallón, 9º Marines, al mando del Capitán William B. Terrill. Los infantes de marina aumentaron sus patrullas con especial énfasis en las colinas 861 y 881 mientras intentaban evitar que el EVN colocara artillería y morteros lo suficientemente cerca de la base de Khe Sanh como para amenazarla.

El 16 de marzo, el 1er pelotón en compañía de Terrill regresaba de una misión nocturna en la colina 861 después de buscar sin éxito oportunidades para tender una emboscada al EVN y fue emboscado a las 10 a. M. El pelotón, dirigido por el sargento Donald Lord, fue alcanzado por un intenso fuego cruzado en un Sendero bordeado de bambú. Después de un tiroteo de 15 minutos, los tres escuadrones del pelotón expulsaron al enemigo y luego regresaron para evacuar a un infante de marina muerto y cinco heridos. Volvieron a ser objeto de un intenso fuego. Esta vez el recuento de bajas fue de seis muertos, cuatro heridos y uno desaparecido.

Durante el tiroteo, Lord había pedido fuego de artillería, pero el NVA aún se negaba a retirarse. La asediada unidad llegó a la ayuda de dos escuadrones del segundo pelotón en la compañía Bravo de Sayers, bajo el mando del segundo teniente Gatlin J. Howell, que había estado operando aproximadamente a media milla al este de la colina 861. “Estábamos terminando un nueve- barrida de día en el área cuando escuchamos un tiroteo en lo alto de la colina 861, y se nos ordenó reforzar el pelotón en la pelea ”, recordó Kenneth Price, un médico del 2º Pelotón.

Los ataques aéreos sacaron al NVA de la cima de la colina y ambas unidades estadounidenses ocuparon la cima. Encontraron a 11 enemigos muertos por los tiroteos y los ataques aéreos. Los infantes de marina despejaron una zona de aterrizaje en la cima del 861 para una evacuación en helicóptero de sus víctimas, pero el hostigamiento del enemigo continuó durante las siguientes horas. "Después de llegar a la cima de la colina 861, nos encontramos bajo un fuerte ataque de mortero enemigo", dijo Price. Uno de los ataques mató al sargento Harper, cuyo escuadrón había sido el primero en enfrentarse al NVA solo unas semanas antes, dijo el ex médico en una publicación en la página web del Vietnam Veterans Memorial para Harper.

El segundo pelotón de Terrill y Echo fueron transportados a la zona de aterrizaje en helicóptero y pasaron los dos días siguientes en un barrido infructuoso del área al norte y al oeste de la colina. El NVA se había escabullido. La acción del 16 de marzo costó a los estadounidenses 20 muertos y 59 heridos, casi todos de la compañía de Terrill. La última de las bajas estadounidenses finalmente se levantó de la colina 861 el 17 de marzo.

En las semanas siguientes, la base de Khe Sanh, con Sayers a cargo, recibió refuerzos de bienvenida en forma de una sección de tanques, algunos vehículos de combate blindados Ontos, cada uno con seis rifles sin retroceso de 106 mm, y algunos camiones blindados con cañones de 40 mm o .50 -Ametralladoras de calibre. El apoyo de artillería fue proporcionado por la Batería F, 2. ° Batallón, 12. ° Regimiento de la Infantería de Marina, 3. ° División de Infantería de Marina, con una combinación de obuses de 155 mm y morteros de 4,2 pulgadas. Para compensar estas ganancias, la compañía de Terrill se fue el 27 de marzo. A principios de abril, el comando de Sayers sumaba menos de 1,000 hombres.

Las pérdidas de combate en febrero y marzo de 1967 fueron el preludio de la "Primera Batalla de Khe Sanh", una de las batallas más duras de la Guerra de Vietnam, que comenzó el 24 de abril.

Esa mañana, el segundo pelotón del segundo teniente Thomas G. King en la compañía de Sayers se trasladó a la colina 700, un poco al sur de la colina 861, y colocó morteros para proporcionar apoyo de artillería para un barrido que los pelotones primero y tercero estaban realizando al norte de la colina 861 para ver si las tropas enemigas estaban en las cuevas cercanas que el 1er Pelotón había encontrado el día anterior. Cinco hombres del equipo de morteros del 2º Pelotón se dirigieron a la colina 861 para establecer un punto de observación en la cima, desde donde podían dirigir la artillería disparada desde la colina 700. Durante la subida fueron emboscados y cuatro murieron.

Los marines arrojan humo para guiar los ataques aéreos cerca de Khe Sanh en febrero de 1967 y luego se apresuran a ponerse a cubierto. (Foto AP / Joe Holloway)

Los disparos en la colina 861 llevaron a King a enviar un escuadrón para hacer contacto con el equipo de observación de morteros. Ellos también fueron atacados salvajemente con armas pequeñas y regresaron a la colina 700, donde los morteros de King, junto con la artillería en la base de Khe Sanh, bombardearon el NVA en la colina 861. Luego, los marines regresaron y recuperaron dos de los cuerpos. Los otros dos no se pudieron encontrar.

El Capitán Sayers, que había abandonado la base de Khe Sanh, acompañado por un pelotón de seguridad, se unió a King en la Colina 700 y ordenó a los pelotones 1º y 3º que se movieran hacia el sureste a través de la Colina 861 y atacaran al NVA por la retaguardia. Los dos pelotones empezaron a avanzar, pero pronto fueron alcanzados por cinco proyectiles de mortero de 82 mm y un fuerte fuego a su derecha, lo que los obligó a retroceder. Los pelotones 1º y 3º cavaron para pasar la noche en la base de la colina 861. Sayers, su pelotón de seguridad y el 2º pelotón regresaron al campamento base.

La acción inicial de la Batalla de Khe Sanh costó a los Marines 12 muertos, 17 heridos y dos desaparecidos. Se sabe que cinco EVN murieron.

Los infantes de marina supusieron a partir de los enfrentamientos del 24 de abril que el enemigo se estaba posicionando en las colinas para prepararse para un ataque total contra la base de Khe Sanh. Para contrarrestar el esperado asalto del EVN, el cuartel general de la III Fuerza Anfibia de la Marina en Da Nang envió elementos del 3.er Regimiento de la Infantería de Marina, 3.a División de Infantería de Marina, a Khe Sanh el 25 de abril. El comandante del regimiento, el coronel John P. Lanigan ordenó al teniente coronel Gary Wilder, jefe del 3.er Batallón del regimiento, para llevar su unidad a la Colina 861.

La unidad líder de Wilder, Kilo Company, bajo el mando del capitán Bayliss L. Spivey Jr., trasladó dos pelotones colina arriba. El 1er Pelotón fue bombardeado con fuego de una compañía del NVA protegida por búnkeres y sostenida por morteros. La espesa vegetación dificultaba a los marines detectar y contrarrestar el fuego enemigo procedente de las posiciones fortificadas ocultas por expertos. A medida que se acercaba la oscuridad, el 1er pelotón había avanzado solo unas 200 yardas, mientras que el 2º pelotón también encontró una feroz resistencia y avanzó poco. Todo el mando de Spivey se apresuró a pasar la noche.

Ese mismo día, Sayers y el segundo pelotón de su compañía habían salido de Khe Sanh en helicóptero, se reunieron con los hombres en la base de la colina 861 y trataron de evacuar a los heridos. Pero la densa niebla y las ráfagas de mortero que se acercaban obstaculizaron los aterrizajes de helicópteros y los esfuerzos para transportar a algunos de los heridos y muertos a pie. La Compañía Bravo avanzó poco y los tres pelotones pasaron otra noche en el campo.

El 26 de abril, el NVA golpeó el puesto de mando del batallón de Wilder debajo de la colina 861 con más de 200 ráfagas de mortero de 82 mm disparadas desde la ladera este de la colina 881 sur. El enemigo también disparó 100 obuses de mortero y rifles sin retroceso contra la base de Khe Sanh, aunque la mayoría alcanzó fuera del recinto.

Durante la mañana, la Compañía Kilo del 3er Marines del Capitán Spivey falló en un segundo intento de escalar la colina 861 y quedaron inmovilizados justo debajo de la colina. Wilder envió al recién llegado Capitán Jerrald E. Giles y su Compañía Kilo del 9º Marines para ayudar a Spivey. Giles ayudó a proporcionar fuego de cobertura que permitió a Spivey retirarse.

Mientras tanto, la compañía de Sayers, que intentaba conectarse con Wilder en el puesto de mando del batallón, fue emboscada y sufrió tantas bajas que no pudo avanzar ni retroceder. Sayers estaba entre los heridos. Esa noche su unidad estuvo en peligro de ser invadida y sobrevivió solo porque la Batería F en Khe Sanh colocó `` un anillo de acero '', como lo describió Sayers, alrededor de la posición de la compañía, y el enemigo no se atrevió a intentar penetrarlo. Los hombres de Giles fueron enviados nuevamente en ayuda de sus compañeros marines y ayudaron a Sayers a llevar lo que quedaba de su maltrecha compañía al puesto de Wilder la mañana del 27 de abril.

Para proporcionar más hombres para la defensa de la base de Khe Sanh, el 2do Batallón del Teniente Coronel Earl R. Delong, 3er Marines, fue trasladado en helicóptero desde un área al norte de la ciudad de Hue a Khe Sanh, donde entró en el campamento al este del batallón de Wilder durante la noche. del 26 de abril. Además, la Batería B, 1er Batallón, 12º de Infantería de Marina, llegó a Khe Sanh el día 27. Durante la mayor parte de ese día y el siguiente, la artillería de la Infantería de Marina y el Ejército vertió 2.070 proyectiles de artillería sobre la colina 861, mientras que los ataques aéreos arrojaron 260 toneladas de artillería para ablandar al enemigo en la altura al destruir sus búnkeres ocultos y sólidamente construidos.

A última hora de la tarde del 28 de abril, los marines se prepararon para un asalto de dos batallones en Hill 861, Hill 881 South y Hill 881 North, en ese orden.

El batallón de Delong cargó contra Hill 861 con dos compañías al frente, pero los marines no encontraron oposición cuando ganaron la cresta. El bombardeo aéreo y de artillería había obligado al EVN a abandonar la posición y los 25 bunkers y 400 trincheras que la defendían.

Onc e Hill 861 estaba asegurada, la Compañía Mike del batallón de Wilder avanzó por el flanco occidental de Delong desde Khe Sanh. Al día siguiente, los hombres de Wilder capturaron una pequeña colina a media milla al noreste de Hill 881 South. Un ataque nocturno del EVN fue interrumpido por fuego de artillería.

Al amanecer del 30 de abril, Wilder se preparó para atacar Hill 881 South, mientras que Delong se movió hacia Hill 881 North para asegurar el flanco derecho de Wilder y encontrar un sitio para asaltar la colina. Se desató un feroz tiroteo entre el batallón de la compañía hotelera de Delong y dos pelotones del NVA escondidos en un complejo de búnkeres cerca de la cima. Nueve infantes de marina murieron y 43 resultaron heridos durante los combates cuerpo a cuerpo.

Más tarde esa tarde, después de un intenso bombardeo de artillería estadounidense seguido del prolongado combate de un asalto terrestre, los marines finalmente sacaron a los soldados del NVA de sus búnkeres.

"No había forma de sacarlos [de los búnkeres] ... a menos que los sacara después de que estuvieran muertos", dijo el sargento. Ruben Santos de Golf Company en el batallón de Delong le dijo a un periodista después de la batalla.

El batallón de Wilder también se topó con un enemigo atrincherado en su ataque el mismo día en Hill 881 South. Los McDonnell F-4 Phantom II lanzaron toneladas de bombas en la colina antes de que los marines comenzaran su ascenso. El EVN los golpeó con armas automáticas disparadas desde búnkeres ocultos y francotiradores en los árboles. Incapaces de avanzar o de retirarse, debido a que las posiciones del EVN pasaban por alto en el camino hacia arriba, los marines intercambiaron disparos con el enemigo durante varias horas antes de que pudieran retroceder montaña abajo con la ayuda de los cañones de un helicóptero Huey. Perdieron 43 muertos y 109 heridos. El enemigo sufrió 163 muertos.

Una ametralladora M60 en Hill 881 North es disparada contra el enemigo en mayo de 1967. (Foto AP)

A principios A la luz del 1 de mayo, los marines cubrieron las colinas 881 norte y 881 sur con 325 toneladas de bombas y proyectiles de artillería. Los bombardeos y los ataques aéreos hicieron que un pelotón del NVA saliera disparado de sus búnkeres, solo para ser derribado al aire libre por aviones estadounidenses. Aproximadamente 140 soldados enemigos murieron de esa manera.

Al día siguiente, el batallón de Wilder tomó fácilmente el control de Hill 881 South después de que el NVA se retiró del sitio, donde había construido 250 búnkeres cubiertos de troncos y tierra. Mientras tanto, los hombres de Delong avanzaron colina arriba 881 Norte con Golf Company atacando desde el este y Echo Company desde el sur. En reserva estaba la Compañía Hotelera. Después de dos ataques apoyados por artillería, Golf se acercó a la cima bajo un intenso fuego de mortero. Echo luchaba por abrirse camino hasta la cima hasta que una tormenta con fuertes lluvias y vientos de 40 mph obligó a Delong a suspender el asalto y retirarse para pasar la noche.

Dos compañías del NVA contraatacaron al amparo de la oscuridad la mañana del 3 de mayo, atacando el lado noreste del flanco de Delong en Hill 881 North. En un combate cuerpo a cuerpo, las tropas enemigas penetraron las líneas de la Compañía Echo y volvieron a ocupar algunos búnkeres en medio de la posición de los Marines.

Los estadounidenses, armando destacamentos de ingenieros y fusileros, detuvieron el ataque con la ayuda de cañoneras, artillería y aviones de combate, pero no pudieron sacar a los intrusos de su posición. Una segunda oleada de 200 norvietnamitas parecía estar avanzando hacia Echo desde el oeste, pero fueron detenidos por disparos de rifle sin retroceso de 106 mm de los hombres de Wilder encaramados en la colina 881 sur.

Durante la mañana del 4 de mayo, los hombres de Delong capturaron búnkeres ocupados por el EVN después de salvajes combates cuerpo a cuerpo que resultaron en la muerte de 27 infantes de marina y 84 heridos más. Los soldados del NVA lucharon hasta casi el último hombre con 137 muertos y tres prisioneros.

El 5 de mayo, los hombres de Delong estaban listos para tomar la cima de Hill 881 North. Después de bombardear la colina con fuego de artillería, las compañías Echo y Foxtrot comenzaron alrededor de las 9 a.m. La resistencia enemiga obligó a esas unidades a retroceder, pero aviones y artillería amigos trabajaron la colina con concentraciones masivas de bombas y proyectiles. Las compañías Foxtrot y Golf atacaron una vez más y, al encontrar solo disparos de francotiradores, tomaron la cumbre justo antes de las 3 p.m. Con ese éxito, los infantes de marina comandaron el terreno elevado que rodeaba Khe Sanh.

Los cuerpos de las peleas de montaña están preparados para su transporte el 6 de mayo de 1967. (Foto AP)

Para la siguiente Durante tres días, los marines tuvieron poco contacto con el NVA y luego vieron a la División 325C retirarse hacia Vietnam del Norte y Laos. Dos pelotones de la Compañía Foxtrot en el batallón de Delong se enredaron con equipos de retaguardia de la división comunista el 9 de mayo, mientras exploraban la colina 776 a unas pocas millas al noroeste de la colina 881 norte. Echo Company se unió a la lucha y, finalmente, después de un duelo de 30 minutos, el EVN comenzó a retirarse. El poder aéreo y la artillería de los marines, que irrumpieron en las filas enemigas, convirtieron una retirada ordenada en una derrota. Cuando terminó la pelea, 24 infantes de marina estaban muertos y 19 heridos. Treinta y un soldados del NVA perdieron la vida.

La acción del 9 de mayo fue el último gran encuentro de la primera batalla de 16 días de Khe Sanh. Aunque agresivos asaltos terrestres habían tomado las colinas en una batalla convencional que enfrentó a los marines contra un enemigo bien atrincherado, mucho crédito también fue para la artillería y las armas de apoyo aéreo por abrumar a la resistencia enemiga.

Las batallas en las colinas alrededor de Khe Sanh costaron a los marines 155 muertos y 425 heridos, en comparación con una pérdida de 940 muertos por el EVN, en su mayoría del 18º Regimiento de la División 325C. Después de la batalla, los infantes de marina con base en Khe Sanh patrullaron las colinas pero no mantuvieron una presencia de tiempo completo allí.

A fines de 1967, el NVA una vez más comenzó a reunir sus fuerzas en las colinas de Khe Sanh y comenzó un asedio de la base de la Marina el 21 de enero de 1968. La base permaneció asediada hasta el 8 de abril, cuando los refuerzos finalmente forzaron al Norte. Vietnamita para retirarse. V

Arnold Blumberg, un abogado en Baltimore, sirvió en la Reserva del Ejército, 1968-74, terminando su mandato como sargento de personal en una compañía de mantenimiento. El escribe sobre temas militares para publicaciones de historia.

Publicado por primera vez en Revista Vietnam y n. ° 8217 Número de agosto de 2016.


En enero de 1966, el Ejército Popular de Vietnam (PAVN) atacó la base con morteros de 120 mm y la inteligencia indicó que se estaba produciendo una acumulación de PAVN alrededor de la base. En marzo, el MACV ordenó a la III Fuerza Anfibia de la Marina (III MAF) que planificara una operación de seguridad de un batallón alrededor de la base. El 27 de marzo, el comandante de la 3ª División de Infantería de Marina MG Wood B. Kyle ordenó al 4º Regimiento de Infantería de Marina en la Base de Combate de Phu Bai que desplegara el 1º Batallón, el 1º de Infantería de Marina y las baterías de artillería y mortero de apoyo a Khe Sanh. 1/1 El comandante de los infantes de marina, el teniente coronel Van D. Bell voló a Khe Sanh para planificar su despliegue y encontró que las Fuerzas Especiales estaban nerviosas y dejaron todas las patrullas fuera del perímetro a las fuerzas de Nùng. El 3 de abril se emitió la orden operativa para la Operación Virginia, que comenzaría el 5 de abril. El 4 de abril aterrizó una unidad de avanzada en Khe Sanh, pero la llegada del resto de la fuerza se retrasó por el mal tiempo y los efectos del Levantamiento Budista y no fue hasta el 18 de abril que VMGR-152 Lockheed Martin KC-130s pudieron completar el despliegue. El plan requería barridos secuenciales al noreste, noroeste y luego al suroeste de la base.El 19 de abril, los helicópteros HMM-163 aterrizaron la unidad del cuartel general y la Compañía C en una posición de bloqueo 6 km al norte de la base y luego aterrizaron las Compañías A y B 9 km más al este, las Compañías A y B luego se dirigieron hacia el oeste sin encontrar PAVN y se unieron con Compañía C el 21 de abril y la fuerza luego regresó a la base. Las patrullas de reconocimiento del sector noroeste indicaron que no había presencia de PAVN, por lo que se canceló la segunda fase de la operación. El III MAF luego ordenó a los Marines 1/1 que marcharan hacia el este a lo largo de la Ruta 9, que había estado cerrada durante varios años para determinar si había alguna acumulación de PAVN al sur de la DMZ. La unidad de artillería se trasladó a Ca Lu para cubrir la Ruta 9 y el 1 de mayo los Marines 1/1 completaron la marcha de 30 millas (48 km) desde la base hasta Cam Lộ sin encontrar PAVN. [1]

Los combates comenzaron allí a fines de abril de 1967 con las peleas en las colinas, que luego se expandieron a la Batalla de Khe Sanh de 1968. Los comandantes estadounidenses esperaban que la PAVN intentara repetir su famosa victoria en la Batalla de Dien Bien Phu, lo que permitiría a Estados Unidos ejercer un enorme poder aéreo. Boeing B-52 Stratofortresses solos arrojó más de 75.000 toneladas de bombas en las Divisiones 304 y 325 de PAVN que invaden la base de combate en trincheras.

El 1 de abril de 1968, la 1.a División de Caballería del Ejército de los EE. UU. Lanzó la Operación Niágara para romper el asedio de la base. Las tres brigadas de la 1.ª Caballería participaron en esta vasta operación de vehículos aéreos, junto con un empuje de blindaje de los marines. [2]

La defensa de Khe Sanh atrajo la atención internacional y se consideró la fase culminante de la Ofensiva Tet. El 5 de julio de 1968, la base de combate fue abandonada, el Ejército de los Estados Unidos citó la vulnerabilidad de la base para atrincherarse en posiciones de artillería enemiga en Laos neutral y la llegada de importantes fuerzas de aeronaves en el I Cuerpo (1ra División de Caballería y 101 División Aerotransportada). Sin embargo, el cierre permitió a la 3.ª División de Infantería de Marina realizar operaciones móviles a lo largo de la DMZ.

En 1971, Khe Sanh fue reactivado por el ejército de los EE. UU. (Operación Dewey Canyon II) para apoyar la Operación Lam Son 719, la invasión de Laos por parte de Vietnam del Sur. Fue abandonado nuevamente a principios de abril de 1971. [3] [4] En la noche del 23 de marzo, un ataque de zapadores de PAVN en Khe Sanh resultó en 3 estadounidenses muertos y varios aviones y 2 depósitos de municiones destruidos, las pérdidas de PAVN fueron 14 muertos y 1 capturado. . [5]

El 27 de enero de 1972, un helicóptero de combate Lockheed AC-130 de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos fue derribado por un misil PAVN SA-2 sobre la base. [6] En marzo de 1973, la inteligencia estadounidense informó que la PAVN había reconstruido la pista de aterrizaje en Khe Sanh y la estaba utilizando para vuelos de mensajería hacia el sur.

La base de combate de Khe Sanh se puede visitar todos los días como parte de los recorridos que comienzan en Huế. La mayor parte de la base es ahora [ ¿Cuándo? ] cubierto de vegetación silvestre o de plantas de café y banano. En un pequeño museo sobre la base se muestran fotografías y armas históricas. Además, son visibles un C-130, Boeing CH-47 Chinook, Bell UH-1 Iroquois, artillería y blindaje, búnkeres restaurados y partes de la pista de aterrizaje.


La batalla de Khe Sanh, 21 de enero - 8 de abril de 1968

La base de combate de Khe Sanh, construida en la cima de una colina ubicada a 10 km de la frontera con Laos, era la más occidental de una línea de defensas aliadas al sur de la DMZ diseñada para evitar la infiltración comunista en Vietnam del Sur. En 1968, la base de combate de Khe Sanh estaba ocupada por 3000 marines estadounidenses de la 3.ª División de Infantería de Marina. Mientras que otros 3000 infantes de marina estaban estacionados en cuatro posiciones cercanas en la cima de la colina que rodeaban la base. Estas posiciones habían sido objeto de intensos combates durante 1967. Ese combate había demostrado una considerable acumulación de enemigos en la zona. Incitó al general William Westmoreland a creer que Khe Sanh era defendible incluso frente a un fuerte asedio enemigo. Esto fue especialmente importante dado que albergaba una pista capaz de aterrizar C-130.

Un ejército M107 de 175 mm en Camp Carroll proporciona apoyo de fuego para las fuerzas terrestres. Por el Centro de Educación y Herencia del Ejército de los Estados Unidos. La imagen es de dominio público a través de Wikimedia.com

Las fuerzas norvietnamitas lanzan su ataque

Como parte de su planificación para la Ofensiva Tet, las fuerzas norvietnamitas comenzaron a fluir hacia el área alrededor de Khe Sanh en noviembre de 1967. Finalmente totalizaron hasta 40.000 soldados. La mayoría eran de la 325ª División y la 320ª División, cortando el contacto terrestre de Estados Unidos con los Marines en Khe Sanh. Los planificadores comunistas, liderados por el general Vo Nguyen Giap, esperaban al atacar a Khe Sanh atraer la atención estadounidense de las ciudades de Vietnam del Sur. Sintieron que estos eran los verdaderos objetivos de la próxima Ofensiva Tet. El 21 de enero de 1967, las fuerzas norvietnamitas atacaron simultáneamente dos de las posiciones periféricas de la cima de la colina de los marines estadounidenses. Lanzaron un ataque de artillería masivo en la base de combate de Khe Sanh, abriendo el asedio.

Temiendo una derrota que recuerde a los franceses en Dien Bien Phu en 1954, el presidente Lyndon Johnson siguió de cerca los combates. Continuó recibiendo informes cada hora e incluso construyó una maqueta de Khe Sanh en el sótano de la Casa Blanca. Esperaba atraer a las fuerzas norvietnamitas a lo que podría resultar una batalla culminante. Westmoreland ordenó a los marines estadounidenses que se mantuvieran firmes y lanzó la Operación Niágara. Esta fue una serie de bombardeos sobre las concentraciones de tropas norvietnamitas alrededor de Khe Sanh.

Los bombarderos tácticos volaron más de 16.000 salidas en defensa de los marines estadounidenses. Entregaron más de 31.000 toneladas de bombas. Mientras que los ataques de B-52 Arc Light lanzaron casi 60,000 toneladas de bombas. Esto convirtió a la Operación Niágara en una de las campañas de bombardeo más pesadas en la historia de la guerra.

Los norvietnamitas se acercan a Khe Sanh

A principios de febrero de 1968, mientras la ofensiva Tet se extendía por todo Vietnam del Sur, se intensificaron los combates alrededor de la base de combate.

La ofensiva aérea estratégica en Khe Sanh. Imagen tomada del libro American Battles and Campaigns

El 7 de febrero, un asalto norvietnamita en el que participaron 12 tanques invadió el campamento de las fuerzas especiales en Lang Vei, al oeste de Khe Sanh en la ruta 9. También se produjeron amargos enfrentamientos en los puestos de avanzada de la Marina que rodeaban a Khe Sanh, y la colina 861 fue invadida a mediados de Febrero. A fines de febrero, el bombardeo de artillería norvietnamita sobre la base de combate se fortaleció. El 29 de febrero, elementos de la 304.a División de Vietnam del Norte asaltaron la base, pero fueron expulsados ​​con grandes pérdidas. Bajo una fuerte presión desde el aire y con el fracaso de la ofensiva Tet más amplia, las fuerzas norvietnamitas comenzaron a retirarse del área de Khe Sanh a principios de marzo.

A principios de abril, las fuerzas estadounidenses en la Operación Pegasus reabrieron las comunicaciones terrestres con Khe Sanh y el asedio terminó. Durante los combates, los infantes de marina perdieron 205 muertos y 1600 heridos. Luego, otros 97 estadounidenses y 33 vietnamitas del sur murieron en los esfuerzos de ayuda. Los norvietnamitas perdieron hasta 15.000 bajas durante el asedio de Khe Sanh.

Dr. Chris McNab es el editor de AMERICAN BATTLES & amp CAMPAIGNS: A Chronicle, desde 1622 hasta el presente y es un especialista experimentado en técnicas de supervivencia urbana y en la naturaleza. Ha publicado más de 20 libros, entre ellos: How to Survive Anything, Anywhere. Una enciclopedia de técnicas de supervivencia civiles y militares para todos los entornos. Técnicas de resistencia de las fuerzas especiales, Manual de supervivencia de primeros auxilios y Manual de supervivencia urbana.


Comienza la batalla de Khe Sanh

La Batalla de Khe Sanh se llevó a cabo en la provincia noroccidental de Quang Tri, República de Vietnam (Vietnam del Sur), entre el 21 de enero y el 8 de abril de 1968 durante la Guerra de Vietnam.

Los combatientes eran elementos de la III Fuerza Anfibia Marina de los Estados Unidos (EE. UU.) (III MAF), elementos del Ejército de Vietnam del Sur de la República de Vietnam (ARVN) y de dos a tres elementos del tamaño de una división del Ejército Popular de Vietnam (PAVN). ). El comando estadounidense en Vietnam del Sur le dio a la defensa de la base el sobrenombre de Operación Escocia.

El comando estadounidense en Saigón inicialmente creyó que las operaciones de combate alrededor de Khe Sanh durante el verano de 1967 eran solo parte de una serie de ofensivas menores de Vietnam del Norte en las regiones fronterizas. Esa evaluación se modificó cuando se descubrió que PAVN estaba moviendo fuerzas importantes hacia el área durante el otoño y el invierno. Se produjo una acumulación de fuerzas de la Marina y las acciones alrededor de Khe Sanh comenzaron cuando la base de la Marina fue aislada. Durante una serie de acciones desesperadas que duraron 77 días, la base de combate Khe Sanh (KSCB) y los puestos de avanzada en la cima de la colina a su alrededor fueron objeto de constantes ataques terrestres, de artillería, morteros y cohetes de Vietnam del Norte.

Durante la batalla, la Fuerza Aérea de los EE. UU. Lanzó una campaña masiva de bombardeos aéreos (Operación Niágara) para apoyar a la base de la Infantería de Marina. Esta campaña utilizó los últimos avances tecnológicos con el fin de localizar las fuerzas de PAVN para apuntar. El esfuerzo logístico para apoyar a la KSCB, una vez aislada por tierra, exigió la implementación de otras innovaciones tácticas para mantener abastecidos a los Marines.

En marzo de 1968, una expedición de socorro por tierra (Operación Pegaso) fue lanzada por una fuerza de tarea combinada de la Marina / Ejército / Vietnam del Sur que finalmente se abrió paso hasta la Infantería de Marina en Khe Sanh. La batalla en sí fue una victoria táctica para los marines, pero la batalla no tuvo claras implicaciones estratégicas.

¿Fue una distracción o un intento serio de apoderarse de la base de combate? El general Westmoreland estaba convencido de que no era una distracción. Por el contrario, dada la existencia de una gran acumulación de fuerzas de PAVN en las cercanías de Khe Sanh y la DMZ, Westmoreland consideró que sería mucho más lógico que los comunistas llevaran a cabo ataques de distracción en otras partes de Vietnam "mientras se concentraban en crear algo como Dien Bien Phu en Khe Sanh y apoderándose de las dos provincias del norte [de Vietnam del Sur] ". 18 El oficial de inteligencia de Westmoreland, el general Philip Davidson, califica la noción de que Giap veía a Khe Sanh como una desviación estratégica para cubrir sus ataques contra las ciudades del sur Vietnam durante el Tet un "mito. Sin base fáctica".


Contenido

El pueblo de Khe Sanh era la sede del gobierno del distrito de Hương Hoa, un área de pueblos y plantaciones de café de Bru Montagnard a unos 11 km de la frontera de Laos en la Ruta 9, la carretera transversal más septentrional de Vietnam del Sur. La ruta 9, muy deteriorada, iba desde la región costera a través de las tierras altas occidentales y cruzaba la frontera hacia Laos. El origen de la base de combate radica en la construcción por las Fuerzas Especiales del Ejército de los EE. UU. De un aeródromo en agosto de 1962 en las afueras de la aldea en un antiguo fuerte francés. [19] El campo se convirtió entonces en un puesto de avanzada de las Fuerzas Especiales de los Grupos de Defensa Civil Irregular, que debían vigilar la infiltración de PAVN a lo largo de la frontera y proteger a la población local. [20] [Nota 2]

James Marino escribió que en 1964, el general William Westmoreland, el comandante estadounidense en Vietnam, había determinado que "Khe Sanh podría servir como base de patrulla bloqueando la infiltración enemiga desde Laos, una base para operaciones de hostigamiento del enemigo en Laos, una pista de aterrizaje para reconocimiento de inspeccionar el Ho Chi Minh Trail, un ancla occidental para las defensas al sur de la DMZ y un eventual punto de partida para las operaciones terrestres para cortar el Ho Chi Minh Trail ". [21] En noviembre de 1964, las Fuerzas Especiales trasladaron su campamento a la meseta de Xom Cham, el futuro lugar de la base de combate Khe Sanh. [22]

En el invierno de 1964, Khe Sanh se convirtió en la ubicación de un sitio de lanzamiento para el altamente clasificado Comando de Asistencia Militar, Grupo de Estudios y Observaciones de Vietnam. El sitio se estableció por primera vez cerca del pueblo y luego se trasladó al fuerte francés. [23] Desde allí, se lanzaron equipos de reconocimiento a Laos para explorar y recopilar inteligencia sobre el sistema logístico PAVN conocido como Ho Chi Minh Trail, también conocido como "Ruta de suministro estratégico de Truong Son" para los soldados norvietnamitas. [22]

Marino afirmó que "en 1966, Westmoreland había comenzado a considerar a Khe Sanh como parte de una estrategia más amplia". Con miras a obtener la aprobación final para un avance a través de Laos para interceptar el Camino Ho Chi Minh, determinó que "era absolutamente esencial mantener la base". Dio la orden de que los marines estadounidenses tomaran posiciones alrededor de Khe Sanh. El Comando de Asistencia Militar de Vietnam comenzó a planificar la incursión en Laos y, en octubre, se completó la construcción de un aeródromo en Khe Sanh. [21]

El campamento de la meseta fue tripulado permanentemente por los marines estadounidenses en 1967, cuando establecieron un puesto de avanzada junto a la pista de aterrizaje. Esta base serviría como ancla occidental de las fuerzas de la Infantería de Marina, que tenían la responsabilidad táctica de las cinco provincias más septentrionales de Vietnam del Sur conocidas como I Cuerpo. [24] [25] El sistema defensivo de los Marines se extendía por debajo de la Zona Desmilitarizada (DMZ) desde la costa, a lo largo de la Ruta 9, hasta Khe Sanh. En 1966, las tropas regulares de las Fuerzas Especiales se habían mudado de la meseta y habían construido un campamento más pequeño en la Ruta 9 en Lang Vei, aproximadamente a la mitad de la distancia a la frontera con Laos. [26]

Batallas fronterizas Editar

Durante la segunda mitad de 1967, los norvietnamitas instigaron una serie de acciones en las regiones fronterizas de Vietnam del Sur. Todos los ataques fueron llevados a cabo por unidades PAVN / VC del tamaño de un regimiento, pero a diferencia de la mayoría de las tácticas habituales anteriores de golpe y fuga, fueron asuntos sostenidos y sangrientos. [27]

A principios de octubre, la PAVN había intensificado las sondas terrestres del tamaño de un batallón y el fuego de artillería sostenido contra Con Thien, un bastión en la cima de una colina en el centro de la línea defensiva de los marines al sur de la DMZ, en el norte de la provincia de Quảng Trị. [28] Proyectiles de mortero, proyectiles de artillería y cohetes de 122 mm caían al azar pero incesantemente sobre la base. Los bombardeos de septiembre variaron de 100 a 150 disparos por día, con un máximo el 25 de septiembre de 1.190 disparos. [29]

Westmoreland respondió con el lanzamiento de la Operación Neutralizar, una campaña de bombardeo aéreo y naval diseñada para romper el asedio. Durante siete semanas, los aviones estadounidenses lanzaron de 35.000 a 40.000 toneladas de bombas en casi 4.000 ataques aéreos. [30]

El 27 de octubre, un regimiento de la PAVN atacó a un batallón del Ejército de la República de Vietnam (ARVN) en Song Be, capital de la provincia de Phước Long. [30] El PAVN luchó durante varios días, sufrió bajas y retrocedió. Dos días después, el 273º Regimiento de la PAVN atacó un campamento de las Fuerzas Especiales cerca de la ciudad fronteriza de Loc Ninh, en la provincia de Bình Long. [30] Las tropas de la 1ª División de Infantería de EE. UU. Pudieron responder rápidamente. Después de una batalla de diez días, los atacantes fueron devueltos a Camboya. Al menos 852 soldados de la PAVN murieron durante la acción, a diferencia de 50 estadounidenses y vietnamitas del sur. [30]

La acción más intensa tuvo lugar cerca de Dak To, en la provincia de Kon Tum, en las Tierras Altas Centrales. La presencia de la 1ª División PAVN provocó una batalla de 22 días allí y tuvo algunos de los combates cuerpo a cuerpo más intensos de todo el conflicto. [31] La inteligencia estadounidense estima que murieron entre 1.200 y 1.600 soldados de la PAVN, y 362 miembros de la 4.a División de Infantería de EE. UU., La 173.a Brigada Aerotransportada y elementos aerotransportados del ARVN murieron en acción, pero tres de los cuatro batallones de la 4.a División de Infantería y todo el 173º se volvió ineficaz para el combate durante la batalla. [32]

Los analistas de inteligencia estadounidenses estaban bastante desconcertados por la serie de acciones enemigas. Para ellos, detrás de las ofensivas sostenidas de PAVN / VC no era evidente ninguna lógica que no fuera la de infligir bajas a las fuerzas aliadas. Eso se logró, pero las bajas absorbidas por los norvietnamitas parecían negar cualquier beneficio directo que pudieran haber obtenido. Las batallas fronterizas, sin embargo, tuvieron dos consecuencias importantes, que no fueron apreciadas en ese momento. Fijaron la atención del comando estadounidense en las regiones fronterizas y alejaron a las fuerzas estadounidenses y del ARVN de las tierras bajas y ciudades costeras en preparación para la Ofensiva Tet. [33]

Peleas en las colinas Editar

Las cosas se mantuvieron tranquilas en el área de Khe Sanh hasta 1966. Aun así, Westmoreland insistió en que no solo fuera ocupada por los marines sino también en que fuera reforzada. [34] El general Lewis W. Walt, el comandante de la Infantería de Marina del I Cuerpo, se opuso enérgicamente a él, quien argumentó acaloradamente que el objetivo real del esfuerzo estadounidense debería ser la pacificación y protección de la población, no perseguir al PAVN / VC en el hinterlands. [35]

Westmoreland ganó, sin embargo, y el 1er Batallón, 3er Regimiento de Infantería de Marina (1/3 de Infantería de Marina) fue enviado a ocupar el campamento y la pista de aterrizaje el 29 de septiembre. A finales de enero de 1967, el 1/3 regresó a Japón y fue relevado por la Compañía Bravo, 1er Batallón, 9º Marines (1/9 Marines). Una sola compañía reemplazó a todo un batallón. [36]

El 24 de abril de 1967, una patrulla de la Compañía Bravo se comprometió con una fuerza PAVN de tamaño desconocido al norte de Hill 861. Esa acción desencadenó prematuramente una ofensiva PAVN destinada a tomar Khe Sanh. Las fuerzas de PAVN estaban en proceso de ganar terreno elevado antes de lanzar el ataque principal. [37] El 2º y 3º batallones del 3º Regimiento de Infantería de Marina, bajo el mando del Coronel John P. Lanigan, reforzaron la KSCB y se les dio la tarea de empujar al PAVN fuera de las Colinas 861, 881 Norte y 881 Sur. Las fuerzas de PAVN fueron expulsadas del área alrededor de Khe Sanh después de sufrir 940 bajas. Los infantes de marina sufrieron 155 muertos en acción y 425 heridos. [38]

Para evitar que el PAVN observara la base principal en el aeródromo y su posible uso como base de fuego, las colinas del valle de Khe Sanh circundante tuvieron que ser ocupadas y defendidas continuamente por elementos marinos separados. [39]

A raíz de las peleas en las colinas, se produjo una pausa en la actividad de PAVN alrededor de Khe Sanh. A finales de mayo, las fuerzas de la Infantería de Marina se redujeron nuevamente de dos batallones a uno, el 1er Batallón, 26º de Infantería de Marina. [40] El teniente general Robert E. Cushman Jr. relevó a Walt como comandante del III MAF en junio. [41]

El 14 de agosto, el coronel David E. Lownds asumió el cargo de comandante del 26º Regimiento de la Infantería de Marina. Se tomaron acciones esporádicas en las inmediaciones durante el final del verano y principios del otoño, la más grave de las cuales fue la emboscada a un convoy de suministros en la Ruta 9. Ese resultó ser el último intento por tierra de reabastecimiento para Khe Sanh hasta marzo siguiente. [42] En diciembre y principios de enero, se realizaron numerosos avistamientos de tropas y actividades de PAVN en el área de Khe Sanh, pero el sector permaneció relativamente tranquilo. [43]

Decisiones Editar

Luego, el alto mando estadounidense tuvo que tomar una decisión para destinar más de la mano de obra limitada del I Cuerpo a la defensa de Khe Sanh o abandonar la base. [44] [Nota 3] Westmoreland consideró que la elección era bastante simple. En sus memorias, enumeró las razones de un esfuerzo continuo:

Khe Sanh podría servir como base de patrulla para bloquear la infiltración enemiga desde Laos a lo largo de la Ruta 9 como base para operaciones SOG para hostigar al enemigo en Laos como pista de aterrizaje para aviones de reconocimiento que inspeccionan el Camino Ho Chi Minh como ancla occidental para las defensas al sur del DMZ y como un eventual punto de partida para operaciones terrestres para cortar el Ho Chi Minh Trail. [45] [Nota 4]

Sin embargo, no todos los principales oficiales de la Infantería de Marina tenían la misma opinión. Cushman, el nuevo comandante del III MAF, apoyó a Westmoreland tal vez porque quería enmendar las relaciones entre el Ejército y la Marina después de la partida de Walt.[48] ​​Otras preocupaciones planteadas incluyeron la afirmación de que el peligro real para el I Cuerpo era una amenaza directa a la ciudad de Quảng Trị y otras áreas urbanas, una defensa no tendría sentido como una amenaza para la infiltración ya que las tropas de PAVN podrían fácilmente pasar por alto Khe Sanh, el La base estaba demasiado aislada y los infantes de marina "no tenían ni los recursos de helicópteros, ni las tropas, ni las bases logísticas para tales operaciones". Además, Shore argumentó que "el clima era otro factor crítico porque la escasa visibilidad y los bajos nublados que acompañan a la temporada de monzones hacen que estas operaciones sean peligrosas". [49]

El general de brigada Lowell English (subcomandante de la 3.a División de Infantería de Marina) se quejó de que la defensa del puesto de avanzada aislado era ridícula: "Cuando estás en Khe Sanh, no estás en ningún lado. Podrías perderlo y realmente no has perdido un maldita cosa." [25]

Sin embargo, en lo que a Westmoreland se refería, todo lo que necesitaba saber era que la PAVN había reunido un gran número de tropas para una batalla fija. Lo que hizo que la perspectiva fuera aún más tentadora fue que la base estaba en un área despoblada en la que la potencia de fuego estadounidense podría emplearse por completo sin víctimas civiles. La oportunidad de enfrentarse y destruir a un enemigo anteriormente esquivo que se estaba moviendo hacia una posición fija prometía una victoria de proporciones sin precedentes. [25]

Ataques en el perímetro Editar

Primeras escaramuzas Editar

A principios de diciembre de 1967, la PAVN nombró al general de división Tran Quy Hai como comandante local de las acciones en torno a Khe Sanh, con Le Quang Dạo como su comisario político. En los próximos días, se estableció una sede de campaña alrededor de Sap Lit. [50] Se asignaron a la operación dos divisiones, la 304ª y la 325ª: a la 325ª se le asignó la responsabilidad del área alrededor del norte, mientras que a la 304ª se le asignó la responsabilidad del sector sur. [51] Al intentar determinar las intenciones de PAVN, la inteligencia marina confirmó que, en un período de poco más de una semana, la 325ª División se había trasladado a las proximidades de la base y dos divisiones más estaban a una distancia de apoyo. La 324ª División estaba ubicada en el área de DMZ a 10 a 15 millas (16 a 24 km) al norte de Khe Sanh, mientras que la 320ª División estaba a una distancia de refuerzo fácil hacia el noreste. [52] Recibieron apoyo logístico del cercano Camino Ho Chi Minh. Como resultado de esta inteligencia, la KSCB fue reforzada el 13 de diciembre por el 1er Batallón, 9º Regimiento de la Infantería de Marina. Según la historia oficial de PAVN, en diciembre de 1967 los norvietnamitas tenían instaladas, o dentro de una distancia de apoyo, las divisiones de infantería 304, 320, 324 y 325, el 270 regimiento de infantería independiente cinco regimientos de artillería (16, 45, 84, 204. y 675º) tres regimientos AAA (el 208º, 214º y 228º) cuatro compañías de tanques un regimiento de ingenieros más un batallón de ingenieros independiente, un batallón de señales y varias unidades de fuerza locales. [53]

Durante la lluviosa noche del 2 de enero de 1968, seis hombres vestidos con uniformes negros fueron vistos fuera de la alambrada defensiva de la base principal por miembros de un puesto de escucha. Después de no responder a un desafío, fueron atacados y cinco murieron de inmediato, mientras que el sexto, aunque herido, escapó. [Nota 5] Este evento llevó a Cushman a reforzar a Lownds con el resto del 2º Batallón, 26º de Infantería de Marina. Esta fue la primera vez que los tres batallones del 26º Regimiento de la Infantería de Marina habían operado juntos en combate desde la Batalla de Iwo Jima durante la Segunda Guerra Mundial. [58] Para cubrir un desfiladero cerca del río Rao Quan, cuatro compañías de 2/26 fueron enviadas inmediatamente a ocupar la colina 558, con otra tripulación de la colina 861A. [59]

El 20 de enero, La Thanh Ton, un teniente del PAVN de la 325ª División, desertó y expuso los planes para una serie completa de ataques del PAVN. [60] Hills 881 South, 861 y la base principal en sí serían atacadas simultáneamente esa misma noche. A las 00:30 del 21 de enero, Hill 861 fue atacado por unas 300 tropas de la PAVN, sin embargo, los marines estaban preparados. La infantería PAVN, aunque rodeada por fuego de artillería, logró penetrar el perímetro de las defensas y solo fue rechazada después de un severo combate cuerpo a cuerpo. [61]

La base principal fue luego sometida a un intenso bombardeo de morteros y cohetes. Cientos de proyectiles de mortero y cohetes de 122 mm se estrellaron contra la base, nivelando la mayoría de las estructuras sobre el suelo. Uno de los primeros obuses enemigos provocó una explosión en el depósito principal de municiones. Muchas de las rondas de artillería y mortero almacenadas en el vertedero se lanzaron al aire y detonaron al impactar dentro de la base. Poco después, otro proyectil alcanzó un alijo de gas lacrimógeno, que saturó toda el área. [62] Los combates y bombardeos del 21 de enero resultaron en 14 infantes de marina muertos y 43 heridos. [63] Horas después de que cesó el bombardeo, la base todavía estaba en peligro. Alrededor de las 10:00, el fuego encendió una gran cantidad de explosivos, sacudiendo la base con otra serie de detonaciones. [64]

Al mismo tiempo que el bombardeo de artillería en KSCB, se lanzó un ataque contra la aldea de Khe Sanh, sede del distrito de Hướng Hóa. El pueblo, a 3 km al sur de la base, fue defendido por 160 soldados Bru locales, más 15 asesores estadounidenses. Al amanecer del 21 de enero, fue atacado por un batallón PAVN de aproximadamente 300 efectivos. Un pelotón de la Compañía D, 1/26 Marines fue enviado desde la base pero fue retirado ante las fuerzas superiores de PAVN. Se enviaron refuerzos de la compañía ARVN 256a Fuerza Regional (RF) a bordo de nueve helicópteros UH-1 de la 282a Compañía de Helicópteros de Asalto, pero aterrizaron cerca del fuerte francés abandonado / antiguo FOB-3 que estaba ocupado por el PAVN que mató a muchos de las tropas de RF y 4 estadounidenses, incluido el teniente coronel Joseph Seymoe, asesor adjunto de la provincia de Quang Tri, y obligando a los helicópteros restantes a abandonar la misión. En la mañana del 22 de enero, Lownds decidió evacuar a las fuerzas restantes en la aldea y la mayoría de los estadounidenses fueron evacuados en helicóptero mientras dos asesores conducían a las fuerzas locales supervivientes por tierra hasta la base de combate. [18] [65]

Para eliminar cualquier amenaza a su flanco, la PAVN atacó al Batallón Laosiano BV-33, ubicado en Ban Houei Sane, en la Ruta 9 en Laos. El batallón fue asaltado la noche del 23 de enero por tres batallones PAVN apoyados por siete tanques. Los laosianos fueron invadidos y muchos huyeron al campamento de las Fuerzas Especiales en Lang Vei. La Batalla de Ban Houei Sane, no el ataque tres semanas después en Lang Vei, marcó la primera vez que la PAVN había enviado una unidad blindada a la batalla. [18]

La artillería PAVN cayó sobre la base principal por primera vez el 21 de enero. Varias rondas también aterrizaron en Hill 881. [66] Debido a la llegada de la 304.a División, KSCB fue reforzada aún más por el 1er Batallón, 9º Regimiento de Infantería de Marina el 22 de enero. Cinco días después, llegaron los refuerzos finales en forma del 37 ° Batallón de Rangers del ARVN, que se desplegó más por razones políticas que tácticas. [67] Los infantes de marina y el ARVN se atrincheraron y esperaron que la tregua de Tết que se acercaba (programada para el 29 y 31 de enero) proporcionara un respiro. Sin embargo, la tarde del 29 de enero, la 3.ª División de Infantería de Marina notificó a Khe Sanh que la tregua había sido cancelada. La ofensiva Tet estaba a punto de comenzar. [68] [69]

El plan de Westmoreland para usar armas nucleares Editar

Nueve días antes de que estallara la Ofensiva Tet, la PAVN abrió la batalla de Khe Sanh y atacó a las fuerzas estadounidenses al sur de la DMZ. Los documentos desclasificados muestran que, en respuesta, Westmoreland consideró el uso de armas nucleares. En 1970, la Oficina de Historia de la Fuerza Aérea publicó un informe de 106 páginas que entonces era "ultrasecreto", pero ahora desclasificado, titulado La Fuerza Aérea en el Sudeste Asiático: Hacia el cese de los bombardeos, 1968. El periodista Richard Ehrlich escribe que, según el informe, "a finales de enero, el general Westmoreland advirtió que si la situación cerca de la DMZ y en Khe Sanh empeoraba drásticamente, podrían tener que usarse armas nucleares o químicas". El informe continúa afirmando que "esto llevó al jefe de personal de la Fuerza Aérea, el general John McConnell, a presionar, aunque sin éxito, para que la autoridad de JCS (Jefes de Estado Mayor Conjunto) solicitara al Comando del Pacífico que preparara un plan para el uso de armas nucleares de bajo rendimiento para evitar una pérdida catastrófica de la base de la Marina de los EE. UU. " [70]

Sin embargo, en última instancia, los planificadores militares descartaron la opción nuclear. Un memorando secreto informado por el secretario de Defensa de los Estados Unidos, Robert McNamara, enviado al presidente de los Estados Unidos, Lyndon B. Johnson el 19 de febrero de 1968, fue desclasificado en 2005. Revela que la opción nuclear se descartó debido a consideraciones de terreno que eran exclusivas de Vietnam del Sur, que habría reducido la eficacia de las armas nucleares tácticas. McNamara escribió: "debido al terreno y otras condiciones propias de nuestras operaciones en Vietnam del Sur, es inconcebible que se recomiende el uso de armas nucleares allí contra las fuerzas del Viet Cong o de Vietnam del Norte". El pensamiento de McNamara también puede haber sido afectado por su ayudante David Morrisroe, cuyo hermano Michael Morrisroe estaba sirviendo en la base. [71]

Operación Niagara Editar

Durante enero, los sensores electrónicos recientemente instalados de Operation Muscle Shoals (más tarde rebautizados como "Igloo White"), que estaban siendo sometidos a prueba y evaluación en el sureste de Laos, fueron alertados por una ráfaga de actividad de PAVN a lo largo de Ho Chi Minh Trail frente a la esquina noroeste de Vietnam del Sur. Debido a la naturaleza de estas actividades y la amenaza que representaban para KSCB, Westmoreland ordenó la Operación Niagara I, un intenso esfuerzo de recopilación de inteligencia sobre las actividades de PAVN en las cercanías del valle de Khe Sanh. [72]

Niagara I se completó durante la tercera semana de enero, y la siguiente fase, Niagara II, se lanzó el 21, [73] el día del primer bombardeo de artillería PAVN. [66] El Centro de Apoyo Aéreo Marítimo Directo (DASC), ubicado en KSCB, fue responsable de la coordinación de los ataques aéreos con fuego de artillería. Un centro de comando y control del campo de batalla aerotransportado a bordo de un avión C-130, dirigió los aviones de ataque entrantes a los aviones de observación de control aéreo avanzado (FAC), que, a su vez, los dirigió a objetivos ubicados por sí mismos o por radio por unidades terrestres. [74] Cuando las condiciones climáticas impidieron los ataques dirigidos por las FAC, los bombarderos fueron dirigidos a sus objetivos por una instalación de radar Marine AN / TPQ-10 en KSCB o por las estaciones Air Force Combat Skyspot MSQ-77. [75]

Así comenzó lo que fue descrito por John Morocco como "la aplicación más concentrada de potencia de fuego aérea en la historia de la guerra". [76] En un día promedio, 350 cazabombarderos tácticos, 60 B-52 y 30 aviones ligeros de observación o reconocimiento operaban en los cielos cerca de la base. [77] Westmoreland ya había ordenado la incipiente operación Igloo White para ayudar en la defensa de los marines. [72] El 22 de enero, se produjeron las primeras caídas de sensores y, a finales de mes, se habían caído 316 sensores acústicos y sísmicos en 44 cadenas. [78] Los sensores fueron implantados por un escuadrón naval especial, el Escuadrón de Observación Sesenta y Siete (VO-67). Los infantes de marina de KSCB acreditaron el 40% de la inteligencia disponible para su centro de coordinación de apoyo de fuego a los sensores. [79]

Al final de la batalla, los activos de la USAF habían volado 9,691 salidas tácticas y arrojado 14,223 toneladas de bombas sobre objetivos dentro del área de Khe Sanh. Los aviadores de la Infantería de Marina habían volado 7.098 misiones y liberado 17.015 toneladas. Las tripulaciones aéreas navales, muchas de las cuales fueron redirigidas de los ataques de la Operación Rolling Thunder contra Vietnam del Norte, volaron 5.337 salidas y arrojaron 7.941 toneladas de municiones en el área. [80] Westmoreland escribió más tarde: "Washington temía tanto que alguna noticia pudiera llegar a la prensa que me dijeron que desistiera, respondiendo irónicamente cuáles podrían ser esas consecuencias: un desastre político". [81]

Mientras tanto, se llevó a cabo una lucha política entre servicios en la sede de la Base de Combate Phu Bai, Saigón, y el Pentágono sobre quién debería controlar los activos de aviación que respaldan todo el esfuerzo estadounidense en el sudeste asiático. [82] Westmoreland le había dado a su comandante adjunto de operaciones aéreas, el general de la Fuerza Aérea William W. Momyer, la responsabilidad de coordinar todos los activos aéreos durante la operación para apoyar a la KSCB. Esto causó problemas al comando de la Infantería de Marina, que poseía sus propios escuadrones de aviación que operaban bajo su propia doctrina de apoyo aéreo cercano. Los infantes de marina eran extremadamente reacios a ceder la autoridad sobre sus aviones a un general de la Fuerza Aérea. [83] El arreglo de mando y control que existía entonces en el sudeste asiático iba en contra de la doctrina de la Fuerza Aérea, que se basaba en el concepto de administrador aéreo único. Un cuartel general asignaría y coordinaría todos los activos aéreos, distribuyéndolos donde se consideraran más necesarios y luego transfiriéndolos según lo requiriera la situación. Los marines, cuyos aviones y doctrina eran parte integral de sus operaciones, no estaban bajo tal control centralizado. El 18 de enero, Westmoreland pasó su solicitud de control de la Fuerza Aérea en la cadena de mando a CINCPAC en Honolulu. [84]

Surgió un acalorado debate entre Westmoreland, el Comandante de la Infantería de Marina Leonard F. Chapman Jr. y el Jefe de Estado Mayor del Ejército, Harold K. Johnson. Johnson respaldó la posición de la Infantería de Marina debido a su preocupación por proteger los activos aéreos del Ejército de la cooptación de la Fuerza Aérea. [85] Westmoreland estaba tan obsesionado con la situación táctica que amenazó con dimitir si no se obedecían sus deseos. [86] Como resultado, el 7 de marzo, por primera vez durante la Guerra de Vietnam, las operaciones aéreas se colocaron bajo el control de un solo administrador. [77] Westmoreland insistió durante varios meses en que toda la Ofensiva Tet fue una distracción, que incluía, como es sabido, ataques al centro de Saigón y afirmaba obsesivamente que el verdadero objetivo de los norvietnamitas era Khe Sanh. [87]

Caída de Lang Vei Editar

La ofensiva Tet se lanzó prematuramente en algunas áreas el 30 de enero. La noche siguiente, una ola masiva de ataques de PAVN / VC se extendió por todo Vietnam del Sur, en todas partes excepto en Khe Sanh. El lanzamiento de la mayor ofensiva enemiga hasta el momento en el conflicto no desvió la atención de Westmoreland de Khe Sanh. Un comunicado de prensa elaborado al día siguiente (pero nunca emitido), a la altura del Tet, demostró que no estaba dispuesto a distraerse. "El enemigo está tratando de confundir el asunto. Sospecho que también está tratando de desviar la atención de todos de la mayor área de amenaza, la parte norte del I Cuerpo. Permítanme advertir a todos que no se confundan". [88] [89]

Hasta el momento, no se había producido mucha actividad (con la excepción de patrullaje) durante la batalla por las Fuerzas Especiales del Destacamento A-101 y sus cuatro compañías de Bru CIDG estacionadas en Lang Vei. Luego, en la mañana del 6 de febrero, la PAVN disparó morteros contra el complejo de Lang Vei e hirió a ocho soldados de la Fuerza de Ataque del Campamento. [90] A las 18:10 horas, la PAVN siguió su ataque de mortero matutino con un ataque de artillería de obuses de 152 mm, disparando 60 rondas en el campo. El ataque hirió a dos soldados más de Strike Force y dañó dos búnkeres. [90]

La situación cambió radicalmente durante las primeras horas de la mañana del 7 de febrero. Los estadounidenses recibieron una advertencia de los blindados PAVN en el área por parte de los refugiados laosianos del campamento BV-33. Los equipos de reconocimiento de SOG también informaron haber encontrado huellas de tanques en el área que rodea la montaña Co Roc. [91] Aunque se sabía que la PAVN poseía dos regimientos blindados, todavía no había desplegado una unidad blindada en Vietnam del Sur y, además, los estadounidenses consideraban imposible que pudieran llevar una a Khe Sanh sin que fuera detectada por un reconocimiento aéreo. . [92]

Todavía fue un shock para los soldados de las Fuerzas Especiales en Lang Vei cuando 12 tanques atacaron su campamento. Los tanques anfibios PT-76 construidos por los soviéticos del 203 ° Regimiento Blindado se agitaron sobre las defensas, respaldados por un asalto de infantería del 7 ° Batallón, el 66 ° Regimiento y el 4 ° Batallón del 24 ° Regimiento, ambos elementos de la 304 ° División. Las tropas terrestres habían sido especialmente equipadas para el ataque con cargas de cartera, gases lacrimógenos y lanzallamas. Aunque las principales defensas del campo fueron invadidas en solo 13 minutos, la lucha se prolongó durante varias horas, durante las cuales los hombres de las Fuerzas Especiales y los Bru CIDG lograron noquear al menos cinco de los tanques. [93]

Los infantes de marina en Khe Sanh tenían un plan para proporcionar una fuerza de socorro terrestre en tal contingencia, pero Lownds, temiendo una emboscada PAVN, se negó a implementarlo. Lownds también rechazó una propuesta para lanzar una extracción en helicóptero de los supervivientes. [94] Durante una reunión en Da Nang a las 07:00 de la mañana siguiente, Westmoreland y Cushman aceptaron la decisión de Lownds. El teniente coronel del ejército Jonathan Ladd (comandante, 5. ° Grupo de Fuerzas Especiales), que acababa de llegar en avión desde Khe Sanh, según los informes, estaba "asombrado de que los marines, que se enorgullecían de no dejar a ningún hombre atrás, estuvieran dispuestos a descartar a todos los Green Boinas y simplemente ignorar la caída de Lang Vei ". [94]

Ladd y el comandante del complejo SOG (cuyos hombres y campamento se habían incorporado a las defensas de la KSCB) propusieron que, si los marines proporcionaban los helicópteros, los hombres de reconocimiento del SOG irían ellos mismos a recoger a los supervivientes. [95] Los infantes de marina continuaron oponiéndose a la operación hasta que Westmoreland realmente tuvo que emitir una orden a Cushman para permitir que la operación de rescate continuara. [96] El esfuerzo de socorro no se inició hasta las 15:00 y tuvo éxito. De los 500 soldados del CIDG en Lang Vei, 200 habían muerto o estaban desaparecidos y 75 más resultaron heridos. De los 24 estadounidenses en el campo, 10 habían muerto y 11 heridos. [97] [Nota 6]

Lownds enfureció aún más al personal de las Fuerzas Especiales cuando los sobrevivientes indígenas de Lang Vei, sus familias, los refugiados civiles de la zona y los sobrevivientes laosianos del campamento de Ban Houei Sane llegaron a la puerta de KSCB. Lownds temía que los infiltrados de PAVN estuvieran mezclados entre la multitud de más de 6.000 y carecieran de recursos suficientes para mantenerlos. Durante la noche, fueron trasladados a una posición temporal a poca distancia del perímetro y desde allí, algunos de los laosianos fueron finalmente evacuados, aunque la mayoría dio media vuelta y caminó de regreso por la Ruta 9 hacia Laos. [99]

Las tropas de Laos fueron finalmente trasladadas de regreso a su tierra natal, pero no antes de que el comandante regional de Laos comentara que su ejército tenía que "considerar a los vietnamitas del sur como enemigos debido a su conducta". [100] Los Bru fueron excluidos de la evacuación de las tierras altas por una orden del comandante del Cuerpo del ARVN I, que dictaminó que no se permitiría a ningún Bru moverse a las tierras bajas. [101] Ladd, de vuelta en la escena, informó que los marines declararon, "no podían confiar en ningún gooks en su maldito campamento". [102] Había habido una historia de desconfianza entre el personal de las Fuerzas Especiales y los Marines, y el general Rathvon M.Tompkins, comandante de la 3.ª División de Infantería de Marina, describió a los soldados de las Fuerzas Especiales como "desdichados. [Que] eran una ley en sí mismos". [103] A finales de enero, Tompkins había ordenado que ninguna patrulla de la Marina avanzara a más de 500 metros de la Base de Combate. [67] Independientemente, los equipos de reconocimiento SOG siguieron patrullando, proporcionando la única inteligencia humana disponible en el área de batalla. Sin embargo, esto no impidió que los tanques de la Marina dentro del perímetro entrenasen sus armas en el campamento SOG. [102]

Logística y apoyo al fuego Editar

Lownds estimó que las necesidades logísticas de la KSCB eran de 60 toneladas por día a mediados de enero y aumentaron a 185 toneladas por día cuando los cinco batallones estaban en su lugar. [104] Los mayores impedimentos para la entrega de suministros a la base fueron el cierre de la Ruta 9 y el clima invernal del monzón. Durante la mayor parte de la batalla, las nubes bajas y la niebla cercaron el área desde temprano en la mañana hasta alrededor del mediodía, y la mala visibilidad obstaculizó severamente el reabastecimiento aéreo. [56]

Para empeorar las cosas para los defensores, cualquier avión que desafiara el clima e intentara aterrizar estaba sujeto al fuego antiaéreo PAVN en su camino hacia un aterrizaje. Una vez que el avión aterrizó, se convirtió en el objetivo de cualquier número de tripulaciones de artillería o morteros PAVN. Luego, la tripulación tuvo que enfrentarse al fuego antiaéreo al salir. Como resultado, el 65% de todos los suministros fueron entregados por paracaidistas entregados por aviones C-130, principalmente por la USAF, cuyas tripulaciones tenían significativamente más experiencia en tácticas de lanzamiento aéreo que las tripulaciones aéreas de la Marina. [105] El sistema de suministro de suministros más espectacular utilizado en Khe Sanh fue el Sistema de extracción de paracaídas de baja altitud, en el que los suministros paletizados se sacaron de la bahía de carga de un avión de transporte de vuelo bajo por medio de un paracaídas adjunto. La paleta se detuvo en la pista de aterrizaje, mientras que el avión nunca tuvo que aterrizar. [55] La USAF entregó 14.356 toneladas de suministros a Khe Sanh por aire (8.120 toneladas por paracaídas). Los registros de 1st Marine Aircraft Wing afirman que la unidad entregó 4.661 toneladas de carga en KSCB. [106]

El reabastecimiento de los numerosos y aislados puestos avanzados de las colinas estuvo plagado de las mismas dificultades y peligros. El fuego de las unidades antiaéreas del PAVN pasó factura a los helicópteros que hicieron el intento. Los marines encontraron una solución al problema en el concepto de "Super Gaggle". Un grupo de 12 cazabombarderos A-4 Skyhawk proporcionó supresión de antiaéreos para vuelos masivos de 12-16 helicópteros, que reabastecerían las colinas simultáneamente. La adopción de este concepto a finales de febrero fue el punto de inflexión en el esfuerzo de reabastecimiento. Después de su adopción, los helicópteros marinos transportaron 465 toneladas de suministros durante febrero. Cuando el tiempo se despejó más tarde en marzo, la cantidad se incrementó a 40 toneladas por día. [107]

A medida que se habían asignado más unidades de infantería para defender la KSCB, el refuerzo de artillería siguió el ritmo. A principios de enero, los defensores podían contar con el apoyo de fuego de 46 piezas de artillería de varios calibres, cinco tanques armados con cañones de 90 mm y 92 rifles sin retroceso de 106 mm montados en Ontos o sencillos. [108] La base también podría depender del apoyo de fuego de los cañones de 175 mm del Ejército de los EE. UU. Ubicados en Camp Carroll, al este de Khe Sanh. A lo largo de la batalla, los artilleros de la Marina dispararon 158.891 rondas mixtas. [109] [110] [111] Además, más de 100.000 toneladas de bombas fueron lanzadas hasta mediados de abril por aviones de la USAF, la Armada de los Estados Unidos y los Marines en el área que rodea a Khe Sanh. [112] Esto equivale a aproximadamente 1.300 toneladas de bombas lanzadas al día, 5 toneladas por cada uno de los 20.000 soldados de la PAVN que se estimó inicialmente que habían estado comprometidos en los combates en Khe Sanh. [113] El análisis de los marines del fuego de artillería PAVN estimó que los artilleros del PAVN habían disparado 10.908 proyectiles de artillería y morteros y cohetes contra posiciones de los marines durante la batalla. [114]

Las comunicaciones con el mando militar fuera de Khe Sanh fueron mantenidas por un equipo del Cuerpo de Señales del Ejército de los EE. UU., El Destacamento de Señales 544 de la Compañía de Señales 337, Brigada de Señales 37 en Danang. La última tecnología de dispersión troposférica / microondas les permitió mantener las comunicaciones en todo momento. El sitio estaba vinculado a otro sitio de microondas / tropo en Huế manejado por el Destacamento de Señales 513. Desde el sitio de Huế, la señal de comunicación se envió a la sede de Danang, donde podría enviarse a cualquier parte del mundo. El sitio de microondas / tropo estaba ubicado en un búnker subterráneo al lado de la pista de aterrizaje. [115]

Ataques previos al alivio de la base Editar

En la noche de la caída de Lang Vei, tres compañías del Regimiento PAVN 101D se movieron a posiciones de desempate para atacar Alpha-1, un puesto de avanzada en las afueras de la Base de Combate en poder de 66 hombres de la Compañía A, 1er Pelotón, 1/9 Infantería de marina. A las 04:15 del 8 de febrero, al amparo de la niebla y un bombardeo de morteros, el PAVN penetró el perímetro, invadiendo la mayor parte de la posición y empujando a los 30 defensores restantes hacia la parte suroeste de las defensas. Por alguna razón desconocida, las tropas de PAVN no aprovecharon su ventaja y eliminaron el bolsillo, en lugar de eso arrojaron un flujo constante de granadas a los Marines. [102] A las 07:40, una fuerza de relevo de la Compañía A, 2º Pelotón partió de la base principal y atacó a través del PAVN, empujándolos hacia el tanque de apoyo y el fuego de artillería. [116] A las 11:00, la batalla había terminado, la Compañía A había perdido 24 muertos y 27 heridos, mientras que 150 cuerpos de PAVN fueron encontrados alrededor de la posición, que luego fue abandonada. [117]

El 23 de febrero, KSCB recibió el peor bombardeo de toda la batalla. Durante un período de 8 horas, la base fue sacudida por 1.307 rondas, la mayoría de las cuales provenían de 130 mm (utilizadas por primera vez en el campo de batalla) y piezas de artillería de 152 mm ubicadas en Laos. [118] Las bajas del bombardeo fueron 10 muertos y 51 heridos. Dos días después, las tropas estadounidenses detectaron trincheras PAVN que se dirigían hacia el norte hasta 25 m del perímetro de la base. [119] La mayoría de estos se encontraban en las esquinas sur y sureste del perímetro y formaban parte de un sistema que se desarrollaría a lo largo de finales de febrero y marzo hasta que estuvieran listos para ser utilizados para lanzar un ataque, proporcionando cobertura. para que las tropas avancen hasta los puntos de partida cercanos al perímetro. [55] Estas tácticas eran una reminiscencia de las empleadas contra los franceses en Dien Bien Phu en 1954, particularmente en relación con las tácticas de atrincheramiento y la colocación de artillería, y la realización ayudó a los planificadores estadounidenses en sus decisiones de objetivos. [120] [121]

Sin embargo, el mismo día que se detectaron las trincheras, el 25 de febrero, el 3er Pelotón del 1er Batallón de la Compañía Bravo, 26º de Infantería de Marina fue emboscado en una pequeña patrulla fuera del perímetro de la base para probar la fuerza del PAVN. Los infantes de marina persiguieron a tres exploradores enemigos, que los condujeron a una emboscada. El pelotón se retiró luego de una batalla de tres horas que dejó seis marines muertos, 24 desaparecidos y un prisionero. [119]

A fines de febrero, los sensores terrestres detectaron que el 66 ° Regimiento, 304 ° División se preparaba para montar un ataque contra las posiciones del 37 ° Batallón de Rangers del ARVN en el perímetro este. [122] En la noche del 28 de febrero, la base de combate desató artillería y ataques aéreos en posibles áreas de preparación y rutas de avance del PAVN. A las 21:30 se inició el ataque, pero fue sofocado por las armas pequeñas de los Rangers, que fueron apoyados por miles de proyectiles de artillería y ataques aéreos. Dos ataques más más tarde en la mañana se detuvieron antes de que la PAVN finalmente se retirara. Sin embargo, la PAVN no había terminado con las tropas del ARVN. Durante marzo se lanzaron cinco ataques más contra su sector. [122]

A mediados de marzo, la inteligencia marina comenzó a notar un éxodo de unidades PAVN del sector Khe Sanh. [122] El Cuartel General de la División 325C fue el primero en irse, seguido por los Regimientos 95C y 101D, todos los cuales se trasladaron al oeste. Al mismo tiempo, la 304.a División se retiró hacia el suroeste. Sin embargo, eso no significaba que la batalla hubiera terminado. El 22 de marzo, más de 1.000 proyectiles norvietnamitas cayeron sobre la base y, una vez más, se detonó el depósito de municiones. [123]

El 30 de marzo, la Compañía Bravo, 26 de Infantería de Marina, lanzó un ataque hacia el lugar de la emboscada que se había cobrado a tantos de sus camaradas el 25 de febrero. Tras una andanada disparada por nueve baterías de artillería, el ataque de los marines avanzó a través de dos trincheras PAVN, pero los marines no pudieron localizar los restos de los hombres de la patrulla emboscada. Los infantes de marina afirmaron que 115 PAVN murieron, mientras que sus propias bajas ascendieron a 10 muertos, 100 heridos y dos desaparecidos. [124] A las 08:00 del día siguiente, la Operación Escocia terminó oficialmente. El control operativo del área de Khe Sanh fue entregado a la 1.ª División de Caballería Aérea del Ejército de los Estados Unidos durante la Operación Pegaso. [114]

Las bajas amigas acumuladas para la Operación Escocia, que comenzó el 1 de noviembre de 1967, fueron: 205 muertos en acción, 1,668 heridos y 25 desaparecidos y presuntamente muertos. [17] Estas cifras no incluyen bajas entre las tropas de las Fuerzas Especiales en Lang Vei, tripulaciones aéreas muertas o desaparecidas en el área, o reemplazos marinos muertos o heridos al entrar o salir de la base a bordo de aviones. En lo que respecta a las bajas de PAVN, se contaron 1.602 cuerpos, se tomaron siete prisioneros y dos soldados desertaron a las fuerzas aliadas durante la operación. La inteligencia estadounidense estimó que entre 10.000 y 15.000 soldados de la PAVN murieron durante la operación, lo que equivale a hasta el 90% de la fuerza PAVN atacante de 17.200 hombres. [114] [17] La ​​PAVN reconoció la muerte de 2.500 hombres en acción. [125] También informaron 1.436 heridos antes de mediados de marzo, de los cuales 484 hombres regresaron a sus unidades, mientras que 396 fueron enviados por Ho Chi Minh Trail a hospitales en el norte. [18]

El presidente Johnson ordena que la base se mantenga a toda costa Editar

Los combates en Khe Sanh fueron tan volátiles que el Estado Mayor Conjunto y los comandantes de MACV no estaban seguros de que la base pudiera estar en manos de los marines. En los Estados Unidos, los medios de comunicación que siguieron la batalla establecieron comparaciones con la batalla de Dien Bien Phu de 1954, que resultó desastrosa para los franceses. [126] [127] Sin embargo, según Tom Johnson, el presidente Johnson estaba "decidido a que Khe Sanh [no] fuera un 'Dien Bien Phu estadounidense'". Posteriormente ordenó al ejército estadounidense que retuviera a Khe Sanh a toda costa. Como resultado, "los ataques de B-52 Arc Light que se originaron en Guam, Okinawa y Tailandia bombardearon las selvas que rodean Khe Sanh en campos de rastrojo" y Khe Sanh se convirtió en el principal titular de noticias de Vietnam a finales de marzo de 1968. [128]

Alivio y retirada de Khe Sanh Editar

Operación Pegaso (1-14 de abril de 1968) Editar

La planificación del alivio por tierra de Khe Sanh había comenzado el 25 de enero de 1968, cuando Westmoreland ordenó al general John J. Tolson, comandante de la Primera División de Caballería, que preparara un plan de contingencia. La ruta 9, la única vía terrestre práctica desde el este, era intransitable debido a su mal estado de conservación y la presencia de tropas de la PAVN. Tolson no estaba contento con la asignación, ya que creía que el mejor curso de acción, después de Tet, era usar su división en un ataque al valle de A Shau. Westmoreland, sin embargo, ya estaba planificando el futuro. Khe Sanh sería relevado y luego utilizado como punto de partida para una "persecución en caliente" de las fuerzas enemigas en Laos. [129]

El 2 de marzo, Tolson presentó lo que se conoció como Operación Pegaso, el plan operativo para lo que se convertiría en la operación más grande lanzada por el III MAF hasta el momento en el conflicto. El 2do Batallón, 1er Regimiento de Infantería de Marina (2/1 de Infantería de Marina) y los 2/3 de Infantería de Marina lanzarían un asalto terrestre desde la Base de Combate Ca Lu (16 km al este de Khe Sanh) y se dirigían hacia el oeste por la Ruta 9 mientras que la 1ra, 2da y Las 3ª Brigadas de la 1ª División de Caballería realizarían asaltos aéreos a las características del terreno clave a lo largo de la Ruta 9 para establecer bases de apoyo de fuego y cubrir el avance de los Marines. El avance estaría apoyado por 102 piezas de artillería. [130] Los Marines estarían acompañados por su 11º Batallón de Ingenieros, que repararía la carretera a medida que avanzara el avance. Más tarde, los infantes de marina 1/1 y la 3.ª Fuerza de Tarea Aerotransportada del ARVN (los Batallones Aerotransportados 3.º, 6.º y 8.º) se unirían a la operación. [131]

El esfuerzo de socorro planificado de Westmoreland enfureció a los marines, que no habían querido retener a Khe Sanh en primer lugar y que habían sido duramente criticados por no defenderlo bien. [132] Los infantes de marina habían argumentado constantemente que, técnicamente, Khe Sanh nunca había estado bajo asedio, ya que nunca había estado realmente aislado de reabastecimiento o refuerzo. Cushman estaba consternado por la "implicación de un rescate o la ruptura del sitio por parte de fuerzas externas". [133]

Independientemente, el 1 de abril comenzó la Operación Pegaso. [134] La oposición de los norvietnamitas fue leve y el principal problema que obstaculizó el avance fue la continua y pesada nubosidad matutina que ralentizó el ritmo de las operaciones de los helicópteros. A medida que avanzaba la fuerza de socorro, los infantes de marina en Khe Sanh se movieron fuera de sus posiciones y comenzaron a patrullar a mayores distancias de la base. Las cosas se calentaron para los soldados de caballería aérea el 6 de abril, cuando la Tercera Brigada se encontró con una fuerza de bloqueo de la PAVN y luchó en un enfrentamiento de un día. [135]

Al día siguiente, la 2.ª Brigada de la 1.ª Caballería Aérea capturó el antiguo fuerte francés cerca del pueblo de Khe Sanh después de una batalla de tres días. El enlace entre la fuerza de socorro y los marines en la KSCB tuvo lugar a las 08:00 horas del 8 de abril, cuando el 2º Batallón del 7º Regimiento de Caballería entró en el campamento. [136] El 11º de Ingenieros proclamó la Ruta 9 abierta al tráfico el 11 de abril. Ese día, Tolson ordenó a su unidad que hiciera inmediatamente los preparativos para la Operación Delaware, un asalto aéreo al valle de A Shau. [135] A las 08:00 horas del 15 de abril se dio por terminada oficialmente la Operación Pegaso. [137] Las bajas estadounidenses totales durante la operación fueron 92 muertos, 667 heridos y cinco desaparecidos. También murieron treinta y tres soldados del ARVN y 187 resultaron heridos. [138] Debido a la proximidad del enemigo y su alta concentración, los bombardeos masivos de B-52, los ataques aéreos tácticos y el vasto uso de artillería, el MACV estimó que las bajas de PAVN eran de entre 10.000 y 15.000 hombres. [139]

Lownds y el 26º de Infantería de Marina partieron de Khe Sanh, dejando la defensa de la base al 1º Regimiento de Infantería de Marina. Hizo su última aparición en la historia de Khe Sanh el 23 de mayo, cuando el sargento mayor de su regimiento y él se presentaron ante el presidente Johnson y recibieron una Mención de Unidad Presidencial en nombre de la 26ª Infantería de Marina. [140] [141]

Operación Escocia II Editar

El 15 de abril, la 3.ª División de Infantería de Marina asumió la responsabilidad de la KSCB, la Operación Pegasus terminó y la Operación Escocia II comenzó con los Marines en busca del PAVN en el área circundante. [137] La ​​Operación Escocia II continuaría hasta el 28 de febrero de 1969, resultando en 435 infantes de marina y 3304 PAVN muertos. [142]

El autor Peter Brush detalla que "413 infantes de marina adicionales fueron asesinados durante Escocia II hasta finales de junio de 1968". [1] Continúa afirmando que otros 72 fueron asesinados como parte de la Operación Escocia II durante el resto del año, pero que estas muertes no están incluidas en las listas oficiales de bajas estadounidenses de la Batalla de Khe Sanh. Tampoco se incluyen veinticinco miembros del personal de la USAF que murieron. [1]

Operación Charlie: evacuación de la base Editar

La evacuación de Khe Sanh comenzó el 19 de junio de 1968 como Operación Charlie. [143] Se retiraron o destruyeron equipos útiles y se evacuó al personal. El 1 de julio, una compañía de la PAVN realizó un ataque limitado, que cayó sobre una compañía del 3er Batallón, 4º de Infantería de Marina, que ocupaba una posición a 3 km al sureste de la base. Las bajas fueron numerosas entre los PAVN atacantes, que perdieron más de 200 muertos, mientras que los marines defensores perdieron a dos hombres. [144] El cierre oficial de la base se produjo el 5 de julio después de los enfrentamientos, que habían matado a cinco infantes de marina más. La retirada de los últimos infantes de marina al amparo de la oscuridad se vio obstaculizada por el bombardeo de un puente a lo largo de la Ruta 9, que tuvo que ser reparado antes de que pudiera completarse la retirada. [7]

Tras el cierre de la base, una pequeña fuerza de infantes de marina permaneció alrededor de la colina 689 realizando operaciones de limpieza. [7] Siguieron más combates, que resultaron en la pérdida de otros 11 infantes de marina y 89 soldados de la PAVN, antes de que los infantes de marina finalmente se retiraran de la zona el 11 de julio. [1] Según Brush, fue "la única ocasión en la que los estadounidenses abandonaron una importante base de combate debido a la presión del enemigo" y, a raíz de ello, los norvietnamitas comenzaron una fuerte campaña de propaganda, buscando explotar la retirada de Estados Unidos y promover la mensaje de que la retirada no había sido por elección. [1]

La PAVN afirma que comenzaron a atacar a los estadounidenses que se retiraban el 26 de junio de 1968, prolongando la retirada, matando a 1.300 estadounidenses y derribando 34 aviones antes de "liberar" a Khe Sanh el 15 de julio. La PAVN afirma que durante toda la batalla "eliminaron" 17.000 soldados enemigos, incluidos 13.000 estadounidenses, y destruyeron 480 aviones. [145]

Independientemente, el PAVN había ganado el control de un área estratégicamente importante, y sus líneas de comunicación se extendían más hacia Vietnam del Sur. [10] Una vez que se anunció la noticia del cierre de KSCB, los medios estadounidenses inmediatamente plantearon preguntas sobre el razonamiento detrás de su abandono. Preguntaron qué había cambiado en seis meses para que los comandantes estadounidenses estuvieran dispuestos a abandonar Khe Sanh en julio. Las explicaciones dadas por el comando de Saigón fueron que "el enemigo había cambiado de táctica y reducido sus fuerzas que PAVN había labrado nuevas rutas de infiltración que los Marines ahora tenían suficientes tropas y helicópteros para realizar operaciones móviles que una base fija ya no era necesario." [146]

Mientras KSCB fue abandonado, los marines continuaron patrullando la meseta de Khe Sanh, incluida la reocupación del área con las fuerzas del ARVN del 5 al 19 de octubre de 1968 con una mínima oposición. [147] El 31 de diciembre de 1968, el 3er Batallón de Reconocimiento aterrizó al oeste de Khe Sanh para comenzar la Operación Dawson River West, el 2 de enero de 1969, el 9º Regimiento de Infantería de Marina y el 2º Regimiento ARVN también se desplegaron en la meseta apoyados por las bases de apoyo de fuego recién establecidas. Geiger y Smith la operación de 3 semanas no encontró fuerzas o suministros significativos de PAVN en el área de Khe Sanh. [148] Del 12 de junio al 6 de julio de 1969, Task Force Guadalcanal compuesto por 1/9 marines, 1er Batallón, 5to Regimiento de Infantería y 2do y 3er Batallones, el 2do Regimiento ARVN ocupó el área de Khe Sanh en la Operación Utah Mesa. [149] Los infantes de marina ocuparon la colina 950 con vistas a la meseta de Khe Sanh desde 1966 hasta septiembre de 1969, cuando el control fue entregado al Ejército, que usó la posición como base de operaciones y apoyo SOG hasta que fue invadida por la PAVN en junio de 1971. [150] [151] La retirada gradual de las fuerzas estadounidenses comenzó durante 1969 y la adopción de la vietnamización significó que, para 1969, "aunque abundaban las ofensivas tácticas limitadas, la participación militar estadounidense en la guerra pronto sería relegada a una posición defensiva". [152]

Según el historiador militar Ronald Spector, registrar razonablemente los combates en Khe Sanh como una victoria estadounidense es imposible.[7] Con el abandono de la base, según Thomas Ricks, "Khe Sanh quedó grabado en la mente de muchos estadounidenses como un símbolo del sacrificio inútil y las tácticas confusas que impregnaban un esfuerzo bélico condenado por Estados Unidos en Vietnam". [153] El corresponsal Michael Herr informó sobre la batalla, y su relato inspiraría la escena surrealista de "Do Long Bridge" en la película. Apocalipsis ahora, que enfatizó la anarquía de la guerra. [154]

Terminación de la línea McNamara Editar

A partir de 1966, EE. UU. Había intentado establecer un sistema de barrera en la zona desmilitarizada para evitar la infiltración de tropas norvietnamitas. Conocida como la Línea McNamara, inicialmente recibió el nombre en código "Proyecto Nueve" antes de que el MACV lo rebautizara como "Marcador de tinte" en septiembre de 1967. Eso ocurrió justo cuando la PAVN comenzaba la primera fase de su ofensiva lanzando ataques contra posiciones ocupadas por los marines a lo largo de la DMZ. Los ataques obstaculizaron el avance de la Línea McNamara y, a medida que se intensificaron los combates alrededor de Khe Sanh, el equipo vital, incluidos los sensores y otro hardware, tuvo que ser desviado de otros lugares para satisfacer las necesidades de la guarnición estadounidense en Khe Sanh. La construcción de la línea finalmente se abandonó y los recursos se desviaron posteriormente hacia la implementación de una estrategia más móvil. [9]

Evaluación Editar

La naturaleza precisa del objetivo estratégico de Hanoi en Khe Sanh se considera una de las preguntas sin respuesta más intrigantes de la guerra de Vietnam. Según Gordon Rottman, incluso la historia oficial de Vietnam del Norte, Victoria en Vietnam, guarda silencio sobre el tema. [155] La pregunta, conocida entre los historiadores estadounidenses como el "acertijo de Khe Sanh", ha sido resumida por John Prados y Ray Stubbe: "O la Ofensiva Tet fue una distracción destinada a facilitar los preparativos de PAVN / VC para una guerra ganadora la batalla en Khe Sanh, o Khe Sanh, fue una distracción para hipnotizar a Westmoreland en los días anteriores a Tet ". [156] Al evaluar las intenciones de Vietnam del Norte, Peter Brush cita la afirmación del comandante de teatro vietnamita, Võ Nguyên Giáp, "que Khe Sanh en sí no era de importancia, sino solo una distracción para alejar a las fuerzas estadounidenses de las áreas pobladas de Vietnam del Sur. " [157] Eso ha llevado a otros observadores a concluir que el asedio sirvió para una estrategia más amplia de PAVN al desviar a 30.000 soldados estadounidenses de las ciudades que eran los principales objetivos de la Ofensiva Tet. [158]

Si la PAVN realmente planeó capturar a Khe Sanh o si la batalla fue un intento de replicar el triunfo de Việt Minh contra los franceses en la Batalla de Dien Bien Phu, ha sido durante mucho tiempo un punto de discusión. Westmoreland creía que este último era el caso, y su creencia fue la base de su deseo de escenificar "Dien Bien Phu al revés". [159] Aquellos que están de acuerdo con Westmoreland razonan que no existe otra explicación para que Hanoi comprometa tantas fuerzas en el área en lugar de desplegarlas para la Ofensiva Tet. El hecho de que los norvietnamitas comprometieran sólo la mitad de sus fuerzas disponibles a la ofensiva (60-70.000), la mayoría de los cuales eran Viet Cong, se cita a favor del argumento de Westmoreland. Otras teorías argumentaron que las fuerzas alrededor de Khe Sanh eran simplemente una medida defensiva localizada en el área de DMZ o que estaban sirviendo como reserva en caso de una ofensiva estadounidense en el modo de la invasión estadounidense en Inchon durante la Guerra de Corea. Sin embargo, fuentes norvietnamitas afirman que los estadounidenses no obtuvieron una victoria en Khe Sanh, sino que se vieron obligados a retirarse para evitar la destrucción. La PAVN afirmó que Khe Sanh fue "una derrota punzante tanto desde el punto de vista militar como político". Westmoreland fue reemplazado dos meses después del final de la batalla, y su sucesor explicó la retirada de diferentes maneras. [7]

El general Creighton Abrams también sugirió que los norvietnamitas podrían haber estado planeando emular a Dien Bien Phu. Creía que las acciones de la PAVN durante el Tet lo demostraban. [160] Citó el hecho de que habría llevado más tiempo desalojar a los norvietnamitas en Hue si la PAVN hubiera comprometido las tres divisiones de Khe Sanh en la batalla allí en lugar de dividir sus fuerzas. Sin embargo, la PAVN comprometió tres regimientos a la lucha desde el sector de Khe Sanh. [161]

Otra interpretación fue que los norvietnamitas planeaban trabajar ambos extremos contra el medio, una estrategia que se conoce como Option Play. El PAVN intentaría tomar Khe Sanh, pero si no podía, ocuparía la atención de tantas fuerzas estadounidenses y survietnamitas en el I Cuerpo como pudiera, lo que facilitaría la Ofensiva Tet. [162] Esta opinión fue apoyada por un estudio capturado de Vietnam del Norte de la batalla en 1964 que declaró que el PAVN habría tomado Khe Sanh si hubiera podido hacerlo, pero había un límite al precio que pagaría. Sus principales objetivos eran infligir bajas a las tropas estadounidenses y aislarlas en las regiones fronterizas remotas. [163]

Otra teoría es que las acciones en torno a Khe Sanh y las otras batallas en la frontera fueron simplemente fintas y artimañas destinadas a centrar la atención y las fuerzas estadounidenses en la frontera. Un historiador, el general Dave Palmer, aceptó ese razonamiento: "El general Giap nunca tuvo la intención de capturar a Khe Sanh. Fue una finta, un esfuerzo de distracción. Y había logrado su propósito magníficamente". [164] [Nota 7]

El general de infantería de marina Rathvon M. Tompkins, comandante de la 3.a División de Infantería de Marina, señaló que si la PAVN hubiera tenido la intención de tomar Khe Sanh, las tropas de la PAVN podrían haber cortado la única fuente de agua de la base, un arroyo 500 m fuera del perímetro de la base. . Si tan solo hubiera contaminado el arroyo, el puente aéreo no habría proporcionado suficiente agua a los marines. [125] Además, el teniente general de la Infantería de Marina Victor Krulak secundó la idea de que nunca hubo una intención seria de tomar la base argumentando que la PAVN nunca cortó el suministro de agua ni las líneas telefónicas terrestres. [166] [137]

Un argumento que luego fue presentado por Westmoreland y desde entonces ha sido citado a menudo por los historiadores de la batalla es que solo dos regimientos de marines estaban atados en Khe Sanh, en comparación con las varias divisiones de PAVN. [167] Cuando Hanoi tomó la decisión de moverse alrededor de la base, Khe Sanh estaba en manos de solo uno o dos batallones estadounidenses. Era discutible si la destrucción de un batallón podría haber sido el objetivo de dos o cuatro divisiones de la PAVN. Sin embargo, incluso si Westmoreland creyó en su declaración, su argumento nunca pasó al siguiente nivel lógico. A fines de enero de 1968, había trasladado la mitad de todas las tropas de combate estadounidenses, casi 50 batallones de maniobra, al I Cuerpo. [168]

Uso durante la Operación Lam Son 719 Editar

El 30 de enero de 1971, el ARVN y las fuerzas estadounidenses lanzaron la Operación Dewey Canyon II, que implicó la reapertura de la Ruta 9, asegurando el área de Khe Sanh y volviendo a ocupar la KSCB como base de suministros avanzada para la Operación Lam Son 719. El 8 de febrero de 1971, el Las principales unidades del ARVN marcharon a lo largo de la Ruta 9 hacia el sur de Laos, mientras que las fuerzas terrestres y los asesores estadounidenses tenían prohibido ingresar a Laos. Se brindó apoyo logístico, aéreo y de artillería estadounidense a la operación. [169] [170]

Después de la derrota del ARVN en Laos, la KSCB recién reabierta fue atacada por zapadores y artillería de PAVN y la base fue abandonada una vez más el 6 de abril de 1971. [171] [172]


Hoy en la historia del Cuerpo de Marines. Comenzó la batalla de Khe Sanh.

a través de la División Histórica del Cuerpo de Marines.

La batalla de Khe Sanh se enseñó a todos los marines en el campo de entrenamiento no hace mucho tiempo. Es la historia de los marines bajo fuego casi constante, viviendo en condiciones infernales y con la ayuda de algunos aviadores extremadamente valientes lucharon y ganaron donde los franceses habían fallado.

Es una de esas historias de "la mejor hora" que solo se conoce dentro del ejército (tenga en cuenta también que esta fue una verdadera pelea de servicio conjunto. El Ejército de los EE. UU., La Fuerza Aérea, la Armada. Todos se presentaron, todos pelearon y todos sangraron).

Una de las notas al margen de la lucha es la batalla por las colinas que rodean la base. Si esas batallas son análogas a las que enfrentarán los equipos de aterrizaje de la compañía (y ese es mi temor), entonces estamos considerando enviar a los futuros Marines a las picadoras de carne.

Esta historia es una lectura obligada.

6 comentarios:

Imagínese lo que USMC podría haber hecho con JDAM y HIMARS.

No estoy seguro. no hubiéramos tenido que depender tanto del poder aéreo, PERO el enemigo también estaría avanzado, así que, ¿qué harían para contrarrestar los cohetes pesados ​​y las municiones guiadas de precisión?

Era el poder aéreo que les faltaba a los franceses. Los hombres en tierra en Dien Bien Phu eran al menos de la misma calidad, la Legión Paras probablemente mejor que la mayoría de las unidades de combate de la época, muchos de ellos veteranos alemanes de la Segunda Guerra Mundial.

& # 39 & # 39 & # 39Khe Sanh recibió 18.000 toneladas en reabastecimientos aéreos durante la batalla de 77 días, mientras que durante los 167 días que resistieron las fuerzas francesas en Dien Bien Phu, recibieron sólo 4.000 toneladas & # 39 & # 39 tonelada arrojada en bombas está en par mayor contraste.

Francia pidió el alboroto del B29, pero Eisenhower lo niega. Incluso he oído hablar de la solicitud de armas nucleares, obvia y sabiamente también lo he negado.
En ambos casos creo que fue una mala idea, una mala táctica, un mal lugar para la base, porque o pista de aterrizaje.
Estados Unidos, con mayor poder aéreo, había logrado la victoria. Dien Ben phu se perdió cuando el suministro de aire se detuvo con el bombardeo de la pista de aterrizaje.

Hay ciertas similitudes en la configuración de Dien Bien Phu y Khe Sanh. Sin embargo, por qué uno terminó en un desastre y el otro en una victoria táctica (pero una derrota estratégica) no tiene nada que ver con la calidad del poder aéreo y solo hasta cierto punto con la falta de reabastecimiento, en el caso de Dien Bien Phu.
La calidad de las tropas sobre el terreno en ambas batallas está fuera de toda duda. Pero Dien Bien Phu terminó siendo un desastre porque los altos mandos franceses a cargo de planificar la batalla subestimaron totalmente la capacidad de Giap para mover artillería pesada hacia las colinas alrededor de Dien Bien Phu.
Es la superioridad real de la artillería del Viet Minh lo que decidió el destino de las fuerzas francesas allí, combinada marginalmente con la falta de reabastecimiento y el hecho de que los franceses estaban operando detrás de las líneas enemigas.

Ahí es donde comienzan las diferencias con Khe Sanh porque los marines estaban en una mejor posición cuando Giap decidió golpear esa base. El principal motivo de preocupación que vería en el futuro es que los generales de hoy en día podrían subestimar las capacidades del enemigo del mañana tanto como lo hicieron los franceses en 1954 y es ahí donde los futuros marines podrían sufrir daños innecesarios. camino.


Comienza la batalla de Khe Sanh - HISTORIA

Julio - El primer destacamento A de las Fuerzas Especiales llega a Khe Sanh

Septiembre - SF Destacamento A-131 enviado a Khe Sanh

Septiembre - Ingenieros vietnamitas construyen la primera pista de aterrizaje en Khe Sanh

Marcha - 70 paracaidistas del ARVN saltan al área del Fuerte Francés.

Abril - Dos aviones de observación O-1B son objeto de intensos disparos en el
valle entre las colinas 861 y 881.

Marcha - O-1B & quot; Perro pájaro & quot; derribado. Piloto, Capitán Richard Whitesides
se convierte en el primer KIA estadounidense en Khe Sanh. Observador,
El capitán Floyd Thompson es capturado y se convierte en el
prisionero de guerra más largo de la guerra de Vietnam.

Abril - Marine Corps envía la unidad de ingeniería de señales (SESU) a Khe
Sanh. Incluye infantes de marina de 1st Radio Company, Company G
del 2 ° Batallón, 3 ° Marines y una sección de 81 mm
morteros. Esta es la primera unidad terrestre de la Marina en realizar
operaciones independientes en Vietnam del Sur.

Octubre - Los huelguistas de Khe Sanh se ponen en contacto con NVA confirmado
tropas justo dentro de Laos. Proporciona prueba de que Hanoi es
enviando tropas al sur.

Las Fuerzas Especiales construyen un campamento junto a la pista de aterrizaje. Este campamento se convierte
el sitio de la base de combate de Khe Sanh.

17 de abril - La Infantería de Marina realiza la Operación VIRGINIA en busca de NVA
Mayo 1 concentraciones de tropas entre Hill 558 y Khe Sanh Combat Base.
No se hizo ningún contacto significativo.

Junio ​​- Las patrullas de reconocimiento y SOG informan un aumento de la actividad.
agosto Los avistamientos de grandes concentraciones de tropas del EVN indican posibles
ataque en el área de Khe Sanh.

Septiembre - El Batallón 10 de Construcción Móvil de la Marina llega a Khe Sanh para
reconstruir pista de aterrizaje. Fuerzas especiales se trasladan a Lang Vei y 1st
El batallón, 3.º de infantería de marina se traslada a Khe Sanh.

Febrero - 1er Batallón, 3er Marines reemplazados por una sola compañía,
Echo Company, 2.º Batallón, 9.º Infantería de Marina.

15 de marzo - Compañía Bravo, 1er Batallón, 9o Marines reemplaza E / 2/9 como
empresa de defensa residente.

20 de abril - Los activos de combate en KSCB pasan al control operativo del Col.
3er Marines de Lanigan que comienza la Operación PRAIRIE IV.

24 de abril - La patrulla B / 1/9 se enfrenta a una gran fuerza enemiga al norte de Hill 861 y
desencadena prematuramente el ataque a Khe Sanh. Comienzan las peleas de colinas.

25 de abril - 2/3 y 3/3 transportados por aire a KSCB para contrarrestar el impulso enemigo.

28 de abril - Después de fuertes incendios de preparación, los 2/3 asaltos del teniente coronel DeLong y se apoderan
primer objetivo, Colina 861.

2 de Mayo - El 3/3 del teniente coronel Wilder se apodera de Hill 881S después de 4 días de intensos combates.

3 de mayo - 2/3 repele el fuerte contraataque enemigo al sur de Hill 881N.

5 de Mayo - 2/3 asegura el objetivo final, Hill 881N.

11 de mayo - & quot; Hill Fights & quot; terminan 940 NVA y 155 Marine KIA. 3er marines
Mayo 13 trasladado a Dong Ha cuando 26 ° Marines (FWD) y 1/26 se mudan a
Khe Sanh.

Mayo 13 - El Coronel Padley, CO 26th Marines (FWD), releva al Coronel Lanigan como Senior
oficial presente en Khe Sanh. Los elementos de 1/26 ocupan la base de combate,
Hills 881S, 861 y 950. Comienza la operación CROCKETT.

13 de junio - Debido al aumento de contactos enemigos, el 26/3 del LtCol Hoch se
a KSCB.

16 de julio - La operación CROCKETT termina con 204 NVA y 52
Marines KIA.

17 de julio - Comienza la operación ARDMORE.

12 de agosto de Col Lownds releva a Col Padley como CO, 26a Marines.

13 de agosto de Debido a la falta de contacto significativo alrededor de Khe Sanh, Company K & amp L,
3/26, transferido al 9º Marines y Operación KINGFISHER.

17 de agosto de El aeródromo de Khe Sanh se cerró al tráfico normal para reparar la pista.

3 de septiembre - El resto del 26/3 se retiró al este de la provincia de Quang Tri.

27 de octubre - La pista de aterrizaje se reabrió al tráfico de la C-123.

31 de octubre - La operación ARDMORE terminó con 113 NVA y 10 Marines KIA.

1 de noviembre - Comienza la Operación ESCOCIA I

28 de noviembre - MajGen Tompkins asume el mando de la 3a División de Infantería de Marina.

13 de diciembre - El 26/3 del teniente coronel Alderman regresa a Khe Sanh debido a un aumento
actividad enemiga en el Khe Sanh TAOR.

21 de diciembre - 3/26 realiza un barrido de 5 días al oeste de la base y descubre evidencia
de acumulación de enemigos alrededor de KSCB.

2 de enero - Cinco agentes del NVA murieron cerca del borde occidental del perímetro principal. Inteligencia
Los informes indican la afluencia de dos divisiones de NVA, y posiblemente una tercera, en
el Khe Sanh TAOR.

16-17 de enero LtCol Heath's 2/26 transferido al control operativo de la 26a Marines y
llega KSCB 2/26 ocupa la colina 558 al norte de la base. ASRT-B de
MASS-3 se desplaza de Chu Lai a Khe Sanh para manejar el terreno
misiones controladas de bombardeo por radar.

17 de enero - Equipo de & quotBravo & quot, 3er Batallón de Reconocimiento emboscado cerca de Hill
881N.

19 de enero - Mientras busca en el sitio de la emboscada de reconocimiento, la patrulla de I / 3/26 es atacada
de un estimado de 25 tropas del EVN y se retira bajo la cubierta de apoyo
brazos. Dos pelotones de M / 3/26 se elevaron a la colina 881S como refuerzos.
para la I / 3/26 que se prepara para el barrido hacia Hill 881N al día siguiente.

20 de enero - Ataques I / 23/26 del capitán Dabney y, con la ayuda de aire y artillería, mal
ataca al batallón del NVA atrincherado en las laderas sur de la colina 881N
7 marines y 103 NVA KIA. Sobre la base del testimonio del NVA capturado
Teniente que el ataque enemigo es inminente, I / 3/26 se retira a Hill 881S
y KSCB se coloca en alerta roja. DASC de MASS-3 se mueve a Khe
Sanh.

20-21 de enero Un batallón del EVN ataca al K / 3/26 en la colina 861. Después de penetrar
parte suroeste del perímetro de los Marines, el enemigo es rechazado dejando
47 reservas muertas del NVA son alcanzadas por fuertes ataques aéreos y fuego de artillería.

21 de enero - KSCB es objeto de un ataque pesado de mortero, artillería y cohetes que
destruye el depósito principal de municiones. Ataques del batallón del EVN y parcialmente
invade la aldea de Khe Sanh antes de que las compañías CAC y RF ahuyenten al enemigo.
Después del segundo ataque, Col Lownds retira a los defensores a KSCB.

22 de enero - US MACV inicia la Operación NIAGARA para brindar apoyo aéreo masivo
para Khe Sanh. El 1/9 del LtCol Mitchel llega a KSCB y retoma
posiciones que abarcan la cantera al suroeste de la base de combate. E / 2/26
se reubica de Hill 558 a la prominente línea de cresta al noreste de 861 como
fuerza de cobertura para el flanco de 2/26 E / 2/26 pasa al control operacional del 3er
Batallón. La nueva posición se llama 861 Alpha.

23-28 de enero Gran número de miembros de tribus y familias son evacuados del área de Khe Sanh
para evitar el fuego hostil.

27 de enero - 37o Batallón de Rangers ARVN llega a KSCB y toma posiciones en
sector este de la base de combate.

30 de enero - Los comunistas lanzan una ofensiva TET a nivel nacional.

5 de febrero - Batallón NVA ataca E / 2/26 en Hill 861A en concierto con bombardeos intensos
de KSCB. El enemigo se afianza en el sector norte del perímetro de la Compañía E
pero es expulsado por el salvaje contraataque 109 NVA y 7 Marines KIA.

7 de febrero - Campamento de las Fuerzas Especiales en Lang Vei invadido por un batallón enemigo apoyado por
Los tanques PT-76 construidos por los soviéticos primer uso de los tanques NVA en Vietnam del Sur.

8 de febrero - Unos 3.000 indígenas, tanto militares como civiles, de Lang Vei
muévase por tierra a Khe Sanh. Después de ser registrados y procesados, varios
Cien refugiados son evacuados por aire.

Un puesto de combate de 1/9 a 500 metros al oeste del perímetro de 1/9 golpeó y participó
invadido por un batallón reforzado del NVA. Durante la batalla de tres horas, los refuerzos
conducir NVA desde posiciones marinas y con la ayuda de brazos de apoyo matar
150 NVA Col Lownds decide abandonar el puesto de avanzada y las unidades se retiran a
1/9 de perímetro. 27 infantes de marina de A / 1/9 mueren en batalla.

10 de febrero - El Marine C-130 del VMGR-152, alcanzado por fuego enemigo durante la aproximación, se estrella después de
aterrizando en Khe Sanh y seis mueren.

Febrero - abril Los paracaídas, los sistemas de extracción a baja altitud y los helicópteros son los medios principales.
de reabastecimiento de los Marines 26 debido al mal tiempo y al fuerte fuego enemigo.

21 de febrero - Después de un fuerte bombardeo de morteros y artillería, la compañía NVA investiga el 37 ° ARVN
Líneas de guardabosques, pero se retira después de un tiroteo a distancia. Se estima que 25-30
NVA fueron asesinados.

23 de febrero - KSCB recibe un número récord de rondas entrantes para un solo día: 1.307.
Primera aparición del sistema de trincheras enemigas alrededor de KSCB.

25 de febrero - Patrulla B / 1/26 emboscada al sur de KSCB 23Marines KIA. La patrulla es más tarde
llamada & quot; Patrulla Fantasma & quot.

29 de febrero - Maniobras estimadas del regimiento del EVN para atacar las 37 posiciones de guardabosques del ARVN
1 de marzo pero no alcanzan el cable defensivo.

6 de marzo - USAF C-123 derribado al este de la pista 43 USMC, 4 USAF y 1 USN
personal KIA.

7 de marzo - Grandes grupos de refugiados comienzan a filtrarse hacia la base y son evacuados.

8 de marzo - Las patrullas del ARVN atacan la línea de trincheras enemiga al este de la pista y matan a 26 EVN.

15 de marzo - La inteligencia estadounidense señala la retirada de las principales unidades del NVA del área de KSCB.

22-23 de marzo - KSCB recibe la mayor saturación de rondas enemigas del mes: 1.109.

24 de marzo - Una patrulla / 1/9 mata a 31 EVN al oeste del perímetro 1/9.

25 de marzo - 1/9 CavSqd, 1er ACD comienza el reconocimiento en las operaciones de la fuerza al este de
Khe Sanh en preparación para la Operación PEGASUS.

30 de marzo - B / 1/26 ataca la posición fortificada enemiga al sur de la base de combate y mata a 115
9 Marines de Vietnam del Norte son KIA. La operación ESCOCIA I termina
con 1.602 NVA confirmados y 205 Marines KIA estimaciones lugar probable
enemigo muerto entre 10.000 y 15.000.

Task Force KILO lanza un ataque de distracción a lo largo de la llanura costera de Gio Linh para
desviar la atención de Ca Lu, donde el 1er ACD y el 1er Marines están organizando
para la Operación PEGASUS.

1 de abril - Operación PEGASUS comienza 2/1 y 2/3 (1er Marines) ataque al oeste de Ca Lu
a lo largo de la ruta 9. Elementos de 3d Bde, 1er ACD realizan asaltos helo en LZ
Mike y Cates. El grupo de trabajo conjunto de ingenieros comienza la reparación de la Ruta 9 desde Ca Lu
a Khe Sanh.

3 de abril - 2d Bde, 1st ACD ataca LZs Tom y Wharton.

4 de abril - 1/5 CavSqd se mueve hacia el noroeste de LZ Wharton y ataca a las unidades enemigas cercanas
antiguo fuerte francés 1er Batallón, 9o Marines se mueve hacia el sureste desde la cantera de roca
y asalta Hill 471.

5 de abril - 1/9 repele el contraataque enemigo en la colina 471 y mata a 122 norvietnamitas.
1st Bde, 1st ACD sale de Ca Lu y ataca a LZ Snapper.

6 de abril - Una compañía de la Fuerza de Tarea Aerotransportada del ARVN 3D fue transportada en helicóptero a KSCB para el
enlace inicial con los defensores. Elementos de 2d Bde, 1er ACD relevan al 1er Batallón,
El noveno infante de marina en la colina 471 1/9 comienza el barrido hacia el noroeste hacia la colina 689.

1er Bde, 1er ACD se elevó en helicóptero al norte de KSCB. 2/26 y 3/26 empujan al norte del combate
Base Company G, 2/26 se enfrenta a la fuerza enemiga y mata a 48 EVN.

8 de abril - 2/7 CavSqd se vincula con 26th Marines y lleva a cabo relevo oficial de combate
base. 1/26 ataques hacia el oeste. Ataques aéreos 3D de la Fuerza de Tarea Aerotransportada del ARVN en
LZ Snake al oeste de Khe Sanh y mata a 78 norvietnamitas.

10 de abril - El LtGen Rosson llega a Khe Sanh y ordena al LtGen Tolson que se desconecte y
prepárese para la Operación DELAWARE en A Shau Valley.

11 de abril - Los ingenieros completan la renovación de la Ruta 9 y se abre oficialmente la carretera. Elementos
del 1er ACD comienzan a retirarse a Quang Tri City en preparación para la Operación
DELAWARE 37. ° Batallón de Guardabosques del ARVN trasladado en helicóptero a Da Nang.

12 de abril - Col Meyers releva a Col Lownds como CO, 26th Marines.

14 de abril - 3/26 ataca Hill 881N y mata a 106 NVA 6 Marines son KIA.

15 de abril - Operación PEGASUS terminada. Comienza la Operación ESCOCIA II.

18 de abril - 26 Marines retirados a Dong Ha y Camp Carroll.

23 de mayo - El presidente Johnson presenta la Citación de la Unidad Presidencial a la 26a Infantería de Marina y
unidades de apoyo durante la ceremonia de la Casa Blanca.

23 de junio - Aunque las bases de apoyo de fuego avanzado se mantienen en el área de Khe Sanh, la KSCB
está desmantelado y abandonado. LZ Stud en Ca Lu se selecciona como base para air mobile
operaciones en el área occidental de DMZ.


La retirada de Khe Sanh

El 23 de mayo de 1968, el coronel del Cuerpo de Marines de los Estados Unidos, David E. Lownds, fue invitado a la Casa Blanca. Allí, el presidente Lyndon Johnson otorgó a Lownds & # 8217 26th Marine Regiment la mención de unidad presidencial, la condecoración de unidad más alta de la nación, por su valentía en Khe Sanh en 1968. El texto señaló que debido a las acciones de la unidad & # 8217s, & # 8216 las fuerzas enemigas se les negó la victoria militar y psicológica que tan desesperadamente buscaban. Un editorial en el Estrella de Washington llevó los elogios de los Marines aún más lejos, afirmando que Un día, de hecho, la victoria sobre el asedio puede ser juzgada como un punto de inflexión decisivo que finalmente convenció al enemigo de que no podía ganar.

Los comunistas vietnamitas ven a Khe Sanh de manera diferente. Para ellos, los estadounidenses no solo no obtuvieron una victoria en Khe Sanh, sino que se vieron obligados a retirarse para evitar la destrucción. Los comunistas afirman que Khe Sanh fue una derrota punzante tanto desde el punto de vista militar como político.

Los combates en Khe Sanh durante el Tet de 1968 fueron ampliamente cubiertos por los medios estadounidenses. Mientras continuaba la batalla, los comandantes militares estadounidenses dieron frecuentes explicaciones de por qué Estados Unidos buscaba un enfrentamiento con las fuerzas comunistas.

Khe Sanh había estado guarnecido por estadounidenses desde 1962. El general William Westmoreland, comandante de las fuerzas estadounidenses en Vietnam, sintió que mantener una presencia en Khe Sanh era de vital importancia. Sirvió como una base de patrulla para la interdicción del Camino Ho Chi Minh, como el término occidental de la línea defensiva a lo largo de la Zona Desmilitarizada (DMZ), y como una barrera para los esfuerzos comunistas para llevar los combates a las regiones costeras pobladas de Vietnam del Sur. . A principios de 1968, 6.000 infantes de marina en Khe Sanh estaban rodeados por 20.000 soldados norvietnamitas. El asedio comenzó el 21 de enero de 1968. En un informe fechado el 18 de febrero, la New York Times Explicó la importancia de Khe Sanh, señalando que esta área en el noroeste de Vietnam del Sur proporcionaba una base para las operaciones aliadas contra la infiltración de hombres y suministros por parte de los comunistas en el sur. Después de que el Ejército de Vietnam del Norte (EVN) rodeó la posición de los marines en Khe Sanh, las fuerzas aliadas no pudieron inhibir esta infiltración, se volvió demasiado peligroso para los marines abandonar su base en número suficiente para afectar en gran medida el movimiento de las fuerzas enemigas. Aunque esa situación puede haber reducido el valor estratégico de Khe Sanh en cualquier sentido convencional de la palabra, los comandantes militares estadounidenses creían que Estados Unidos sufriría un duro golpe psicológico si se retiraban de Khe Sanh.

A diferencia de los estadounidenses, los norvietnamitas no pudieron mantener posiciones fijas debido a la eficacia de la potencia de fuego aliada. Como resultado, los comunistas se concentraron en hostigar y desbaratar a las fuerzas aliadas. El comando militar estadounidense llegó a la conclusión de que la única forma de detener la interrupción era destruir las fuerzas enemigas en número suficiente. Los comandantes estadounidenses esperaban que en Khe Sanh pudieran matar a las tropas enemigas en una proporción de 10 a 1, 20 a 1, o incluso 30 a 1. Los estadounidenses se aferraron a su creencia en el valor de una proporción de muertes positiva frente a de evidencia convincente que muestra que en su mayoría no pudieron lograrlo.

A pesar de que Khe Sanh estaba rodeado por tropas enemigas, el Departamento de Defensa de Estados Unidos afirmó que la fortaleza bloqueaba cinco vías de infiltración desde Laos hacia Vietnam del Sur. Según la opinión oficial de la situación en febrero de 1968, si Khe Sanh fuera abandonado, divisiones enteras de Vietnam del Norte podrían verterse por la Ruta 9 [la principal carretera este-oeste por debajo de la DMZ] y otros cuatro accesos naturales a través de los valles y podrían invadir un La cadena de marines posiciona Rockpile, Con Thien, Dong Ha y Phu Bai al este. Esto significaría que los norvietnamitas podrían estar en una buena posición para tomar el control de las dos provincias más septentrionales de Vietnam del Sur, Quang Tri y Thua Thien, con graves consecuencias políticas y psicológicas.

Esta lógica estratégica era secundaria a la razón principal para aferrarse a Khe Sanh: Washington no estaba dispuesto a darle a su enemigo una victoria psicológica cediendo terreno. Una fuente oficial explicó la base de este razonamiento recordando la primera Batalla de Khe Sanh, librada en 1967. Tuvimos que poner nuestro pie en el suelo y, por razones psicológicas y políticas, no quisiéramos retroceder, dijo el funcionario. ¿Qué habrían escrito los periódicos si hubiéramos renunciado a Khe Sanh después?

Otra razón para retener a Khe Sanh fue su importancia como ancla occidental de la Línea McNamara, una barrera de alta tecnología diseñada para impedir el flujo de tropas y suministros comunistas hacia Vietnam del Sur. Se suponía que la barrera se extendía desde el Mar de China Meridional hasta la frontera con Laos. El secretario de Defensa, Robert McNamara, esperaba que la barrera permitiera a los estadounidenses reducir su dependencia del bombardeo de Vietnam del Norte, aumentando así la flexibilidad de Washington para buscar un acuerdo diplomático para la guerra.

El 25 de febrero, el general Westmoreland expresó sus dudas de que los norvietnamitas pudieran soportar una guerra larga. Respondiendo a una pregunta durante una entrevista en Saigón sobre si su estrategia fundamental había sido cambiada por la Ofensiva Tet, Westmoreland respondió: Básicamente, no veo ningún requisito para cambiar nuestra estrategia.

La clave para la defensa de Khe Sanh fue un poder aéreo abrumador. El 27 de marzo, los oficiales superiores de la Infantería de Marina en Da Nang afirmaron que la efectividad del poder aéreo aliado era tan grande que no tenían planes de sacar a los Marines sin importar cuánto pudiera aumentar el enemigo sus bombardeos en Khe Sanh. Un portavoz de la Fuerza Aérea dijo que desde el 22 de enero, los aviadores aliados habían arrojado 80.000 toneladas de artillería alrededor de Khe Sanh. Planeamos mantener el ritmo indefinidamente, agregó.

El mismo informe señaló que el poder aéreo tenía una eficacia limitada. A pesar de que 80.000 toneladas de artillería ascendieron a más del tonelaje no nuclear arrojado sobre Japón durante la Segunda Guerra Mundial, no detuvo el movimiento enemigo alrededor de Khe Sanh. El 25 de marzo, una patrulla de la Infantería de Marina fue detenida por fuego de mortero y ametralladoras enemigas pesadas después de viajar solo de 100 a 200 yardas más allá del campamento y el perímetro de alambre de púas # 8217. Durante la semana anterior, el enemigo había logrado disparar 1.500 proyectiles de cohetes, artillería y mortero contra la base de Khe Sanh.

Otros ejemplos ilustran que el paraguas aéreo protector alrededor de Khe Sanh fue menos del 100 por ciento efectivo. El 8 de febrero, artilleros enemigos dispararon cientos de rondas de mortero contra una posición de los marines en la cercana colina 64. El asalto del EVN que siguió al bombardeo de morteros resultó en 21 hombres muertos, 26 heridos y cuatro infantes de marina desaparecidos en acción. Solo un infante de marina en Hill 64 resultó ileso. El coronel Lownds, el comandante de la base, sin embargo, describió más tarde las bajas de los marines resultantes de los combates en la colina 64 como leves.

El 25 de febrero, una patrulla de dos escuadrones, con instrucciones de no aventurarse a más de 1.000 metros del perímetro de la base, desapareció. Dos semanas después, las bajas de la llamada patrulla fantasma se establecieron en nueve muertos, 25 heridos y 19 desaparecidos. Una patrulla del tamaño de una empresa el 30 de marzo tenía como una de sus misiones la recuperación de los cuerpos de la patrulla fantasma. Esta segunda patrulla sufrió tres muertos, 71 heridos y tres desaparecidos antes de recibir la orden de retirarse. En ese momento solo se recuperaron dos cuerpos de la patrulla fantasma.

El 5 de abril, se declaró oficialmente terminado el asedio de 76 días. Sin embargo, dado que se informó que todavía había 7.000 norvietnamitas en las cercanías de Khe Sanh, el fin del asedio fue más oficial que real. Los norvietnamitas habían disparado más de 40.000 proyectiles de artillería, cohetes y morteros contra las posiciones de los marines durante el asedio.

En abril, la situación había cambiado en la zona de Khe Sanh. los New York Times señaló que los norvietnamitas habían construido varias carreteras nuevas hacia Vietnam del Sur desde Laos & # 8211 aparentemente en un esfuerzo por mejorar su capacidad para mover tropas, armas pesadas y suministros a las áreas de combate. Dos de las nuevas carreteras atravesaron la frontera de Vietnam del Sur Laos hacia el norte y el sur de la base de combate de Khe Sanh. Las tropas del NVA ya no tendrían que soportar marchas prolongadas a lo largo del Camino Ho Chi Minh. Podrían ser conducidos más cerca del campo de batalla en camiones. Las armas pesadas y municiones podrían transportarse al frente más rápidamente y en mayor cantidad.

Estas nuevas capacidades logísticas tuvieron profundas implicaciones para los comandantes militares estadounidenses. El general Westmoreland había aumentado la fuerza de la Infantería de Marina en Khe Sanh a aproximadamente 6.000 hombres, una cifra que representaba un equilibrio entre el número que se podía suministrar efectivamente y el nivel de fuerza necesario para asegurar una defensa adecuada de la base de combate. Dado que en ese momento la guarnición de los marines solo podía ser abastecida por aire, cualquier aumento en la capacidad de los comunistas para lanzar ataques contra las posiciones de los marines podría inclinar la balanza en contra de los marines.

De acuerdo a una New York Times informe del 24 de mayo, tanto el presidente Lyndon B. Johnson como el general Westmoreland consideraron que la decisión de defender a Khe Sanh era la correcta. Creían que la defensa del campamento no solo impedía que los norvietnamitas abrieran una ruta importante hacia las áreas pobladas de Vietnam del Sur y las áreas pobladas, sino que también fortalecía en gran medida la iniciativa estadounidense hacia las conversaciones de paz, ya que ellos [los defensores de los marines] demostraron vívidamente al enemigo la absoluta futilidad de sus intentos de obtener una victoria militar en el Sur, según el New York Times.

Aunque el nivel de la lucha se redujo en abril, no ha terminado. El 30 de mayo, 600 NVA atacaron a los marines en sus posiciones defensivas nocturnas alrededor de Khe Sanh. El ataque fue apoyado por morteros, artillería y cohetes. Las bajas marinas fueron 13 muertos y 44 heridos. Dos días después, tuvo lugar otra batalla cuando una gran fuerza del EVN atacó posiciones de los marines a dos millas al sureste de Khe Sanh. Se informó que doscientos treinta vietnamitas del norte murieron en esa batalla, en algunos de los combates más duros en Vietnam del Sur en ese momento.

En un informe de junio, New York Times El reportero Douglas Robinson describió a Khe Sanh como un lugar todavía temible de proyectiles explosivos y muerte. Los artilleros norvietnamitas dispararon proyectiles de artillería de 130 mm desde cuevas o posiciones excavadas en el macizo de Co Roc en Laos. Estos cañones, fuera del alcance de la artillería más grande de Estados Unidos, habían estado disparando contra Khe Sanh durante meses. Fue difícil preparar las defensas adecuadas contra ellos, ya que incluso las rondas fallidas penetraron cuatro pies en el suelo. Los estadounidenses no pudieron destruir estas armas. A principios de junio, los artilleros norvietnamitas de Co Roc aún podían disparar más de 100 rondas en un solo día contra la base de Khe Sanh. Marine Brig. El general Carl W. Hoffman afirmó: Los norvietnamitas todavía quieren a Khe Sanh y todavía estamos tratando de evitar que lo obtengan. El general describió al enemigo como compuesto por tropas frescas y bien equipadas con nuevos cortes de pelo y buena moral, prueba de que no nos enfrentamos a una chusma, sino a una fuerza bien entrenada.

En las seis semanas anteriores a ese informe de junio, los infantes de marina habían matado a unos 1.300 soldados habituales del ejército de Vietnam del Norte en un radio de cuatro millas de Khe Sanh. Durante ese tiempo, los muertos y heridos estadounidenses fluyeron en un flujo constante hacia la estación de ayuda de Khe Sanh, que estaba excavada profundamente en el suelo. El general Hoffman admitió que los comunistas tenían la capacidad de mantener la base de combate de Khe Sanh bajo presión todo el tiempo que quisieran.

Meses antes, los marines habían hecho un esfuerzo que, de haber tenido éxito, les habría dado los medios para contrarrestar la amenaza que representaba la artillería pesada del EVN en Co Roc. En agosto de 1967, un gran convoy de suministros partió de Dong Ha hacia Khe Sanh, incluidos varios cañones autopropulsados ​​de 175 mm del ejército de los EE. UU. El general Westmoreland había querido colocar los cañones en Khe Sanh para hacer frente a la artillería del EVN en Laos. Sin embargo, cuando el convoy se topó con una emboscada enemiga a lo largo de la Ruta 9, se tomó la decisión de desplegar los cañones grandes en Camp Carroll en lugar de arriesgarse a su destrucción en el lugar de la emboscada. (Ver Expend Shells, Not Men en la edición de agosto de 1997 de Vietnam.)

Ese incidente provocó un cambio en la forma de pensar sobre el reabastecimiento de Khe Sanh. La ruta 9 fue demasiado arriesgada a partir de entonces, durante el período desde agosto de 1967 hasta que la ruta 9 se reabrió en abril de 1968, Khe Sanh sería reabastecido por aire. La reapertura de la carretera se logró mediante la Operación Pegasus, un barrido combinado de la Marina y el Ejército de la Ruta 9 hasta la base de combate.

Con la llegada de la columna de relevo, un coronel del ejército reemplazó al coronel Lownds como comandante de la base. Las tropas del ejército reemplazarían a los marines, liberándolos para atacar. Aunque poner fin al asedio liberó a los asediados infantes de marina para operaciones ofensivas, también dio una mayor flexibilidad a las fuerzas enemigas. Ya no tendrían dos divisiones atadas en Khe Sanh. Aunque una gran parte de la fuerza del EVN se retiró a Laos cerca de la DMZ, podrían trasladarse fácilmente a otros campos de batalla según fuera necesario. Un funcionario estadounidense afirmó que la retirada de Vietnam del Norte había sido impulsada por la efectividad de la campaña de bombardeos estadounidense. El comando militar estadounidense se negó a decir definitivamente si planeaba mantener a las tropas estadounidenses en Khe Sanh. Sin embargo, dado que el propósito de la base había sido servir como un centro para la actividad anti-infiltración antes del asedio, algunos oficiales superiores insinuaron que era probable que continuara la presencia estadounidense en Khe Sanh.

La reapertura de la Ruta 9 al tráfico de convoyes no significó que el problema de abastecimiento estuviera resuelto. Estos convoyes enfrentaron las mismas amenazas que tenían en 1967. Las unidades estadounidenses tuvieron que estar estacionadas en cada puente y alcantarilla para protegerse contra emboscadas. Los acantilados escarpados se alineaban en la carretera, lo que hacía posible que el enemigo casi arrojara granadas a los camiones que pasaban. Los suministros que se desplazaban por tierra se vieron amenazados por emboscadas y tiroteos casi nocturnos.

Un 16 de junio, los marines informaron de un ataque norvietnamita contra posiciones de los marines al sur de Khe Sanh, en el que murieron 168 soldados comunistas. Aunque la lucha continuó, el comando estadounidense sintió que se habían producido cambios significativos alrededor de Khe Sanh. La fuerza, la movilidad y la potencia de fuego amigas habían aumentado desde que llegaron las fuerzas del Ejército, pero el alcance de la amenaza enemiga había aumentado debido a un mayor flujo de reemplazos y un cambio en las tácticas del EVN. En consecuencia, la base de Khe Sanh debía ser abandonada.

Los comandantes superiores de la Infantería de Marina habían sentido durante mucho tiempo que mantener una gran fuerza en Khe Sanh era más una desventaja que una ventaja. Solo habían guarnecido el lugar debido a la presión del general Westmoreland. A finales de 1967, se formó un grupo de trabajo del Ejército para controlar la actividad en este sector crítico de Vietnam del Sur. Westmoreland sintió que los Marines eran incapaces de dirigir adecuadamente la batalla. En marzo, el teniente general del ejército William B. Rosson tomó el mando del grupo de trabajo. Sin que el general Westmoreland lo supiera, Rosson y su homólogo de la Infantería de Marina, el teniente general Robert E. Cushman, decidieron por su cuenta en abril retirar las fuerzas estadounidenses de Khe Sanh.

Se enviaron expertos en disparos navales y oficiales de enlace de la Fuerza Aérea a Khe Sanh para planificar la destrucción de las posiciones de los marines. Los infantes de marina comenzaron a empacar su equipo y a llenar las trincheras. El capellán de la base en Khe Sanh anotó en su diario: La actitud general de la gente en la base es que está mal abandonar la base después de luchar tanto por ella.

Cuando Westmoreland se enteró del plan de Rosson y Cushman, un general de la Marina en Westmoreland y el personal de Saigón afirmó que nunca había visto a Westy tan enojado. Se notificó a los marines de Khe Sanh que la base no ser abandonado. Comenzaron a desempacar su equipo personal y empezaron a escarbar de nuevo.

Los marines continuarían ocupando Khe Sanh y varias posiciones de las colinas cercanas y participarían en misiones de búsqueda y destrucción. Nuevas unidades de la Infantería de Marina y el Ejército reemplazarían a los Marines que habían pasado el asedio de Khe Sanh. Más de 400 soldados estadounidenses serían asesinados y 2,300 heridos en las 10 semanas posteriores al final del asedio. Esas cifras fueron más del doble de las bajas sufridas por los marines en el asedio durante el período comprendido entre finales de enero y finales de marzo.

El 11 de junio de 1968, el general Westmoreland renunció a su mando de las fuerzas estadounidenses en Vietnam. El plan de Rosson-Cushman para abandonar la base, previamente rechazado por Westmoreland, iba a ser implementado. Esta versión del plan fue fechada el día después de que Westmoreland entregó el control a su sucesor, el general de ejército Creighton W. Abrams.Los infantes de marina que habían luchado en Khe Sanh estaban furiosos, con uno de los batallones casi en abierta rebelión por la decisión.

Se especula que el cierre de la base fue ordenado por el presidente Johnson, quien no quería más tonterías sobre la defensa de posiciones expuestas. Según algunas fuentes, Johnson le dijo al general Abrams que saliera de Khe Sanh tan pronto como Westmoreland se fuera de Vietnam y antes de que pudiera establecerse plenamente como jefe de personal del ejército en Washington.

Está claro que el presidente Johnson mostró un gran interés personal en los combates. Anteriormente, el New York Times había notado que el último puesto de mando para la batalla de Khe Sanh era la Casa Blanca en Washington, D.C. Allí, Johnson hizo preguntas tensas y urgentes a sus comandantes en el campo, investigando la política, las tácticas, los preparativos, la moral, según el Veces. Las respuestas que suscitaron estas preguntas se suman al mayor volumen de mensajes e informes jamás reunidos por la Casa Blanca para un compromiso táctico en la guerra.

El general Abrams ordenó que el cierre de la base se mantuviera en secreto durante el mayor tiempo posible. Cuando finalmente se hizo público, solo se proporcionaron una cantidad mínima de detalles y explicaciones. La decisión fue recibida con incredulidad y desconcierto cuando la noticia llegó a Estados Unidos. El asesor de seguridad nacional Walt W. Rostow señaló: Creo que tenemos un problema grave, tal vez de fondo, sin duda de relaciones públicas. Rostow señaló que las estimaciones de inteligencia sobre el orden de batalla del enemigo aún colocaban alrededor de 40.000 tropas del EVN en el área de DMZ. Si fue bueno precisar dos divisiones con 6.000 hombres, ¿por qué no ahora? preguntó. El Pentágono reconoció que el anuncio del cierre de la base provocó una difícil tarea de relaciones públicas.

El comando estadounidense en Saigón afirmó que el cierre de la base fue el resultado de un cambio en la situación militar alrededor de Khe Sanh. Cuando la situación cambia, debes cambiar tus tácticas, explicó un general anónimo del estado mayor de Saigón. La presencia de los marines en Khe Sanh se había establecido para inhibir la infiltración. Al explicar la lógica de la decisión, el general anónimo dijo que la construcción de rutas de infiltración adicionales por parte del NVA en Vietnam del Sur significaba que Khe Sanh se había vuelto menos valioso como un medio para controlar esta infiltración. Khe Sanh había servido durante mucho tiempo como centro logístico para el suministro de las posiciones de las colinas cercanas. Ahora el general afirmó que no tenía sentido mantener ni siquiera una guarnición reducida para defender Khe Sanh con el fin de usarla como base de suministros para dar servicio a las tropas que realizarían operaciones móviles en el área. Khe Sanh estaba en la forma en que nos ataba, explicó el general.

Mostrando una comprensión defectuosa de la geografía que coincidía con su lógica intrincada, el general afirmó que la función de suministro de Khe Sanh podría ser asumida por otras instalaciones en el área, como Camp Stud. Esta base, a diferencia de Khe Sanh, está más allá del alcance de 17 millas de la artillería enemiga en la zona desmilitarizada en la frontera entre Vietnam del Norte y Vietnam del Sur, dijo el general anónimo. En realidad, Stud estaba situado más al norte que Khe Sanh, lo que lo coloca más cerca de la DMZ y no más lejos. En cualquier caso, fue la artillería del EVN en Vietnam del Sur y Laos la que disparó contra los marines en Khe Sanh, y no la artillería de la DMZ.

Un coronel estadounidense afirmó que, en primer lugar, no creía que realmente planeáramos tener una base allí. Según esta opinión, los marines entraron en el pequeño campamento de las Fuerzas Especiales en Khe Sanh. Cuando la NVA rodeó a Khe Sanh, de repente teníamos entre cinco y seis mil hombres allí. Respondiendo a la pregunta de si era apropiado defender la base en el punto álgido de los combates allí en febrero y marzo, el coronel lanzó el argumento de la tasa de muertes, diciendo: Matamos a muchas, muchas más tropas de las que perdimos. Nosotros mismos. El coronel afirmó: Les mostramos que si queríamos retener a Khe Sanh podíamos hacerlo.

Aunque la vulnerabilidad de Khe Sanh a la artillería enemiga fue una razón dada por los militares para abandonarla, un alto oficial del Ejército declaró que era poco probable que otras siete bases dentro del alcance de la artillería enemiga en la DMZ fueran abandonadas. Khe Sanh siempre fue diferente, dijo. En realidad, la principal diferencia entre Khe Sanh y otras bases cercanas a la DMZ fue simplemente que Khe Sanh fue la única base estadounidense importante que fue abandonada.

El proceso real de abandono de la base de la Marina fue complicado y peligroso. Nueve batallones de infantería aliados operaban en las cercanías de Khe Sanh cuando se tomó la decisión de cerrar. Esas unidades tuvieron que desplegarse en otros lugares sin anunciar el traslado a los norvietnamitas. Las fuerzas aliadas serían extremadamente vulnerables al ataque enemigo mientras se desmantelaba la base.

El comando de los Estados Unidos quería dejar una propiedad completamente limpia en Khe Sanh. Los aviones en ruinas fueron cortados y transportados para que los comunistas no los pudieran utilizar con fines de propaganda. No quedaría nada para indicar que los estadounidenses se habían visto obligados a retirarse. Ochocientos búnkeres, millas de alambre de púas y acres de materiales metálicos para pistas fueron enterrados, destruidos o removidos físicamente.

Los artilleros comunistas continuaron disparando contra las posiciones de los marines mientras se llenaban las trincheras y se vaciaban los sacos de arena.

El 5 de julio, la base se cerró oficialmente. Cinco infantes de marina murieron en combates cerca de Khe Sanh ese día. La retirada final de los marines se llevó a cabo por la noche y se interrumpió durante varias horas cuando los artilleros comunistas anotaron un impacto directo en un puente en la Ruta 9. El puente finalmente fue reparado, lo que permitió a los Marines avanzar por la Ruta 9 hacia el este.

La lucha continuó en el área de Khe Sanh incluso después de que se completó el cierre de la base. El 9 de julio, los marines de la colina 689 cerca de Khe Sanh prometieron mantener la cima hasta que mataran al último atacante de Vietnam del Norte. Los estadounidenses afirmaron que 350 norvietnamitas murieron en esta ronda de combates. Haciendo eco del razonamiento que llevó a los marines a Khe Sanh en primer lugar, y aparentemente sin darse cuenta del cambio de política, el comandante de la 3.a División de Infantería de Marina, el mayor general Raymond Davis, dijo: Vamos a salir de esta colina, pero no hasta que hayamos derrotado a los norvietnamitas. Ese mismo día, un portavoz de la Infantería de Marina negó un informe de radio de Hanoi que afirmaba que se había izado una bandera del Viet Cong en la base de combate Khe Sanh recientemente abandonada.

Como se predijo, Vietnam del Norte se apresuró a explotar los beneficios propagandísticos del abandono de Khe Sanh. En el período de cinco días que comenzó el 7 de julio de 1968, la radio de Hanoi dedicó el 70 por ciento de su tiempo de transmisión en todos los idiomas asiáticos a discusiones sobre la derrota estadounidense y la victoria comunista en Khe Sanh. Hanoi mencionó específicamente las explicaciones estadounidenses anteriores sobre la contribución vital de Khe Sanh a su estrategia en la guerra de Vietnam. En un informe de Hong Kong, el New York Times señaló que los asiáticos creían en la explicación norvietnamita del cierre de la base y en su mayoría rechazaban la versión estadounidense de que se debía a un cambio en la situación militar.

Se puede hacer una clara distinción con respecto a los méritos de cerrar Khe Sanh entre los líderes militares y políticos estadounidenses por un lado, y los marines que participaron en la defensa de Khe Sanh por el otro. Como ninguna otra batalla de Vietnam, Khe Sanh captó la atención de los medios y del público estadounidense. Aproximadamente el 25 por ciento de todos los reportajes cinematográficos de Vietnam mostrados en los noticieros televisivos nocturnos durante febrero y marzo de 1968 se dedicaron a la situación en Khe Sanh. En el caso de CBS, la cifra fue del 50 por ciento. En marzo, los partidarios de la guerra entre el público estadounidense eran superados en número por los que se oponían a la guerra. Las encuestas de Gallup indican que casi una persona de cada cinco cambió de la posición de halcón a la posición de paloma entre principios de febrero y mediados de marzo. La mejor forma de evitar que Khe Sanh influyera negativamente en el apoyo a la guerra de Vietnam era cerrarla.

Las explicaciones oficiales del cierre son inadecuadas. Como se ha demostrado, la situación en torno a Khe Sanh siguió siendo la misma antes del asedio que después. En mayo de 1968, se informó que cuatro regimientos norvietnamitas apoyados por artillería se encontraban en las inmediaciones de la base. Según el comandante general de la 3.ª División de Infantería de Marina, la situación en Khe Sanh en ese momento era la misma que a finales de 1967, cuando Westmoreland había ordenado que se reforzara Khe Sanh. Ya en febrero de 1968, el New York Times informó que los funcionarios civiles que estudiaron la historia de Vietnam no estaban dispuestos a compartir el nivel de confianza de los militares en que Khe Sanh demostraría ser una victoria estadounidense. Estos civiles notaron la disposición de los norvietnamitas a sufrir bajas abrumadoras en aras de victorias con impacto político.

El general Westmoreland, siempre la fuerza impulsora detrás de la continua presencia estadounidense en Khe Sanh, fue incapaz de captar esta voluntad. En su biografía, Westmoreland dice del comandante del ejército norvietnamita, general Vo Nguyen Giap, que un comandante occidental que absorbiera pérdidas en la escala de Giap & # 8217 difícilmente hubiera durado en el mando más de unas pocas semanas. Aún defendiendo el valor de una tasa de muertes positiva, Westmoreland afirmó que las bajas de Giap & # 8217 en Khe Sanh fueron muy superiores a las sufridas por los franceses en Dien Bien Phu. Los comunistas vietnamitas, que también comparan las dos batallas, afirman que Khe Sanh era América & # 8217s Dien Bien Phu.

La decisión de abandonar Khe Sanh se describe mejor como una retirada táctica en lugar de una retirada forzada. Los marines en tierra estaban dispuestos a mantener sus posiciones en Khe Sanh si se les ordenaba hacerlo. Estuve en Khe Sanh desde diciembre de 1967, antes de que comenzaran los combates, hasta abril de 1968, cuando se declaró oficialmente el fin del asedio. No tenía sentido que fuéramos una fuerza derrotada, y no tenía idea de que la base estaba programada para el cierre. A mi unidad de la Infantería de Marina le dijeron que permaneceríamos en Khe Sanh hasta que otra batería de morteros pudiera reemplazarnos. Cuando eso sucedió, nos trasladamos al este y continuamos las operaciones contra los norvietnamitas.

El espíritu agresivo de la guarnición de los marines rodeada en Khe Sanh se ejemplifica en un comentario hecho por un comandante de los marines que encontró a su unidad en una posición similar durante la Guerra de Corea. Dijo que su regimiento estaba rodeado por fuerzas comunistas cerca del embalse de Chosin el 28 de noviembre de 1950, dijo el general (entonces coronel) Chesty Puller, que simplifica nuestros problemas de encontrar a estas personas y matarlas. El personal de inteligencia del 26º Regimiento de la Infantería de Marina en Khe Sanh conocía bien las tácticas comunistas en Dien Bien Phu. Inicialmente, los marines de Khe Sanh habían intentado evitar que los norvietnamitas se acercaran demasiado a la base. La artillería masiva disparada podría haber logrado esto. Con la ruta terrestre a Khe Sanh cerrada, resultó imposible lanzar suficientes disparos de artillería en masa desde un punto de vista logístico y el reabastecimiento aéreo simplemente no pudo entregar el volumen de rondas de artillería necesarias. Cuando eso se hizo evidente, los marines decidieron dejar que los norvietnamitas se acercaran a la base para simplificar el problema de localizarlos y destruirlos. Los marines hicieron precisamente eso hasta que se les ordenó otro lugar.

Dado que los comunistas no compartían la creencia estadounidense en proporciones favorables de muertes, es necesario utilizar diferentes criterios para determinar quién logró un resultado favorable en Khe Sanh. A la larga, ¿quién utilizó la base de combate? En marzo de 1973, funcionarios estadounidenses en Saigón informaron que las tropas norvietnamitas habían reconstruido la antigua pista de aterrizaje en Khe Sanh y la estaban utilizando para vuelos de mensajería hacia el sur. Esa fue la primera vez que aviones norvietnamitas volaron a Vietnam del Sur.

A New York Times En un artículo del 7 de mayo de 1973, se señalaba que varios miles de trabajadores norvietnamitas habían sido enviados al sur para construir carreteras y aeródromos. El proyecto más ambicioso fue la construcción de una carretera para todo clima desde Khe Sanh, a través del valle de A Shau, hasta las afueras de Da Nang. El mismo informe indicó que Khe Sanh se estaba convirtiendo en un importante centro logístico por los comunistas. Esto representó una inversión completa de la ruta de suministro de la guarnición del Cuerpo de Marines en Khe Sanh, cuyos suministros llegaban con frecuencia desde su centro logístico en Da Nang. El NVA instaló al menos una docena de sitios de misiles tierra-aire alrededor de Khe Sanh, además de cañones antiaéreos. Esos hechos arrojan más dudas sobre la explicación de los comandantes militares estadounidenses de que Khe Sanh ya no tenía valor estratégico en el contexto de la guerra de Vietnam.

Aunque la guerra convencional fue lo que mejor luchó Estados Unidos, Vietnam es conocida como una guerra sin frentes. En consecuencia, las operaciones de búsqueda y destrucción eran los medios por los que Estados Unidos intentaría ganar la guerra de desgaste. Aunque el general Westmoreland reconoció que un comandante & # 8230 no gana batallas sentándose esperando a que el enemigo se le acerque, este es precisamente el papel que asignó a los marines en Khe Sanh.

Como porcentaje de la población de antes de la guerra de Vietnam del Norte, el número de NVA muertos en la guerra contra los estadounidenses fue igual a los porcentajes de los muertos en varias de las naciones europeas devastadas durante la Primera Guerra Mundial. Westmoreland no pudo comprender por qué su los adversarios encontraron esa tasa tolerable. La respuesta es, por supuesto, porque lo que estaba en juego era equivalente para los europeos y los comunistas vietnamitas. Como ha señalado el historiador militar Ronald Spector, durante la primera mitad de 1968 (el período de intensos combates en Khe Sanh), la tasa de bajas de los marines en Vietnam también superó la tasa de bajas estadounidenses en el escenario europeo o en el Pacífico de la Guerra Mundial. como durante la Guerra de Corea. Sin nada que ganar con los marines en Khe Sanh más allá de matar a los comunistas, ordenar su retirada y cerrar la base fue una decisión política y militar sensata. Aunque muchos afirman que Estados Unidos nunca perdió una batalla en Vietnam, es imposible situar razonablemente la lucha en Khe Sanh en la columna de victorias de Estados Unidos.

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Operación Pegaso

A lo largo de las semanas en las que la 1.ª División de Caballería participó en la Ofensiva Tet, la 26.a Infantería de Marina en Khe Sanh fue asediada por bombardeos de artillería pesada y ataques terrestres. Los norvietnamitas habían rodeado las líneas de los marines con una acumulación de infantería atrincherada y una multitud de armas antiaéreas. El 11 de marzo de 1968, a petición del Comando de Infantería de Marina, la 1ª División de Caballería inició un plan detallado, Operación PEGASUS, diseñado para relevar a los Marines en Khe Sanh.

Para cumplir la misión, la 1ra División de Caballería fue aumentada por las unidades no divisionales del 1er Regimiento de Infantería de Marina, el 26º Regimiento de Infantería de Marina, el III Ejército de la República de Vietnam Airborne Task Force y el 37º Ejército del Batallón de Guardabosques de la República de Vietnam.

La pista de aterrizaje

Durante la planificación se hizo evidente que la construcción de una pista de aterrizaje en las cercanías de Ca Lu sería un factor clave para toda la operación. La pista de aterrizaje, que se conoció como LZ Stud, tenía que estar lista mucho antes del día D (1 de abril de 1968). Además, fue necesario mejorar la autopista Nueve entre & # 8220Rock Pile & # 8221 y Ca Lu para permitir el abastecimiento previo de suministros en LZ Stud. La construcción de la pista de aterrizaje y las mejoras de las carreteras se asignaron a un equipo de la 1a División de Caballería y el 8o Batallón de Ingenieros, el Batallón de Construcción Móvil Seabees y # 8217 USN # 5 y el 11o Batallón de Ingenieros.

Habiendo establecido una base de operaciones avanzada, el segundo elemento clave para el éxito de este plan fue el esfuerzo de reconocimiento y apoyo de fuego estrechamente integrado del 1. ° Escuadrón, el 9. ° de Caballería y los ataques aéreos, de artillería y de arco ligero B-52 que se llevaron a cabo durante los 6 días anteriores al lanzamiento del ataque principal.

El 30 de marzo, el 1º Escuadrón, 9º de Caballería inició operaciones desde LZ Stud en círculos concéntricos gradualmente crecientes hasta el área de Khe Sanh, trabajando con cobertura aérea de la 7ª Fuerza Aérea o la 1ª Marine Air Wing. El Escuadrón de Caballería era casi el único medio disponible para identificar ubicaciones enemigas, posiciones antiaéreas y puntos fuertes que la división intentaría evitar en los asaltos iniciales. El escuadrón también fue responsable de la selección de zonas críticas de aterrizaje hacia adelante. Su información resultó ser oportuna y precisa.

Comenzó PEGASUS

A las 7.00 horas del 1 de abril comenzó la fase de ataque de la Operación PEGASUS cuando Chinooks y Hueys transportaron por aire a la 3.ª Brigada de la 1.ª Caballería a LZ Stud en preparación para un asalto aéreo a dos áreas objetivo más al oeste. El clima retrasó el ataque hasta las 13:00, cuando el 1er Batallón, 7mo de Caballería asaltó el LZ Mike, ubicado en un terreno prominente al sur de la Carretera 9 y muy por delante del ataque de los Marines. El segundo batallón, séptimo de caballería siguió a la misma zona de aterrizaje para ampliar la posición. El 5º Batallón, 7º de Caballería asaltó un área al norte de la Carretera 9 aproximadamente enfrente de LZ Mike.

Mal tiempo

El mal tiempo del día D perseguiría a la 1.ª Caballería durante la Operación PEGASUS. & # 8220Buen tiempo & # 8221 se consideró cualquier condición cuando el techo estaba por encima de los 500 pies y la visibilidad del rango inclinado era de más de una milla y media. El mal tiempo demostró aún más la solidez de establecer LZ Stud como el trampolín para los asaltos. Allí se podían reunir tropas, municiones y suministros, listos para partir cuando el tiempo hacia el oeste se abriera. La clasificación de áreas más alejadas habría deteriorado drásticamente el tiempo de respuesta.

El 2 de abril, el 1er Regimiento de Infantería de Marina continuó su ataque terrestre a lo largo del eje de la Carretera 9. Dos compañías de Infantería de Marina realizaron ataques aéreos limitados para apoyar el impulso del Regimiento. La 3ª Brigada asaltó al 2º Batallón, 7º de Caballería a una nueva posición más al oeste, mientras que los otros dos batallones mejoraron sus posiciones. La 2.a Brigada se trasladó a las áreas de concentración en preparación para los asaltos aéreos al día siguiente.

Las estocadas iniciales habían encontrado menos resistencia enemiga de la esperada. Como consecuencia, la 2da Brigada fue lanzada al ataque un día antes que el programa original con sus tres batallones, el 1º y 2º Batallón, el 5º Batallón de Caballería y el 2º Batallón, 12º de Caballería. Estos batallones se trasladaron a dos nuevas áreas al sur y al oeste de nuestras zonas de aterrizaje anteriores. Bajo la artillería enemiga durante los asaltos, sus objetivos fueron asegurados sin gran dificultad.

El 4 de abril, la 2.ª Brigada asaltó a un batallón en un antiguo fuerte francés al sur de Khe Sanh. El contacto inicial resultó en la muerte de cuatro enemigos. Continuando con el ataque al día siguiente, se encontró una fuerte resistencia.

Pargo LZ

El 6 de abril, unidades de la 1.ª Brigada entraron en la operación con el 1.er Batallón, 8.º de Caballería y 1.º Batallón, 12.º de Caballería asaltando LZ Snapper, al sur de Khe Sanh y con vistas a la Autopista 9. El círculo comenzó a cerrarse alrededor del enemigo. Como las unidades fueron transportadas por aire a las distintas zonas de aterrizaje a lo largo de la autopista 9, no tenían el conocimiento de los planes operativos finales. Había sido decidido por el 1er Centro de Operaciones Tácticas Divisionales de Caballería (DTOC), en el Campamento Evans, para proporcionar su distribución general solo una vez que todas las unidades estuvieran en las posiciones de ataque finales. Con todas las unidades en posición, se envió un mensajero para llevar los planos a los comandos de todas las unidades y los marines en Khe Sanh.

El contacto más intenso en esa fecha ocurrió en el área de operaciones de la 3ª Brigada y el # 8217, cuando el 2º Batallón, el 7º de Caballería continuó su avance hacia el oeste por la Carretera 9. El bloqueo enemigo a lo largo de la carretera ofreció una resistencia obstinada. En una batalla de un día que terminó cuando el enemigo abandonó sumariamente su posición y huyó, el batallón había contabilizado 83 enemigos muertos, capturado un prisionero y 121 individuos y diez armas servidas por la tripulación. Las tropas de la 1.ª División de Caballería fueron transportadas en avión a la colina 471, en sustitución de los marines en esta posición. Este fue el primer relevo de los defensores de Khe Sanh. Dos compañías de Troopers permanecieron en la colina mientras otras dos compañías iniciaron un ataque hacia el sur hacia Khe Sanh Hamlet.

Las fuerzas de la 1ª División de Caballería en LZ Snapper fueron atacadas por una fuerza enemiga que utilizaba morteros, granadas de mano y lanzacohetes. El ataque fue un desastre para el enemigo y veinte murieron. A las 13.20 horas, la 84ª Compañía del 8.º Batallón Aerotransportado de Vietnam fue trasladada en helicóptero por aviones de la 1.ª División de Caballería a la Base de Combate de Khe Sanh y se vinculó con elementos del 37º Batallón de Guardabosques. El levantamiento se realizó sin incidentes y fue el enlace oficial de fuerzas en Khe Sanh.

El 7 de abril, la III Fuerza de Tareas Aerotransportada de Vietnam del Sur asaltó por aire a tres batallones en posiciones al norte de la carretera y al este de Khe Sanh para bloquear las rutas de escape hacia la frontera con Laos. Los combates en toda la zona fueron esporádicos cuando el enemigo intentó retirarse. Las unidades estadounidenses y vietnamitas del sur comenzaron a recoger cantidades significativas de armas y equipos abandonados. El antiguo fuerte francés, que fue el último punto fuerte enemigo conocido alrededor de Khe Sanh, estaba completamente asegurado.

El alivio de Khe Sanh

A las 08.00 horas del 8 de abril, se efectuó el relevo de Khe Sanh y la 1.ª División de Caballería se convirtió en el nuevo propietario. La Tercera Brigada transportó por aire su puesto de mando a Khe Sanh y asumió la misión de asegurar el área. Esto se logró después de que el 2º Batallón, 7º de Caballería despejara con éxito la Autopista 9 a la base y efectuara la conexión con el 26º Regimiento de la Infantería de Marina. Los elementos de la Tercera Brigada ocuparon un terreno elevado al este y noreste de la base sin contacto con el enemigo. En este momento se hizo cada vez más evidente, a través de la falta de contacto y la gran cantidad de equipo nuevo que se encontraba abandonado indiscriminadamente en el campo de batalla, que el enemigo había huido del área en lugar de enfrentarse a una derrota segura.

El 9 de abril, todos los objetivos del 1er Regimiento de Infantería de Marina se habían asegurado y la Carretera 9 fue reparada y asegurada con incidentes dispersos de disparos de francotiradores enemigos. El fuego enemigo de morteros, cohetes y artillería contra Khe Sanh se volvió cada vez más esporádico. Continuaron las operaciones de limpieza.

El 10 de abril, persiguiendo a los norvietnamitas en retirada, el 1. ° Batallón del 12. ° de Caballería recapturó el campamento de las Fuerzas Especiales en Lang Vei, cuatro millas al oeste de Khe Sanh, y se apoderó de grandes arsenales de suministros y municiones. Esta acción se convirtió en el último encuentro importante en la Operación PEGASUS, ya que más tarde en el día, se recibieron órdenes de extraer la 1.a División de Caballería lo antes posible para prepararse para la Operación DELAWARE / LAM SON 216, un asalto al Valle A Shau. Las unidades avanzadas comenzaron la retirada al día siguiente y regresaron a las áreas de base en Quang Tri City y Camp Evans.

Las operaciones limitadas continuaron hasta el 15 de abril de 1968 cuando se terminó oficialmente la Operación PEGASUS. La 1ª División de Caballería había logrado una gran victoria en vehículos aéreos al llegar rápidamente al bastión de los Marines Khe Sanh sitiado sin contratiempos ni grandes pérdidas. La cuidadosa planificación y preparación que precedieron a la incursión estuvo respaldada por tácticas agresivas e innovadoras durante su ejecución. Las estadísticas finales de la Operación PEGASUS totalizaron 1.259 enemigos muertos y más de 750 armas capturadas.


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